viernes, febrero 20, 2009

Una serpiente de la noche cósmica

Una nebulosa oscura serpentea por un espléndido campo de estrellas en esta imagen telescópica de la Constelación de Ofiuco (Ophiuchus), no lejos del centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea:

(clic en la imagen para ampliarla a 800 x 600 píxeles o verla mucho más grande). De hecho, la forma retorcida vista en el centro de la imagen de hoy es llamada comúnmente la Nebulosa de la Serpiente. También es conocida como Barnard 72 (B72), una de las 182 manchas oscuras del cielo catalogadas a principios del siglo XX por el astrónomo E. E. Barnard. Contrariamente a las brillantes nebulosas de emisión y cúmulos estelares, las nebulosas de Barnard son nubes interestelares oscuras de gas y polvo opaco. Sólo son visibles porque su silueta cósmica se recorta, desde nuestra perspectiva, sobre un fondo de ricos campos de estrellas y brillantes regiones de formación estelar situados en las inmediaciones del plano de nuestra galaxia:

(clic en la imagen para ampliarla). La mayor parte de las nebulosas oscuras de Barnard probablemente se convertirán a su vez en regiones de formación estelar. Barnard 72 se encuentra a unos 650 años-luz de distancia. Este campo estelar, en el que se destaca Ofiuco 44 —la estrella azulada en la parte inferior izquierda de la imagen—, cubre casi 2 grados del cielo, lo que representa 20 años-luz a la distancia estimada de la Nebulosa de la Serpiente.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 20 de febrero de 2009. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito y copyright: Stéphane Guisard (Los Cielos de Chile) (en inglés).

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