domingo, agosto 31, 2014

Fotografía conjunta del transbordador y la estación espacial


¿Cómo se tomó esta fotografía? Por lo general, las fotografías del transbordador en el espacio se toman desde la Estación Espacial y, viceversa, las fotografías de la Estación Espacial se toman desde el transbordador (clic en la imagen para ampliarla a 1600 x 1067 píxeles o verla mucho más grande).

Entonces, ¿cómo pudo tomarse una fotografía del transbordador y la estación volando juntos en el espacio?

La respuesta es que durante el último viaje del transbordador Endeavour a la Estación Espacial Internacional, realizado en mayo de 2011, una nave de suministro (en la imagen de la derecha) partió de la estación con tres astronautas a bordo, y ellos fueron quienes tomaron una serie de imágenes excepcionales. La nave de suministro era la Soyuz TMA-20, de origen ruso, que descendió unas horas más tarde en Kazajistán.

La espectacular imagen mostrada arriba permite apreciar de un golpe de vista los tamaños relativos de la estación y el transbordador acoplado al complejo espacial. El conjunto de naves volaba por encima de un mar azul cubierto por bancos de nubes dispersos.

Para la historia. Otra vista de la misma serie fotográfica. Las fotografías fueron tomadas por Paolo Nespoli, un astronauta italiano perteneciente a la ESA. En la parte superior de la imagen se distingue la cola del Endeavour, luego aparece la ISS dispuesta casi perpendicularmente a la capa de nubes que oculta parcialmente la superficie de la Tierra. La última de las naves acopladas a la estación, la que está más cerca de la Tierra, es el ATV Johannes Kepler, de la ESA (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 31 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito: NASA.

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sábado, agosto 30, 2014

Una trampa de estrellas


Si levantasen la vista hacia el cielo en la cueva de Hollow Hill, podrían creer que contemplan el cielo estrellado de siempre (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 768 píxeles o verla aún más grande).

Y eso es exactamente lo que espera una legión de Arachnocampa luminosa.

En la extensa exposición de arriba vemos cómo las mencionadas luciérnagas neocelandesas se esparcen por el techo de la cueva y hacen que éste adquiera el aspecto de un cielo nocturno despejado y cubierto de estrellas (en la imagen de la derecha).

Los insectos desprevenidos que, engañados, vuelan demasiado alto quedan inmovilizados en las trampas pegajosas creadas por las luciérnagas y colgadas del techo. Así la Arachnocampa luminosa consigue su alimento.

Desde luego, ningún astrónomo profesional se dejaría engañar tan fácilmente, aunque aquel sector, en la parte superior izquierda de la imagen, se parece bastante a la Nebulosa del Saco de Carbón y la Cruz del Sur...

La Vía Láctea cerca de la Cruz del Sur. La constelación de la Cruz del Sur propiamente dicha se encuentra a la derecha de este campo visual de 20 grados, rematada por la brillante y amarillenta estrella Gamma Crucis. Una línea imaginaria que parta de esta estrella y pase también por Alpha Crucis, la estrella azul que forma la base de la cruz, apuntaría en dirección del polo sur celeste. Recortada contra la tenue luz estelar de la Vía Láctea, la oscura silueta de la Nebulosa del Saco de Carbón se encuentra apenas a la izquierda de la Cruz, mientras que al continuar alejándonos por la Vía Láctea, se nota la presencia de Hadar y Rigil Kentaurus, también conocidas como Alfa y Beta del Centauro. Destellando en la esquina inferior izquierda, Alpha Centauri es la estrella visible más cercana al Sol, a solamente 4,3 años-luz de distancia. En realidad, la amarillenta Alfa del Centauro forma un sistema de estrellas triple entre las que se cuenta una estrella similar al Sol. Desde Alfa del Centauro el Sol se vería como una brillante estrella amarillenta proyectada sobre la constelación de Cassiopeia (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 30 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Phill Round.

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viernes, agosto 29, 2014

La Nebulosa del Mago


El cúmulo estelar abierto NGC 7380, cuyo nombre no técnico es Nebulosa del Mago, todavía se halla inmerso en su nube natal de polvo y gas interestelar (clic en la imagen para ampliarla a 950 x 969 píxeles o verla aún más grande).

La nebulosa se encuentra aproximadamente a 8 mil años-luz de distancia en dirección de la constelación de Cefeo (ver la siguiente imagen) y se presenta con las incontables estrellas de fondo y primer plano dispuestas a lo largo del plano de la Vía Láctea.

Una Luna Llena cabría fácilmente en el interior de esta vista telescópica del joven cúmulo estelar de 4 millones de años y de la nebulosa asociada, demasiado tenues para ser percibidos a simple vista.

Cefeo: de la Trompa a la Burbuja. La constelación septentrional de Cefeo es una región muy rica en cúmulos estelares, nebulosas muy brillantes y nubes de polvo oscuro. Los tres tipos de estructuras señalados se encuentran en esta panorámica celeste, un mosaico de imágenes telescópicas que cubre un área de unos 17 grados. En la parte inferior izquierda de la imagen se distingue una gran nebulosa de emisión catalogada como IC 1396. Cuenta con centenares de años-luz de longitud y se halla a unos 3 mil años-luz de distancia. Contiene una estructura filamentosa, de naturaleza oscura y modelada por vientos estelares, que se conoce popularmente como la Trompa de Elefante. En la parte superior central de la imagen se encuentra NGC 7380, una nebulosa brillante con un cúmulo estelar inmerso en sus profundidades. Hacia la derecha se observa la Nebulosa de la Burbuja, o NGC 7635, y el cúmulo estelar M52 (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa o ver una imagen sin identificaciones.

La imagen se captó con un telescopio y una cámara firmemente asentada sobre el suelo de nuestro planeta. Revela, en una paleta de colores popularizada por las imágenes del Telescopio Espacial Hubble, estructuras y formas de varios años-luz de extensión que se encuentran en el Mago.

Además fue registrada con filtros de banda estrecha, de modo que la luz de las longitudes de onda visibles de los átomos de hidrógeno, oxígeno y azufre de la nebulosa se representan en la composición digital definitiva en colores verdes, azules y rojos.

A continuación pueden ver una versión de la fotografía de más arriba en la que han desaparecido las estrellas como por arte de magia, pues sólo ha quedado el polvo y gas cósmico de la Nebulosa del Mago:


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Michael Miller.

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jueves, agosto 28, 2014

Messier 20 y 21


La Nebulosa Trífida, también conocida como Messier 20, es fácil de encontrar con un pequeño telescopio en la constelación de Sagitario, una región en la que abundan las nebulosas (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 691 píxeles o verla aún más grande).

Situada a unos 5 mil años-luz de distancia, M20 es un estudio multicolor de contrastes cósmicos que comparte esta hermosa composición de casi un grado de campo con el cúmulo estelar abierto Messier 21, visto arriba a la derecha.

La Nebulosa Trífida, dividida por bandas de polvo cósmico (ver la imagen de la derecha) en tres partes, mide unos 40 años-luz de longitud y su edad no excede los 300 mil años.

Esto la convierte en una de las regiones de formación estelar más jóvenes del cielo terrestre, con toda la gama de estrellas jóvenes en etapa embrionaria inmersas en capullos de gas y polvo.

La distancia estimada al cúmulo estelar abierto M21 es similar a la de M20, pero aunque comparten el espectacular paisaje telescópico mostrado más arriba, no parecen estar conectadas físicamente.

Además, las estrellas de M21 son mucho más antiguas, ya que cuentan en su haber con alrededor de 8 millones de años.

La Trífida en toda su belleza. La Nebulosa Trífida es una región de formación estelar situada en el plano de nuestra galaxia que ilustra por sí misma tres tipos diferentes de nebulosas astronómicas. En primer lugar, las nebulosas de emisión rojas, dominadas por la luz de los átomos de hidrógeno; luego las nebulosas de reflexión azules, producidas por la reflexión de la luz estelar reflejada en el polvo, y, por último, las nebulosas oscuras, donde las densas nubes de polvo aparecen en silueta. La brillante nebulosa de emisión roja está dividida en tres partes por bandas de polvo, un fenómeno que le da su nombre familiar a la Trífida. En esta magnífica imagen de gran campo, la emisión roja se juxtapone con las nubes azules de las nebulosas de reflexión. En primeros planos de esta región tomados por el Telescopio Espacial Hubble aparecen, hacia la izquierda del centro de la imagen, pilares y chorros formados por las estrellas recién nacidas (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Lorand Fenyes.

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miércoles, agosto 27, 2014

La Vía Láctea sobre Yellowstone


Aunque la foto pudiera sugerirlo, la Vía Láctea no fue creada por la evaporación de una fuente termal (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 640 píxeles o verla aún más grande).

La extensión de agua azul, de unos 10 metros de diámetro, se conoce como Silex Spring y está situada en el Parque Nacional de Yellowstone, en el estado norteamericano de Wyoming.

Artificialmente iluminada en razón de esta foto, los colores se deben a capas de bacterias extremófilas que proliferan en aguas termales. El vapor se eleva de la fuente debido al calentamiento producido por una cámara de magma subterránea, conocida como el foco volcánico de Yellowstone (en la imagen de la derecha).

Sin relación y alejada en la distancia, la banda central de la Vía Láctea, cuyo resplandor está formado por la luz conjunta de millones de estrellas, describe un arco muy por encima del parque (ver la imagen al pie de la entrada).

La imagen de más arriba es en realidad un panorama creado a partir de 16 fotografías independientes tomadas a fines del mes pasado.

Si el foco volcánico de Yellowstone diera lugar a otra erupción supervolcánica similar a la que experimentó hace 640 mil años, se vería afectada la mayor parte de América del Norte.

Old Faithful y Júpiter. Los géiseres se forman cuando el agua de lluvia o de nieve fundida se filtra por las capas de roca y es calentada por la roca parcialmente fundida de las cámaras magmáticas. Cuando el agua subterránea entra en ebullición, pequeñas burbujas de vapor se forman en los conductos del géiser, las que se expanden a medida que ascienden. En el momento en que se acumula un volumen crítico de vapor, el agua restante es violentamente expulsada del géiser. Old Faithful tiene un ciclo eruptivo de aproximadamente 90 minutos y una erupción típica se extiende entre 2 y 5 minutos, durante la cual expulsa entre 14 mil y 32 mil litros de agua caliente a una altura de entre 30 y 55 m. La fotografía fue tomada en 2007, bastante después de la puesta de Sol, cuando Old Faithful expulsó en hora sus chorros de vapor y Júpiter brillaba en la región sur del firmamento. La Vía Láctea es claramente visible a la izquierda de un Júpiter ornamentado por extensos picos de difracción (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Dave Lane.

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martes, agosto 26, 2014

Voyager 2 sobrevuela la luna Tritón




¿Cómo sería pasar volando por Tritón, la luna más grande del planeta Neptuno? A lo largo de la historia de la exploración del Sistema Solar, sólo una nave espacial pasó cerca de Tritón y ahora, por primera vez, las imágenes de ese espectacular encuentro se han compilado en la película mostrada arriba.

El 25 de agosto de 1989 las cámaras de la sonda Voyager 2 trabajaron a pleno para fotografiar el sistema de Neptuno.

Tritón es un satélite un poco más pequeño que la Luna pero tiene la particularidad de contar con volcanes de hielo y una superficie congelada rica en nitrógeno.

La primera secuencia del video muestra la aproximación final a Tritón. Aunque los insólitos tonos verdosos del satélite llaman la atención, los colores son bastante cercanos a los reales.

El misterioso terreno (en la imagen de la derecha) que se ve pasar bajo la sonda se oscurece rápidamente a medida que la Voyager 2 cruza el terminador del día hacia la noche.

Justo después de la máxima aproximación, la nave giró sobre sí misma para seguir observando la luna, que ahora mostraba una estrecha fase en forma de creciente (ver la imagen al pie de la entrada).

Si todo va bien, en julio de 2015 la sonda New Horizons llevará a cabo un sobrevuelo similar por Plutón, un mundo con un tamaño similar al de Tritón.

Neptuno y Tritón en fase creciente. Como padre e hijo, Neptuno y Tritón posan en fase creciente para la nave espacial Voyager 2, cuando la sonda se deslizaba silenciosamente por el Sistema Solar exterior en 1989. La fotografía del planeta gigante gaseoso y su luna envuelta en nubes fue tomada en la dirección opuesta al sentido de avance de la Voyager 2, poco después de que la nave alcanzara la máxima aproximación a los dos cuerpos celestes. Tal imagen no podría haberse tomado desde la Tierra porque, como Neptuno está mucho más alejado del Sol que nuestro planeta, nunca se nos muestra en fase. Esta perspectiva tan poco usual también priva a Neptuno de su conocida coloración azul, ya que la luz del Sol fue dispersada por la atmósfera del planeta antes de llegar a la cámara de la nave y, en consecuencia, el planeta se ve enrojecido, como sucede con la luz durante una puesta de Sol (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Voyager 2, JPL, NASA; composición digital: Paul Schenk (LPI, USRA).

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lunes, agosto 25, 2014

Arp 188 y la cola gravitacional del Renacuajo


¿Por qué esta galaxia tiene una cola tan larga? En esta vista imponente, basada en datos de imagen del Hubble Legacy Archive, numerosas y lejanas agrupaciones estelares forman un magnífico segundo plano para la galaxia espiral distorsionada Arp 188, la Galaxia del Renacuajo (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 762 píxeles o verla mucho más grande).

El renacuajo cósmico se encuentra a no más de 420 millones de años-luz en dirección de la constelación septentrional del Dragón (Draco en latín). Su cola, la parte de la galaxia que más llama la atención, mide cerca de 280 mil años-luz de longitud y cuenta con cúmulos de estrellas masivas, brillantes y azules.

Una hipótesis sostiene que una galaxia intrusa más compacta cruzó a Arp 188 por el frente —de derecha a izquierda en la vista de arriba— y, a consecuencia de la atracción gravitacional, fue arrojada detrás del Renacuajo. Durante el encuentro cercano (ver la imagen al pie de la entrada) las fuerzas de marea arrancaron estrellas, gas y polvo de la galaxia espiral (en la imagen de la derecha), lo que dio lugar a la formación de una cola espectacular.

En cuanto a la galaxia intrusa propiamente dicha, se estima que se encuentra a unos 300 mil años-luz detrás del Renacuajo. Se la distingue a través de los brazos de la galaxia espiral que, situada en primer plano, se observa en la parte superior derecha de la imagen.

Al igual que su homónimo terrestre, es muy probable que la Galaxia del Renacuajo pierda la cola al crecer, de modo que los cúmulos estelares situados en la cola se convertirán en pequeños satélites de la extensa galaxia espiral.

La colisión de la galaxia espiral NGC 4038. Esta galaxia tiene un milenio muy malo. De hecho, los últimos 100 millones de años tampoco han sido buenos y es muy probable que los próximos mil millones sean bastante agitados. En la parte superior izquierda se halla NGC 4038, que solía ser una galaxia espiral normal, concentrada en sus propios asuntos, hasta que NGC 4039, a su derecha, se estrelló contra ella. La imagen mostrada arriba revela la evolución que han tenido los restos de la mencionada colisión. Son conocidos como las Antenas. A medida que la gravedad reestructura cada galaxia, las nubes de gas chocan entre sí, se generan nudos de brillantes estrellas azules, se forman estrellas masivas que con el tiempo explotan y se esparcen por doquier innumerables filamentos de polvo marrón. Por último, las dos galaxias convergerán en una galaxia espiral de mayor tamaño. Tales colisiones no son raras. Incluso la Vía Láctea ha experimentado varias colisiones en el pasado (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Hubble Legacy Archive, ESA, NASA; tratamiento de la imagen y derechos de autor: Joachim Dietrich.

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