domingo, diciembre 02, 2012

El gegenschein sobre Chile


¿Es más oscuro el cielo nocturno en la dirección opuesta al Sol? No siempre (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 677 píxeles o verla aún más grande).

A veces, cuando el cielo es muy oscuro, se puede ver en esa dirección una luz muy tenue conocida como el gegenschein (contra brillo en alemán).

El gegenschein es, en realidad, luz dispersada por partículas de polvo interplanetario de un milímetro de diámetro. Dichas partículas son fragmentos de asteroides que orbitan en el plano de la eclíptica planetaria (en la imagen de la derecha).

La fotografía mostrada arriba, de octubre de 2007, es una de las más espectaculares que se hayan tomado de un gegenschein. Se trata de una larga exposición del cielo extremadamente oscuro sobre el Observatorio Paranal, en Chile, que muestra el gegenschein con tanta claridad que incluso es posible percibir un halo a su alrededor.

En primer plano se ven algunos de los telescopios que en conjunto constituyen el VLT del Observatorio Europeo del Sur. En el fondo de la imagen se perciben objetos celestes tan notables como la Galaxia de Andrómeda, en la parte inferior izquierda, y el cúmulo estelar de las Pléyades, que apenas se asoma sobre el horizonte.

El gegenschein se distingue de la luz zodiacal (ver la imagen al pie de la entrada) porque ésta se encuentra más cerca del Sol y, además, porque tiene un ángulo de reflexión mayor.

A veces también se ve un fenómeno similar al gegenschein durante el día. La llamada gloria puede verse, desde un avión, en el aire o en las nubes ubicadas frente al Sol.

Una panorámica de la luz zodiacal. Esta panorámica de 360 grados, que recorre el horizonte desde el este hacia el oeste, sigue la banda de la luz zodiacal a lo largo del plano de la eclíptica del Sistema Solar. El polvo interplanetario que dispersa la luz del Sol es la causa del tenue resplandor zodiacal que atraviesa un plano de coordenadas fundamental de la esfera celeste: el mismo plano que corresponde a la trayectoria aparente y anual del Sol a través del cielo terrestre y el plano de la órbita de nuestro planeta. La impactante panorámica es un mosaico de fotografías tomadas desde dos localidades diferentes de Mauna Kea durante la noche transcurrida entre el atardecer del 3 de abril de 2011 y el amanecer del día siguiente. La noche había sido bien elegida, ya que no había Luna, Venus brillaba como el Lucero del Alba justo sobre el horizonte este y Saturno se encontraba cerca de la oposición. De hecho, Saturno está bañado por la luz del gegenschein, es decir, por una zona más luminosa de la banda zodiacal. En la proyección de este mosaico, el plano de la Vía Láctea corta en diagonal la banda de luz zodiacal que se despliega horizontalmente sobre los dos horizontes (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 2 de diciembre de 2012. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y copyright: Yuri Beletsky (ESO).

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace tres equinoccios, más de 10 mil tweets ilustran y amplían las 600 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación?

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