martes, agosto 04, 2015

El cúmulo de galaxias de Virgo


Los astrónomos han identificado más de mil galaxias en el cúmulo de la Virgen (Virgo en latín). Esto lo convierte en la agrupación de galaxias más grande de las que se hallan cerca de nuestro modesto Grupo Local (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 585 píxeles o verla aún más grande).

De hecho, es difícil apreciar el cúmulo galáctico en su conjunto, ya que abarca una extensa área del cielo. En consecuencia, el mosaico de imágenes telescópicas de arriba, cuidadosamente realizado, apenas registra el centro del cúmulo de la Virgen, visto a través de las tenues nubes de polvo que flotan sobre el plano de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

La galaxia que domina el cúmulo, la gigante elíptica M87, se distingue un poco por debajo y a la izquierda del centro de la imagen. A la derecha de M87 se encuentra un rosario de galaxias conocido como la cadena de Markarian.

Un examen atento revelará la presencia de otras muchas galaxias del cúmulo, pero sólo se verán como pequeñas manchas borrosas.

Al pie de la entrada pueden consultar una versión de la imagen de arriba en la que se identifican las galaxias más grandes con la entrada correspondiente en el catálogo NGC. Algunas de las galaxias también fueron catalogadas por Charles Messier, como M84, M86 y las espirales más coloridas designadas como M88 (en la imagen de la derecha), M90 y M91.

En promedio, las galaxias del cúmulo de Virgo se encuentran a 48 millones de años-luz de la Tierra.

Esta distancia ha sido importante para determinar la constante de Hubble y proporcionar una indicación de la escala del universo.


(Clic en la imagen para ampliarla.) Vía Foto astronómica del día correspondiente al 4 de agosto de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Rogelio Bernal Andreo.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace ocho equinoccios, unos 45 mil tweets ilustran y amplían las más de 4200 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil novecientos.

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lunes, agosto 03, 2015

Un arco de protones sobre el Lago Superior


El escenario estaba preparado y todo lo que se necesitaba era una aurora polar (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 640 píxeles o verla aún más grande).

A finales de agosto de 2014, los pronósticos espaciales anunciaron que el hermoso cielo nocturno iba a ser iluminado por una aurora de tintes verdosos.

El astrofotógrafo se subió de un salto a su camioneta y luego de cinco horas de viaje por caminos rurales de la Península Superior de Michigan, llegó a un lugar que sólo él conocía. Lo que no sabía, sin embargo, era que su suerte recién comenzaba.

Mientras preparaba los equipos para la sesión de fotos se produjo algo totalmente inesperado: un arco de protones, un tipo de aurora extremadamente raro.

El arco rojo (en la imagen de la derecha) fue visible durante un cuarto de hora, un lapso de tiempo suficiente para registrarlo en una exposición de 30 segundos.

Como su nombre lo indica, un arco de protones no está producido, obviamente, por electrones, sino por protones, partículas de mayor masa que bombardean la atmósfera de la Tierra luego de una eyección de masa coronal en el Sol.

En la imagen de más arriba, las luces amarillentas en el horizonte se originan en la ciudad de Marquette, en el estado norteamericano de Michigan.

Las piedras azules y amarillas situadas justo debajo de la superficie del Lago Superior y vistas en primer plano están iluminadas por una linterna LED.

La escena también incluye la banda de la Vía Láctea (en la imagen de la derecha), a la izquierda del arco rojo de protones.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 3 de agosto de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Ken Williams.

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domingo, agosto 02, 2015

Un rover lunar en el borde del cráter Shorty


En la Luna es fácil acordarse en donde dejaron el vehículo estacionado (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 548 píxeles o verla un poco más grande).

En diciembre de 1972, Eugene Cernan y Harrison Schmitt, astronautas de la Apolo 17, pasaron alrededor de 75 horas en la superficie de la Luna.

Mientras exploraban el valle de Taurus-Littrow, Ronald Evans, el tercer tripulante de la misión, se mantuvo en órbita lunar.

Esta fotografía en alta resolución fue tomada por Cernan cuando recorría, junto con Schmitt, el fondo del valle. Muestra a Schmitt y al vehículo lunar (en la siguiente imagen) en el borde del cráter Shorty, cerca del lugar donde Schmitt, geólogo de profesión, descubrió una extraña roca de color naranja.

El robot explorador lunar. La imagen muestra el jeep lunar utilizado por Cernan y Schmitt para recorrer la superficie de la Luna. Medía más de 3 m de longitud y contaba con 2 m de ancho. El vehículo podía transportar fácilmente a los astronautas, equipo y muestras de las rocas lunares en la baja gravedad de la Luna, que equivale a un sexto de la terrestre. Se estima que el vehículo recorrió casi 30 km de la superficie lunar a la "fantástica" velocidad de 13 km/h (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

La tripulación de la Apolo 17 regresó a la Tierra con 110 kg de muestras de rocas y suelo, más que cualquier otra misión lunar anterior.

Casi cuarenta y tres años después, Cernan y Schmitt siguen siendo los últimos seres humanos en haber pisado la superficie de la Luna.

Una vista en alta definición del área del Apolo 17. Esta vista del área de alunizaje del Apolo 17, en el valle de Taurus-Littrow, fue tomada en agosto de 2011 por la sonda LRO y es el registro más nítido obtenido hasta ahora desde el espacio. La imagen en alta resolución se registró desde los 22 km de altura. Esta altitud es sólo el doble de la altura a la cual un avión comercial lleva a cabo sus vuelos crucero. En la imagen se indica la posición del Challenger, el módulo de descenso del Apolo 17 (ampliado en el recuadro), el emplazamiento definitivo del vehículo explorador lunar (LRV) y los equipos del experimento ALSEP, dejados en la Luna con el objeto de supervisar el ambiente y el interior del satélite. También se reconocen claramente los rastros paralelos del rover lunar así como las huellas dejadas por los astronautas (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 2 de agosto de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: tripulación de la Apolo 17, NASA.

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sábado, agosto 01, 2015

La dispersión de la galaxia ESO 137-001


A unos 220 millones de años-luz de distancia, la galaxia espiral ESO 137-001 avanza a gran velocidad por Abell 3627, un masivo cúmulo galáctico (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 768 píxeles o verla aún más grande).

En la colorida imagen mostrada arriba, una composición de datos obtenidos con los telescopios espaciales Hubble y Chandra, la lejana galaxia se distingue detrás de un primer plano formado por estrellas de la Vía Láctea y pertenecientes a la constelación meridional del Triángulo Austral.

La espiral pierde gas y polvo debido a la gran velocidad que desarrolla (en la imagen de la derecha), aproximadamente 7 millones de kilómetros por hora. Como resultado, los mencionados componentes le son arrancados cuando la presión de arrastre contra el tenue y caliente medio del interior del cúmulo supera la gravedad de la galaxia.

Los datos del Hubble obtenidos en una longitud de onda muy cercana a la luz visible indican, con total claridad, que en las numerosas estelas azuladas de corta extensión han nacido brillantes cúmulos estelares, formadas por el material desprendido de la galaxia.

Por su parte, los datos de rayos X del Chandra muestran la enorme extensión del gas arrancado a ESO 137-001 y calentado por el roce. Son las bandas difusas de color azul oscuro dejadas por la galaxia, que se extienden por más de 400 mil años-luz hacia la parte inferior derecha de la imagen.

La importante pérdida de gas y polvo hará que la formación de estrellas en la galaxia sea más difícil (en la siguiente imagen). Una galaxia elíptica amarillenta, que ya perdido el gas y el polvo y con éstos la capacidad de formar nuevas estrellas, se distingue a la derecha de ESO 137-001.

NGC 2170, una sublime naturaleza muerta con polvo reflectante. ¿Se trata de una pintura o de una fotografía? En esta espléndida naturaleza muerta celeste realizada con ayuda de un pincel cósmico, la polvorienta nebulosa NGC 2170 brilla en la parte superior izquierda de la composición. NGC 2170 refleja suavemente la luz de estrellas calientes cercanas, pero no es la única del campo, ya que otras nebulosas se revelan sobre un fondo de estrellas multicolores. Al igual que los objetos cotidianos que los pintores de naturalezas muertas suelen elegir para sus composiciones, las nubes de gas, polvo y estrellas calientes de esta fotografía también se hallan con frecuencia en este escenario: una nube molecular masiva que forma estrellas en la constelación del Unicornio o Monoceros. Conocida como Mon R2, está increíblemente cerca de la Tierra, a 2400 años-luz. A esa distancia, el lienzo tendría unos 15 años-luz de longitud (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 1° de agosto de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, ESA, CXC.

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viernes, julio 31, 2015

Tránsito de la Estación Espacial Internacional por una Luna azul


La Luna Llena de esta noche es el segundo plenilunio de julio. Según el folclore moderno esta última se denomina Luna azul, aunque en raras ocasiones sea precisamente de este color (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 600 píxeles o verla aún más grande).

A pesar del nombre, en la detallada y nítida composición mostrada arriba, registrada con un telescopio y cámara digital justo antes de la primera Luna Llena de julio, la superficie del satélite natural de la Tierra es multicolor.

Si bien los colores de la imagen han sido realzados digitalmente, aún siguen siendo reales, ya que corresponden a diferencias reales en la composición química de la superficie lunar. Por ejemplo, el color azul es típico de las tierras ricas en titanio.

Ahora bien, cuando la Luna está cerca del plenilunio es especialmente fácil de distinguir los rayos que salen del cráter Tycho (en la imagen de la derecha, el pico central del cráter), en la parte superior derecha de la imagen. Los rayos, creados por los desechos expulsados durante el impacto que creó el cráter de 85 km de diámetro, se extienden por toda la superficie lunar.

Pero esto no es todo. Arriba y a la derecho de Tycho, y sobre las mesetas del hemisferio sur lunar, se reconoce la silueta extremadamente detallada de la Estación Espacial Internacional.

El tránsito lunar de la estación espacial fue visto desde Byron Bay, en el estado australiano de Nueva Gales del Sur, el 30 de junio. Apenas duró un tercio de segundo y se captó con una velocidad de obturación rápida en modo de disparo de ráfaga (en la imagen de la derecha, primer plano del mencionado tránsito lunar).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 31 de julio de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Dylan O'Donnell.

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jueves, julio 30, 2015

La Vía Láctea sobre Uluru


En este hermoso paisaje nocturno del cielo australiano, las regiones centrales de la Vía Láctea se elevan por encima de Uluru, también conocido como Ayers Rock (clic en la imagen para ampliarla a 821 x 1010 píxeles, máxima resolución disponible).

La imagen se tomó el 13 de julio de 2015 y muestra una pálida luminiscencia nocturna que al desplegarse por todo el horizonte hace que resalte la silueta de la famosa formación rocosa del centro del subcontinente (en la imagen de la derecha).

Desde luego, las nubes de polvo cósmico de la Vía Láctea también aparecen en silueta, pues son como desgarramientos oscuros en la tenue tela formada por la luz de incontables estrellas.

Caudalosos ríos de polvo cósmico confluyen en Antares (en la imagen de la derecha), la estrella supergigante que reluce en tonos amarillentos por encima de la protuberancia central de la galaxia.

A la izquierda de Antares, el errante planeta Saturno brilla en la noche.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 30 de julio de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Adam Block, Mt. Lemmon SkyCenter, Univ. Arizona.

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miércoles, julio 29, 2015

La Laguna profunda


Crestas de gas interestelar resplandeciente y nubes de polvo oscuro ondulan en las turbulentas profundidades cósmicas de la nebulosa de la Laguna (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 778 píxeles o verla aún más grande).

La brillante región de formación estelar, conocida también como M8, se encuentra a unos 5 000 años-luz de nosotros. A pesar de la distancia, sigue siendo un objetivo interesante para los recorridos telescópicos de la constelación de Sagitario, situada hacia el centro de nuestra galaxia (en la imagen de la derecha).

La imagen de arriba es una vista espectacular y profunda de los sectores centrales de la Laguna, de unos 40 años-luz de ancho.

En ella predomina la característica emisión rojiza de los átomos de hidrógeno ionizados al recombinarse con electrones libres.

Hacia el centro de la imagen se distingue una mancha brillante con forma de reloj de arena. Se trata de gas ionizado que ha sido modelado por la radiación energética y los vientos estelares extremos emitidos por una estrella joven y masiva.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de julio de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Adam Block, Mt. Lemmon SkyCenter, Univ. Arizona.

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