domingo, abril 20, 2014

Ceniza y relámpagos sobre un volcán islandés


¿Por qué produjo tanta ceniza la pintoresca erupción de un volcán islandés en 2010? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 639 píxeles, máxima resolución disponible.)

Aunque comparativamente esta nube de ceniza volcánica no es de las más voluminosas, su ubicación fue especialmente relevante debido a que se dispersó por regiones densamente pobladas.

El volcán Eyjafjallajökull, ubicado en el sur de Islandia, entró en erupción el 20 de marzo de 2010. Poco días después, el 14 de abril, comenzó una segunda erupción justo bajo el centro de un pequeño glaciar:


Ninguna de las erupciones se destacó por la potencia. Sin embargo, la segunda erupción fundió una importante cantidad de hielo del glaciar que terminó por enfriar y dividir la lava en minúsculas astillas vítreas muy abrasivas. Estas diminutas partículas fueron vertidas a la atmósfera por el penacho volcánico ascendente.

En la fotografía mostrada arriba, tomada durante la segunda erupción, un rayo y varios relámpagos iluminan la nube de ceniza que escapa del volcán Eyjafjallajökull.

¿Por qué en ocasiones se producen relámpagos durante una erupción volcánica? En esta fotografía se muestra una erupción del volcán japonés Sakurajima, ocurrida a principios de enero de 2010. Algunas burbujas de magma incandescentes son arrojadas a la distancia mientras que la roca líquida que brota de las profundidades de la Tierra se esparce por la superficie del planeta. Sin embargo, esta imagen también es notable por los rayos captados cerca de la cumbre del volcán. La razón por la cual se producen relámpagos en las tormentas comunes es un tema bajo investigación; incluso la causa de los relámpagos volcánicos está aún menos clara. Se tiene por seguro que los rayos conectan áreas de polaridades eléctricas opuestas, pero no sabe por qué tales oposiciones de polaridad se producen en los volcanes (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 20 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Sigurður Stefnisson.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace seis equinoccios, unos 23 mil tweets ilustran y amplían las más de 1000 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya casi somos dos mil.

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sábado, abril 19, 2014

Kepler-186f, casi una segunda Tierra


El planeta Kepler-186f es el primer mundo extrasolar del tamaño de la Tierra detectado en la zona habitable de su estrella (clic en la imagen para ampliarla a 1067 x 600 píxeles o verla mucho más grande).

Este mundo lejano se descubrió en datos registrados por el telescopio espacial Kepler, el prolífico cazador de planetas perteneciente a la NASA.

Kepler-186f gira alrededor de una estrella enana del tipo M, fría y tenue, que tiene aproximadamente la mitad del tamaño y la masa del Sol. Se encuentra a unos 500 años-luz de distancia, en la constelación del Cisne o Cygnus. Las enanas del tipo M son muy comunes, ya que representan más del 70 por ciento de la población estelar de la galaxia.

Para que un planeta esté en la zona habitable de su estrella, debe estar a una distancia tal que la temperatura de la superficie permita la presencia de agua líquida. Kepler-186f gira relativamente cerca de su estrella (en la siguiente imagen), a unos 53 millones de kilómetros, lo que representa aproximadamente la distancia de Mercurio al Sol, con un período de 130 días.

No es el único planeta del lejano sistema, ya que los astrónomos han descubierto otros cuatros mundos alrededor de la estrella. Todos son apenas más grandes que la Tierra y se encuentran en órbitas muy cercanas, tal como se indica en la impactante ilustración artística mostrada más arriba (ver también la siguiente imagen comparativa; clic para ampliarla):


Si bien se conoce el tamaño y la órbita de Kepler-186f, no se ha podido establecer ni la masa ni la composición del exoplaneta, pues no pueden determinarse con la técnica del tránsito utilizada para su detección.

No obstante, los modelos de formación planetaria sugieren que podría tratarse de un planeta rocoso con una atmósfera, por lo que es, con mucho, el exoplaneta potencialmente más parecido a la Tierra descubierto hasta ahora.

Todos los tipos de planetas del Kepler. La ilustración representa la diversidad de planetas detectados por el telescopio espacial Kepler. Un análisis reciente determinó que la frecuencia de los planetas de todos los tamaños posibles, es decir, desde la Tierra (planetas rocosos) hasta Júpiter (gigantes gaseosos). Las principales conclusiones son, primero, que una de cada seis estrellas alberga un planeta del tamaño de la Tierra en una órbita de 85 días o menos y, segundo, que casi todas las estrellas del tipo solar tienen un sistema planetario (clic en la imagen para ampliarla). Crédito de la ilustración: C. Pulliam y D. Aguilar (CfA). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 19 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la ilustración: NASA Ames / SETI Institute / JPL-Caltech; descubrimiento: Elisa V. Quintana, et al..

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viernes, abril 18, 2014

Una Luna roja y un haz de luz verde


La imagen no es una escena producida con efectos especiales, propia de una película de ciencia ficción (clic en la imagen para ampliarla a 950 x 594 píxeles o verla aún más grande).

El haz de luz verde y el disco rojo de la Luna son de verdad, tanto que fueron captados en la madrugada del 15 de abril de 2014.

Desde luego, el enrojecimiento del disco lunar es fácil de explicar: la imagen se registró durante el eclipse total de Luna de esta semana. Por cuanto la Luna eclipsada se encontraba sumida en sombras, sólo podía reflejar la debilitada luz roja procedente de todos los crepúsculos que se producen simultáneamente a lo largo del contorno de la Tierra, ya que nuestro planeta, durante un eclipse lunar, es visto a contraluz desde la Luna (ver la ilustración al pie de la entrada).

En cuanto al haz de luz verde, éste no es otra cosa que un láser disparado desde el telescopio de 3,5 metros del Apache Point Observatory, en el sur del estado norteamericano de New Mexico. La trayectoria del rayo se hace visible a medida que la atmósfera de la Tierra dispersa parte de la intensa luz del láser.

El objetivo del láser es el retrorreflector que en 1971 los astronautas del Apollo 15 dejaron en la Luna (en la imagen de la derecha).

A partir de la determinación del tiempo que tarda en regresar la luz del pulso láser, el equipo experimental de la Universidad de California en San Diego está en condiciones no sólo de medir la distancia Tierra-Luna con una precisión de milímetros sino también de poner a prueba la relatividad general, es decir, la teoría de la gravedad propuesta por Einstein.

Ahora bien, si se lleva a cabo el experimento del láser para medir de la distancia lunar durante un eclipse total, entonces se usa a la Tierra como una especie de interruptor cósmico de luz. Cuando la luz directa del Sol se apaga —es decir, cuando queda bloqueada por la Tierra durante un eclipse—, el rendimiento del reflector es mejor que cuando se realiza el experimento durante una Luna Llena normal. Este efecto es humorísticamente conocido como la Maldición de la Luna Llena.

Un eclipse solar desde la Luna. Si en vez de observar un eclipse total de Luna desde la Tierra, pudieran verlo desde la cara que nuestro satélite siempre nos presenta, entonces verían el mismo acontecimiento pero como un eclipse del Sol, esto es, cuando el disco de nuestro planeta bloquea por completo el Sol. En esta imagen recortada, la artista Hana Gartstein ilustró el acontecimiento: alrededor de una imagen de la Tierra tomada por la Apollo 17 dibujó una gruesa capa de bruma de tintes rojizos. Algunos rayos de luz solar se filtran a través de la polvorienta atmósfera del planeta. El lado nocturno de la Tierra todavía es visible, aunque tenuemente, ya que se encuentra iluminado por la oscurecida y enrojecida Luna. Sin embargo, el disco de la Tierra aparecería en el cielo de la Luna casi cuatro veces más grande que el del Sol, de forma tal que la sutil corona que rodea el Sol sería casi invisible. En la parte superior izquierda es el Sol el que desaparece detrás del limbo terrestre (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 18 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Dan Long (Apache Point Observatory); cortesía de Tom Murphy (UC San Diego).

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jueves, abril 17, 2014

Eclipse lunar en el Lago Waterton


Esta serie de imágenes muestra el eclipse lunar total del 15 de abril de 2014 (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 600 píxeles o verla aún más grande).

Las fotos miran hacia la margen sur del lago helado Waterton, perteneciente al Waterton Lakes National Park, en la provincia canadiense de Alberta. Por esta razón se divisan, en el horizonte más lejano, los picos del Glacier National Park, ya en territorio estadounidense.

La composición se creó con una secuencia de fotos tomadas a intervalos regulares de 10 minutos de la posición y la fase del eclipse lunar. Sigue el curso de la Luna conforme el satélite natural de la Tierra describe un arco, de izquierda a derecha (ver la imagen al pie de la entrada), sobre el agreste paisaje rural y las luces de la ciudad de Waterton.

Así la secuencia de imágenes comprende los 80 minutos que duró aproximadamente la fase total del eclipse:


Alrededor del año 270 antes de la era común, el astrónomo griego Aristarco ya tomaba en cuenta la duración de los eclipses de Luna, aunque no contaba con el beneficio brindado por los relojes y cámaras digitales. Sin embargo, con ayuda de la geometría ideó ideó un método sencillo y asombrosamente preciso para calcular la distancia de la Luna, expresada en radios terrestres y deducida de la duración de los eclipses.

No obstante, la secuencia no sólo muestra el eclipse lunar sino que también permite seguir las posiciones sucesivas de Marte, arriba y a la derecha de la Luna, de la brillante y azulada estrella Spica, cerca del enrojecido disco lunar y, finalmente, del planeta Saturno, en la parte inferior izquierda de la imagen.

Eclipse en la puesta de Luna. Una Luna oscura y enrojecida roza el horizonte. Así vieron al satélite natural de la Tierra los observadores situados en Tenerife (Islas Canarias) que madrugaron el 21 de diciembre de 2010, por cuanto la fase de la totalidad del Eclipse Lunar del Solsticio de 2010 comenzó poco antes de la puesta de la Luna. En las primeras tomas la Luna brilla intensamente sobre un mar de nubes y sobre el propio océano. Luego la Luna se eclipsa poco a poco, mientras se desplaza de izquierda a derecha. Cuando la Luna llega al punto opuesto al Sol en el cielo terrestre, se hunde en la parte más densa de la sombra de la Tierra conforme se acerca al horizonte occidental, justo antes de que el amanecer arribe a Tenerife (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 17 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Yuichi Takasaka / TWAN / www.blue-moon.ca.

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miércoles, abril 16, 2014

Spica, Marte y la Luna eclipsada


Una bonita y enrojecida Luna se deslizó por el cielo oscuro el 15 de abril de 2014 (clic en la imagen para ampliarla a 1072 x 726 píxeles, máxima resolución disponible).

Estuvo totalmente inmersa en la sombra de la Tierra durante más de una hora.

Este fue el primer eclipse lunar total del año y todas las fases del fenómeno pudieron apreciarse desde el continente americano.

El paisaje celeste de arriba, fotografiado desde la isla caribeña de Barbados, presenta el disco lunar durante la totalidad. Por consiguiente, el brillo normal de la Luna se encuentra notablemente disminuido.

El color rojo oscuro de la Luna contrasta con el brillo azulado de Spica (en la imagen de la derecha), la estrella alfa de la constelación de la Virgen o Virgo, posando a sólo dos grados de arco de distancia.

Marte es más brillante que Spica y se encuentra a unos 10 grados a la derecha de la Luna. Está cerca de la oposición y del máximo acercamiento a la Tierra. El color anaranjado del Planeta Rojo parece hacerse repetir la tonalidad de la Luna eclipsada.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 16 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Damian Peach.

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martes, abril 15, 2014

Nubes mammatus sobre Nebraska


¿Cuándo la base de las nubes toma la forma de una burbuja? Por lo general, la parte inferior de las nubes es plana (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 710 píxeles o verla aún más grande).

Y lo es en razón de que el aire húmedo y caliente se enfría al elevarse, por lo que se condensa en gotitas de agua a una temperatura muy específica, lo que suele corresponder a una altitud también muy específica. A medida que las gotitas de agua crecen, se forma una nube opaca.

Sin embargo, bajo ciertas condiciones pueden desarrollarse bolsas de nubes que contienen hielo o grandes gotas de agua que, al evaporarse, caen sobre el aire límpido. Esas bolsas pueden producirse en el aire turbulento próximo a las tormentas (en la imagen de la derecha), cerca de la parte superior de una nube con forma de yunque, por ejemplo.

Las nubes de tipo mammatus pueden ser muy espectaculares, especialmente si el Sol las ilumina de costado.

Las nubes del tipo mammatus mostradas al comienzo de la entrada se fotografiaron en junio de 2004 sobre Hastings, en el estado norteamericano de Nebraska.

Nubes de tipo mammatus sobre Rosario, en la provincia argentina de Santa Fe (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 15 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Jorn Olsen Photography.

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lunes, abril 14, 2014

Un extraño glóbulo en IC 1396


¿Se oculta un monstruo en IC 1396? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 730 píxeles o verla mucho más grande.)

Partes del gas incandescente y de las nubes de polvo de esta región de formación estelar, que algunos llaman la Nebulosa de la Trompa de Elefante, parecen tomar formas que despiertan nuestra inquietud. Algunas son casi humanas. Incluso al considerar la nebulosa en su conjunto parece dibujarse una especie de cara monstruosa.

No obstante, el único monstruo verdadero de la nebulosa es la estrella joven y brillante que afortunadamente se encuentra demasiado lejos de la Tierra para representar algún peligro.

La radiación de la mencionada estrella es tan intensa que erosiona lentamente el polvo presente en el oscuro glóbulo cometario visto en la parte superior de la imagen. Pero eso no es todo: también los chorros o jets y vientos de partículas emitidos por la estrella dispersan el gas y polvo de la zona.

En las vísceras del monstruo. Una imagen del interior de la Trompa de Elefante, tomada por el Telescopio Espacial Spitzer (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Situado a casi 3 mil años-luz de distancia, el complejo IC 1396 es relativamente tenue y cubre una región del cielo con un ancho aparente de 10 lunas llenas, o sea, 5 grados de arco.

La Trompa de Elefante en IC 1396. Como la ilustración de un cuento galáctico de Just So Story, la Nebulosa de la Trompa de Elefante zigzaguea por el complejo IC 1396, formado por una nebulosa de emisión inmersa en el centro de un joven cúmulo estelar, en la alta y alejada constelación de Cefeo. En realidad, esta trompa de elefante cósmica mide más de 20 años-luz de longitud. La composición en falso color de hoy se tomó a través de filtros de banda estrecha que sólo dejaron pasar la luz emitida por los átomos de hidrógeno, azufre y oxígeno que pueblan la región. La imagen resultante destaca la forma retrotraída de las crestas que contornean los bolsones de gas y polvo interestelar frío. Dichas nubes oscuras, inmersas en la nebulosa y con forma de zarcillos, contienen la materia prima para la formación de estrellas y oculta protoestrellas en el interior del polvo cósmico (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 14 de abril de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito y derechos de autor: T. Rector (U. Alaska Anchorage) y H. Schweiker (WIYN, NOAO, AURA, NSF).

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