sábado, diciembre 10, 2016

Una "x" en la Luna


La "x" blanca visible cerca del centro de este paisaje lunar es fácilmente visible con binoculares o un pequeño telescopio (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 800 píxeles o verla aún más grande).

Sin embargo, pocos la han observado. Esto se debe a que la "x" sólo aparece durante un breve período de cuatro horas antes de que la Luna pase a la fase de Cuarto Creciente.

Se distingue en el terminador —es decir, la línea de demarcación entre la sombra y la luz en la superficie de la Luna (ver la imagen al pie de la entrada)— y el aspecto similar a una "x" es una ilusión producida por una configuración particular de los cráteres Blanchinus, La Caille y Purbach.

Un astronauta (en la imagen de la derecha) que poco antes del Cuarto Creciente se ubicara en las inmediaciones de los cráteres vería que el Sol se elevaría con mucha lentitud por sobre el horizonte. Durante esas cuatro horas las paredes del cráter se iluminarían mientras que sus fondos permanecerían sumidos en la oscuridad.

En cambio, visto desde la Tierra el contraste entre las paredes bañadas por el Sol y los pisos aún en sombras, forma una "x" de manera totalmente casual.

Esta imagen de alta definición de la esquiva ilusión se registró a eso de las 16:45 TU del 6 de diciembre de 2016. Pero hay más: si recorren con la mirada el terminador notarán la presencia de otra ilusión lunar, la "v" de la Luna.

La Tierra en el crepúsculo. No hay una línea clara y definida que marque el tránsito del día a la noche en esta magnífica vista del océano y las nubes que cubren el hermoso planeta Tierra. Por el contrario, la línea de sombra, también conocida como "terminador", es difusa y muestra la transición gradual a la oscuridad que experimentamos durante el crepúsculo. En la escena, las nubes más altas reflejan la luz solar que le llega desde la derecha, ligeramente enrojecida y filtrada por el polvo de la troposfera, es decir, la capa más baja de la atmósfera que protege al planeta. Una capa transparente de gran altitud, visible a lo largo del borde superior del lado diurno, dispersa la parte azul de la luz solar y se desvanece en la oscuridad del espacio. La imagen no es una composición ni un montaje, sino una única fotografía digital tomada en junio de 2001 desde la Estación Espacial Internacional, que todavía gira alrededor de la Tierra a unos 400 km de altitud (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 10 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Alessandro Marchini (Astronomical Observatory, DSFTA - Univ. of Siena), Liceo "Alessandro Volta" Student Astronomers.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

viernes, diciembre 09, 2016

IC 4628, la nebulosa del Camarón


Al sur de Antares y en la cola de la constelación del Escorpión (Scorpius en latín), una región en la que abundan las nebulosas, se encuentra la nebulosa de emisión IC 4628 (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 703 píxeles o verla aún más grande).

La rodean estrellas ardientes y masivas, cuya edad es de algunos millones de años. La luz ultravioleta invisible procedente de las estrellas cercanas irradia la nebulosa y separa los electrones de los átomos.

Al cabo de un tiempo los electrones se recombinan con los átomos, un proceso que da lugar al resplandor visible de la nebulosa (en la imagen de la derecha). Esta es principalmente roja debido a la emisión del hidrógeno.

La región mostrada en la imagen de arriba se halla a una distancia estimada de 6 000 años-luz y tiene aproximadamente 250 años-luz de longitud. Por consiguiente, cubre una superficie equivalente a más de tres discos lunares en el cielo terrestre.

La nebulosa también está catalogada como Gum 56 (ver la siguiente imagen), por el astrónomo australiano Colin Stanley Gum. No obstante, los astrónomos que aprecian los mariscos probablemente conocen mejor a la nube cómica como la nebulosa del Camarón (*).

La impactante imagen color publicada es una nueva composición astronómica que combina datos de la cámara OmegCAM del Observatorio Europeo Austral con imágenes de astrofotógrafos registradas bajo el cielo oscuro de la isla canaria de Tenerife.

La Nebulosa de Gum. La nebulosa de Gum es una estructura tan extensa y cercana que en realidad es difícil de ver. Nos encontramos, de hecho, a sólo unos 450 años-luz del punto más cercano de esta nube cósmica de gas de hidrógeno brillante y a unos 1 500 años-luz del más lejano. Esta débil región de emisión, representada en este mosaico tomado con un filtro H-alfa que cubre 41 grados de arco del firmamento, es difícil de distinguir contra el fondo estrellado de la Vía Láctea. Los astrónomos piensan que la compleja nebulosa es el remanente de una supernova con una antigüedad que supera el millón de años, cuyos restos se habrían esparcido por las constelaciones australes de Vela y Popa o "Puppis" (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 9 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: datos, ESO / INAF / R. Colombari / E. Recurt; tratamiento de la imagen: R. Colombari.

(*) Prawn en inglés. El término suele traducirse según el marisco que haya en cada región, así prawn se traduce como "gamba" en España, pero por "camarón" o "langostino" en América. Además "gamba" generaría algunas asociaciones equívocas en el Río de la Plata, pues aquí el significado común del término es "pierna", debido a la influencia del italiano.

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jueves, diciembre 08, 2016

La galaxia del Remolino y dos cometas


La galaxia espiral Messier 51, que no ha de confundirse con un cometa (ver la imagen al pie de la entrada), es conocida comúnmente como la galaxia del Remolino. Se distingue en la parte superior izquierda de esta imagen registrada el 1° de diciembre, justo al lado del mango de la cacerola en la Osa Mayor (clic en la imagen para ampliarla a 1200 x 800 píxeles o verla aún más grande).

Pero esto no es todo lo que la imagen muestra, ya que el bonito y amplio campo de visión de 4 por 2,5 grados comprende, además, dos cometas. Se trata de dos nuevos visitantes del sector interior del Sistema Solar y su aspecto es bastante diferente.

Por ahora son sólo tenues objetos telescópicos situados a mucha altura sobre el horizonte norte durante el crepúsculo matutino.

En la parte inferior izquierda de la imagen el cometa NEOWISE (C/2016 U1), descubierto recientemente, muestra una coma redondeada y difusa debido a que la luz solar provoca la ionización del gas carbónico que la compone.

En la parte superior derecha se encuentra el cometa Johnson (C/2015 V2), cuya coma blanquecina y corta cola de polvo refleja la luz del Sol.

El campo profundo de la galaxia del Remolino. Sigan el mango de la cacerola que forman las siete estrellas principales de la Osa Mayor hacia el exterior y hasta la última estrella brillante. Luego muevan ligeramente el telescopio hacia el sudoeste de esa posición. Entonces deberían encontrar un espléndido par de galaxias en interacción, la entrada 51ra. del famoso catálogo de Charles Messier. También conocida como NGC 5194, la gran galaxia con estructura espiral tan bien definida fue, quizá, la primera nebulosa espiral conocida de su tipo. Sus brazos espirales y bandas de polvo se extienden claramente por delante de NGC 5195, la galaxia que se halla a su derecha. Las dos galaxias se encuentran a unos 31 millones de años-luz de distancia y oficialmente dentro de los límites esquinados de la pequeña constelación de los Perros de Caza (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 8 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: José J. Chambó (Cometografia).

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miércoles, diciembre 07, 2016

Filamentos alrededor del agujero negro central de NGC 4696


¿Qué ocurre en el centro de la galaxia elíptica NGC 4696? Allí, largos filamentos de gas y polvo fueron registrados por el Telescopio Espacial Hubble con gran detalle, tal como muestra esta imagen recientemente dada a conocer (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 774 píxeles o verla aún más grande).

Los filamentos parecen conectados con la región central de la galaxia, una zona que los investigadores piensan que la ocupa un agujero negro supermasivo.

Se especula que este agujero negro bombea energía que calienta el gas circundante, empuja hacia el exterior los filamentos más fríos de gas y de polvo y paraliza la formación estelar.

Aunque los campos magnéticos los equilibran (en la imagen de la derecha), los filamentos parecen regresar en un movimiento espiralado hacia el agujero negro central y eventualmente girarán en torno a él.

NGC 4696 es la galaxia más grande del cúmulo galáctico de Centauro y se encuentra a unos 150 millones de años-luz de la Tierra.

La imagen publicada muestra una región de unos 45 000 años-luz de longitud.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 7 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, ESA, Hubble, A. Fabian.

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martes, diciembre 06, 2016

Aurora polar joviana en el infrarrojo de la sonda Juno


¿Por qué hay un óvalo resplandeciente sobre el polo sur de Júpiter? Se trata de una aurora (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 745 píxeles o verla aún más grande).

La sonda robótica Juno registró, durante su primer sobrevuelo de Júpiter llevado a cabo en agosto, la espectacular imagen infrarroja mostrada arriba del brillante anillo auroral.

Las auroras son el resultado de la interacción de partículas de alta energía procedentes del Sol con el campo magnético de un planeta. De hecho, los óvalos alrededor de los polos magnéticos son habituales.

Los datos de la sonda de la NASA suministran las primeras indicaciones de que las auroras y el campo magnético de Júpiter (en la imagen de la derecha) poseen una potencia y complejidad que han sorprendido a los investigadores.

Lamentablemente, un error informático hizo que Juno entrara en modo seguro en septiembre, durante el último sobrevuelo del gigante joviano. El problema ya fue resuelto, por lo que Juno está en perfectas condiciones para el próximo pasaje cercano sobre las nubes de Júpiter, el que se producirá este domingo.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 6 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech, SwRI, ASI, INAF, JIRAM.

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lunes, diciembre 05, 2016

Tormenta sobre Colorado


¿Alguna vez han admirado una tormenta eléctrica con una mezcla de fascinación y temor? Bienvenido al club (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 720 píxeles o verla mucho más grande).

Curiosamente, nadie sabe exactamente cómo se produce un rayo. En cambio, sí estamos seguros en que las cargas eléctricas se separan lentamente en algunas nubes, lo que produce descargas eléctricas rápidas, es decir, el rayo. Pero la forma por la cual las cargas eléctricas se separan en las nubes sigue siendo un tema de intensa investigación.

Por lo general, el relámpago sigue un curso irregular (en el siguiente video) y calienta instantáneamente una delgada columna de aire a una temperatura casi tres veces mayor a la de la superficie del Sol. La onda de choque resultante se propaga a una velocidad supersónica (ver la imagen al pie de la entrada) para luego decaer en el fuerte sonido conocido como trueno.



Los destellos son comunes en las nubes durante las tormentas de lluvia y, en promedio, cada segundo se producen 44 rayos en la Tierra.

La imagen publicada arriba es el resultado de superponer 60 instantáneas de una tormenta con fuerte actividad eléctrica que se abatió en julio de 2016 sobre Colorado Springs, en el estado norteamericano de Colorado.

Un estampido supersónico. Mucha gente ha oído un estampido supersónico, pero pocos han visto uno. Cuando un avión viaja a una velocidad superior a la del sonido, las ondas sonoras de densidad emitidas por el avión no pueden preceder a la aeronave, y se acumulan detrás del avión en un cono. Cuando esta onda de choque pasa, un testigo oye en el mismo momento el sonido emitido durante un largo período: es un estampido supersónico. En el momento en que un avión acelera para romper la barrera del sonido, también puede formarse una extraña nube. No se conoce a ciencia cierta el origen de la nube. Una teoría con amplio consenso explica que se produce una caída de presión en el avión descrita por la singularidad de Prandtl-Glauert de tal forma que la humedad del aire se condensa para formar gotitas de agua. La fotografía retrata un F/A-18 Hornet en el momento preciso en que rompe la barrera del sonido (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 5 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Joe Randall.

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domingo, diciembre 04, 2016

Orión y los nombres oficialmente reconocidos de las estrellas


Las conocidas estrellas de Orión y de las otras constelaciones cuentan ahora con nombres oficiales (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 706 píxeles o verla aún más grande y sin etiquetas).

La Unión Astronómica Internacional, la única institución dedicada oficialmente a poner nombres a las estrellas, aprobó el año pasado los nombres corrientemente utilizados de 227 de las estrellas más brillantes, entre ellas Sirio, Betelgeuse y Polaris —esta última exclusiva del hemisferio norte—, quizá las estrellas más conocidas del cielo.

A la imagen de la constelación de Orión de arriba se le han superpuesto los nombres de estrellas oficialmente reconocidos.

La asombrosa vista abarca unos 30 grados de arco y se extiende por la famosa constelación desde la cabeza a los pies del héroe mitológico (de izquierda a derecha) y un poco más allá.

Los nombres comúnmente utilizados de las tres estrellas del cinturón de Orión han sido oficialmente reconocidos. La Gran Nebulosa de Orión se encuentra a 1500 años-luz de distancia y es la región de formación estelar más cercana: en la imagen ocupa el sector que se encuentra a la derecha y debajo del centro. También la imagen incluye otras nebulosas famosas como la Cabeza de Caballo (en la imagen de la derecha) y la Cabeza de Bruja.

Desde luego, la nebulosa de Orión y las estrellas brillantes son fáciles de ver a simple vista, pero las nubes de polvo y la emisión de gas interestelar de este complejo en el que abundan las nebulosas son demasiado tenues y por lo tanto mucho más difíciles de registrar.

Si bien el mosaico publicado comprende imágenes telescópicas de banda ancha, también incluye datos de un filtro de banda estrecha, conocido como hidrógeno alfa, idóneo para resaltar los omnipresentes filamentos de gas hidrógeno atómico energizado como los del arco del gigantesco Bucle de Barnard (en la siguiente imagen).

El Bucle de Barnard. Se trata del semicírculo de color rojizo que se extiende por ambos lados de la imagen y se conecta por la parte inferior. La tres estrellas brillantes que en diagonal parecen caer sobre el centro, de las cuales las dos de arriba son mucho más azules, forman el famoso cinturón de Orión. Justo a la derecha de Alnitak, la estrella inferior del cinturón de Orión, se ve una pequeña marca oscura sobre una nebulosa de emisión de tonos rojizos, es la nebulosa de la Cabeza de Caballo. Más a la derecha se halla la Gran Nebulosa de Orión (clic en la imagen para ampliarla a 961 x 623 píxeles o verla mucho más grande y completa). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 4 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Rogelio Bernal Andreo.

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