viernes, noviembre 23, 2012

La Nebulosa de la Pipa


Numerosas regiones oscuras parecen dividir los ricos campos estelares que se encuentran hacia el centro de la Vía Láctea, nuestra galaxia (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 892 píxeles o verla aún más grande).

Dichas regiones oscuras son, en realidad, nubes de polvo interestelar. Fueron catalogadas a principios del siglo XX por el astrónomo E. E. Barnard como B59, B72, B77 y B78, entre otras, y en la imagen las siluetas de las nubes se recortan contra el fondo de un cielo ricamente estrellado.

Tomadas en conjunto parecen formar la boquilla de una pipa y su hornillo (en la imagen de la derecha), de ahí que la nebulosa oscura sea conocida familiarmente como la Nebulosa de la Pipa.

La imagen amplia y profunda de hoy representa casi 24 horas de tiempo de exposición en el cielo muy oscuro del desierto de Atacama (Chile). Cubre un campo de 10 por 10 grados de arco en la constelación de Ofiuco (Ophiuchus en latín).

La Nebulosa de la Pipa forma parte del complejo de nubes oscuras de Ophiuchus, situado a una distancia cercana a los 450 años-luz (*).

Los densos núcleos de gas y polvo que forman la Nebulosa de la Pipa están colapsando sobre sí mismos, un proceso que culminará con la formación de estrellas.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de noviembre de 2012. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y copyright: Yuri Beletsky (Las Campanas Observatory, Carnegie Institution for Science).

(*) Una fluctuante nube sombría conocida como el Río Oscuro conecta la Nebulosa de la Pipa con Antares, la estrella más brillante de la Constelación del Escorpión. La tenebrosidad del Río Oscuro se debe a que el polvo absorbe la luz de las estrellas del fondo, aunque la nebulosa contiene en su mayor parte hidrógeno y gas molecular:

(clic en la imagen para ampliarla). Antares, la estrella brillante y amarilla que aparece apenas por debajo del centro del campo fotografiado, está inmersa en las coloridas nubes de la nebulosa Rho Ofiuco (sigue en El Río Oscuro hacia Antares). ¿Reconocen la Nebulosa de la Pipa en esta última imagen? Del margen izquierdo de la imagen parecen salir algunas bandas oscuras que en conjunto forman la Nebulosa del Caballo Oscuro (ver la imagen completa de esta nebulosa, bien distinta de la Nebulosa de la Cabeza de Caballo o de IC 4592, la cabeza de caballo en azul). La Nebulosa de la Pipa forma la pata inferior del caballo cuya prolongación imaginaria pasaría apenas por debajo de Antares, vista aquí en tonos amarillentos.

En la imagen de más arriba hay otro objeto conocido, aunque se ve mucho mejor en la ampliación de la imagen. Tiene forma de "S" y se encuentra en la parte superior y central de la imagen: es la Nebulosa de la Serpiente, catalogada como Barnard 72. ¿Habrá sido esta serpiente la que hizo encabritar al caballo oscuro?

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace tres equinoccios, más de 10 mil tweets ilustran y amplían las 600 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación?

Del.icio.us Menéame