lunes, mayo 04, 2015

Aurora inesperada en el cielo noruego


A veces aparecen luces en el cielo cuando nadie las espera (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 565 píxeles o verla aún más grande).

Un viaje al norte de Noruega para fotografiar auroras polares no iba tan bien como se esperaba. Fue el 8 de febrero de 2014, ya pasada la medianoche, y el objetivo del viaje era Steinsvik, en la provincia noruega de Troms.

Si bien había habido actividad reciente en el Sol, el cielo no mostraba ningún efecto de la actividad solar.

Por consiguiente, el resignado astrofotógrafo comenzó a juntar las cosas para irse, mientras su hermano buscaba la tapa de una lente que se había extraviado.

Fue en ese momento que las espectaculares luces de una aurora estallaron en el cielo.

El fotógrafo reaccionó con gran rapidez y registró una secuencia de impresionantes cortinas verdes. La Luna brilla cerca del centro de la imagen y el hermano, que sigue buscando la tapa de la lente, se encuentra bien hacia la derecha.

El destello auroral duró apenas unos minutos (en el siguiente video), pero el recuerdo del acontecimiento, reflexionó el fotógrafo, durará mucho más.



Vía Foto astronómica del día correspondiente al 4 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Tommy Richardsen.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace ocho equinoccios, unos 40 mil tweets ilustran y amplían las más de 4000 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil ochocientos.

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domingo, mayo 03, 2015

La Luna sale a través de la sombra del Mauna Kea


¿Es posible que la Luna se eleve a través de una montaña? ¡Por supuesto que no! La imagen de arriba muestra la salida de la Luna a través de la sombra de un gran volcán (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 720 píxeles o verla aún más grande).

El volcán es el Mauna Kea, en Hawai, EE.UU. Se trata de una zona en donde con gran frecuencia se toman fotografías espectaculares (en la imagen de la derecha), puesto que quizá sea el mejor lugar de observación de todo el planeta.

El Sol acababa de ponerse en la dirección opuesta, detrás de la cámara fotográfica. Además, la Luna terminaba de superar el plenilunio: si hubiera estado totalmente iluminada probablemente habría salido eclipsada en el mismísimo pico de la sombra.

Por encima de las nubes. Desde la cumbre del Mauna Kea barrida por los vientos, la vista del cielo nocturno podría ser como la mostrada en la imagen. La cumbre del volcán, que sobrepasa los 4 mil metros de altura, recorta su silueta sobre un paisaje verdaderamente celestial fotografiado poco después del crepúsculo. El pico del Mauna Kea supera por muy poco el mar de nubes y brilla bajo la luz de la Luna. Venus, personificada como la brillante estrella vespertina o "Hesperos", acompaña a nuestro satélite en una estrecha conjunción. Más a la derecha se distingue la tenue banda lechosa formada por las estrellas y nubes de polvo que yacen en el plano de nuestra galaxia (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

En realidad la Luna sale por el cono de sombra triangular del volcán, un corredor de oscuridad que disminuye con la distancia, tal como convergen las vías del tren. La Luna es demasiado grande y está demasiado lejos para que la afecte la sombra del volcán.

La refracción de la luz de la Luna a través de la atmósfera terrestre hace que la Luna aparezca ligeramente ovalada. Algunos conos de ceniza de antiguas erupciones volcánicas son visibles en primer plano.

La larga sombra de la Luna. En esta fotografía, tomada por el instrumento MODIS a bordo del satélite Aqua el 23 de noviembre de 2003, durante el segundo eclipse solar de ese año, se observa que la sombra de la Luna cubre una franja de 500 km de longitud del territorio antártico. El Polo Sur se encuentra un poco más allá de la esquina inferior derecha de la imagen (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 3 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Michael Connelley (U. Hawaii).

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sábado, mayo 02, 2015

El campo profundo de la galaxia del Remolino


Sigan el mango de la cacerola que forman las siete estrellas principales de la Osa Mayor hacia el exterior y hasta la última estrella brillante. Luego muevan ligeramente el telescopio hacia el sudoeste de esa posición:

(clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 721 píxeles o verla aún más grande). Entonces deberían encontrar un espléndido par de galaxias en interacción, la entrada 51ra. del famoso catálogo de Charles Messier.

También conocida como NGC 5194, la gran galaxia con estructura espiral tan bien definida fue, quizá, la primera nebulosa espiral conocida de su tipo. Sus brazos espirales y bandas de polvo se extienden claramente por delante de NGC 5195, la galaxia que se halla a su derecha.

Las dos galaxias se encuentran a unos 31 millones de años-luz de distancia y oficialmente dentro de los límites esquinados de la pequeña constelación de los Perros de Caza (Canes Venatici en latín).

Esta imagen de M51 fue tomada en enero de 2005 con la cámara avanzada para sondeos (ACS), a bordo del Telescopio Espacial Hubble (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Si bien M51 sólo aparece como una pequeña mancha tenue y borrosa en los telescopios pequeños, imágenes de campo profundo como la mostrada más arriba revelan colores llamativos y algunos detalles de las complejas estructuras que rodean a la más pequeña de las galaxias.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 2 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Martin Pugh.



Una simulación que intenta explicar la evolución galáctica de M51. Un gran agujero negro en el centro de NGC 5194 sostiene la dinámica de la espiral mientras otro agujero negro, de menores dimensiones, se mueve en sus inmediaciones y termina siendo capturado en una órbita circular. Durante este proceso las estrellas vecinas forman la galaxia satélite NGC 5195.

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viernes, mayo 01, 2015

El último día de la sonda MESSENGER en Mercurio


La sonda MESSENGER, la primera en orbitar Mercurio, yace desde ayer en esta región de la superficie del planeta más cercano al Sol (clic en la imagen para ampliarla a 1341 x 600 píxeles o verla aún más grande).

La escena, generada con datos de imagen y de altímetro láser registrados por la MESSENGER, mira hacia el norte, sobre el límite noreste de la cuenca Shakespeare (en la imagen de la derecha), una estructura amplia y cubierta de lava.

Cerca del borde superior izquierdo se encuentra el gran cráter Janacek, de poco más de 48 kilómetros de diámetro. La altura del terreno se codificó en color, donde las regiones rojas son aproximadamente 3 kilómetros más altas que las azules.

Se había estimado que la órbita final de la MESSENGER terminaría cerca del centro de la imagen y que la sonda se estrellaría a unos 4 kilómetros por segundo, es decir, 14 000 kilómetros por hora. De esta manera la colisión crearía un nuevo cráter de 16 metros de diámetro.

Como el impacto ocurrió en la cara opuesta de Mercurio, no fue posible observarlo por telescopio. No obstante, el impacto quedó confirmado al no haberse detectado señales de la sonda una vez transcurrido el tiempo suficiente para que emergiera por detrás del planeta.

La sonda MESSENGER —cuyo nombre es un acrónimo formado por las letras iniciales de MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemisty and Ranging, pero que además es una alusión a Mercurio, el mensajero de los dioses del panteón romano— fue lanzada en 2004 y completó más de 4000 órbitas luego de llegar al planeta más interior del Sistema Solar en 2011.

El primer día mercuriano de la MESSENGER. El día solar de un planeta es el intervalo de tiempo entre dos mediodías. En la Tierra, la duración de un día solar es de 24 horas. En cambio, un día solar en Mercurio dura el equivalente a 176 días terrestres. Durante su primer día solar en órbita alrededor de Mercurio, la sonda espacial MESSENGER fotografió casi toda la superficie del planeta más cercano al Sol. El objetivo de la misión fue confeccionar un mapa global monocromo con una resolución de 250 metros por píxel, mientras que la versión en color tiene una resolución de un kilómetro por píxel. En esta imagen se muestran ejemplos de dichos mapas, que en realidad son mosaicos formados por miles de imágenes tomadas bajo condiciones de iluminación uniformes y centrados a lo largo del meridiano que marca la longitud 75° este de Mercurio. Durante su segundo día mercuriano, la sonda MESSENGER se dedicó a realizar más observaciones en alta resolución de algunas formaciones de la superficie del planeta (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 1° de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, Johns Hopkins Univ. APL, Arizona State Univ., CIW.

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jueves, abril 30, 2015

A través del disco solar


Un extenso filamento solar se despliega por la superficie relativamente calmada del Sol en la imagen de arriba, una vista telescópica tomada hace tres días (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 766 píxeles o verla aún más grande).

La imagen, registrada en banda estrecha y mostrada en negativo o en colores invertidos (ver la imagen al pie de la entrada), captó la luz de los átomos ionizados de hidrógeno.

En la parte superior izquierda se observa una espectacular cortina de plasma magnetizado que no sólo se eleva sobre la superficie sino que también se extiende más allá del borde del Sol.

¿Cuál es la longitud del filamento solar? Pues aproximadamente tiene la misma distancia que hay, en promedio, entre la Tierra y la Luna. La escala de la izquierda ilustra dicha distancia.

El extenso filamento se desplazó hacia la derecha por el disco solar hasta que al día siguiente entró en erupción y comenzó a alejarse de la superficie de la estrella.

Los satélites de vigilancia solar observaron que una eyección de masa coronal partió del mismo lugar. Pero no se preocupen, ya que los investigadores estiman que la nube de plasma pasará lejos de nuestro planeta (en la imagen de arriba a la derecha).

Sol negro sobre un campo estelar invertido. Una vista detallada del Sol registrada originalmente en un color muy específico de luz roja —H-alfa—, luego procesada en blanco y negro y, finalmente, representada en colores invertidos. Una vez completado el proceso, el Sol negro se superpuso sobre un campo estelar cuyos colores también habían sido invertidos. El tratamiento realizado permite destacar algunos filamentos bastante extensos, regiones activas oscuras, protuberancias que sobresalen del disco solar y una especie de carpeta móvil de gas caliente. La superficie de nuestra estrella se había convertido en un lugar particularmente activo en el bienio 2010-11, debido a que se acercaba al Máximo Solar, el período durante el cual la superficie del campo magnético es más intensa. Pero no sólo el Sol activo puede resultar pintoresco. También puede serlo el plasma expulsado durante las fases de actividad, ya que cuando impacta la magnetosfera terrestre puede provocar la aparición de auroras polares en nuestro planeta (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 30 de abril de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: ESA, Rosetta, NAVCAM; tratamiento de la imagen: Giuseppe Conzo.

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miércoles, abril 29, 2015

El cometa Churyumov-Gerasimenko en fase


¿Qué ha pasado últimamente en el cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko? (Clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 634 píxeles o verla mucho más grande.)

Pues sólo que a medida que el cometa de 3 km longitud se aproxima al Sol, el calor aumenta y el núcleo expulsa gas y polvo (ver la imagen al pie de la entrada).

La sonda Rosetta llegó al escarpado doble núcleo del cometa en julio del año pasado y desde entonces ha estado orbitando el Sol junto con el iceberg gigante y oscuro (en la imagen de la derecha).

Un análisis reciente de datos enviados por la sonda de la ESA a la Tierra indica que el agua expulsada por el 67P difiere en forma significativa del agua de nuestro planeta. De aquí se infiere que el agua de la Tierra podría no haberse originado de antiguas colisiones con cometas como el 67P.

Además, como ni la Rosetta ni el módulo de descenso Philae detectaron señales de un campo magnético alrededor del núcleo del cometa, se estima que el magnetismo podría haber tenido escasa importancia en la evolución inicial del Sistema Solar.

El cometa 67P, parcialmente iluminado y mostrado en falso color en la imagen de arriba, habrá de aumentar la velocidad de evaporación conforme se acerque al Sol.

En agosto de este año alcanzará el perihelio, es decir, el punto de su órbita más cercano al Sol, que será un poco mayor a la distancia promedio entre la Tierra y el Sol.

Los chorros del cometa Churyumov-Gerasimenko. ¿Cuál es el origen de las colas de los cometas? Se sabe que la coma y las colas de los cometas salen del núcleo, pero se sigue investigando para conocer con precisión el mecanismo por el cual se producen. Esta es una de las mejores imágenes obtenidas hasta ahora de un núcleo cometario del que emergen chorros. La tomó en noviembre de 2014 la sonda Rosetta desde una órbita alrededor del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. La fotografía sobreexpuesta muestra penachos de gas y polvo que escapan del núcleo desde varios lugares a la vez, por cuanto el cometa se acerca al Sol y se calienta. Aunque actualmente el cometa 67P/C-G está más lejos del Sol que Marte, en agosto de este año su órbita lo llevará a estar casi tan cerca del Sol como la Tierra. En ese momento se espera que sea al menos 100 veces más activo de lo que es hoy en día. Es posible que ya hayan visto restos del núcleo de este cometa, pero con una forma diferente. Son las partículas no más grandes que granos de arena que terminan su viaje por el Sistema Solar al vaporizarse en la atmósfera terrestre: los llamados meteoros o, poéticamente, estrellas fugaces (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de abril de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: ESA, Rosetta, NAVCAM; tratamiento de la imagen: Giuseppe Conzo.

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martes, abril 28, 2015

NGC 2841, una galaxia espiral masiva y cercana


Es una de las galaxias más masivas conocidas. La galaxia espiral NGC 2841, situada a no más de 46 millones de años-luz, se encuentra en la constelación septentrional de la Osa Mayor (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 621 píxeles o verla mucho más grande).

Los numerosos detalles de este magnífico universo-isla ponen de relieve un llamativo núcleo amarillo y un disco galáctico. Los brazos espirales, enrollados apretadamente alrededor del núcleo, están divididos en multitud de fragmentos. En ellos se encuentran inmersas bandas de polvo, pequeñas regiones de formación estelar, distinguibles por su color rosado, además de cúmulos de estrellas jóvenes y azules.

En contraste (en la imagen de la derecha) con NGC 2841, numerosas galaxias espirales presentan brazos amplios y desenvueltos, poblados con regiones de formación estelar de mayor tamaño.

El diámetro de NGC 2841 supera los 150 mil años-luz y, en consecuencia, es más grande que la Vía Láctea, nuestra galaxia. La imagen de NGC 2841 mostrada más arriba es una composición de exposiciones del telescopio orbital Hubble de 2,4 metros y telescopio terrestre Subaru, de 8,2 metros.

Imágenes obtenidas a partir de rayos X indican que las explosiones estelares y los vientos resultantes han dado lugar a penachos de gas caliente que se extienden para formar un halo en torno a NGC 2841 (zoom de vértigo a dicha galaxia en el siguiente video):



Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de abril de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Hubble, Subaru; composición y derechos de autor: Roberto Colombari.

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