lunes, marzo 30, 2015

La aurora de la bandera sobre Suecia


Por un momento tomó la apariencia de un bandera gigante de 50 km de altura (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 641 píxeles o verla aún más grande).

A mediados de marzo el Sol expulsó una potente eyección de masa coronal hacia la Tierra. Esta fue seguida por una de las tormentas geomagnéticas más intensas de los últimos años.

La consecuencia visual fue la aparición de una serie de auroras sobre numerosos países cercanos a los polos magnéticos de la Tierra.

La imagen de arriba, registrada sobre Kiruna, en Suecia, presenta una cortina auroral (en la imagen de la derecha) sorprendentemente recta.

La zona en color verde corresponde a emisiones de la parte baja de la atmósfera terrestre y el rojo a zonas mucho más altas.

No se sabe con exactitud dónde se originó la aurora púrpura pero, contrariamente a las apariencias, podría proceder en realidad de una poco usual aurora azul, producida en un sector de la atmósfera aún más bajo que la parte verde pero que, desde el suelo, se ve superpuesto a un color rojo procedente de mucho más arriba.

Como el Sol está todavía cerca del máximo nivel de actividad en la superficie, en la Tierra serán frecuentes las noches de auroras multicolores (en la siguiente imagen, clic para ampliar):


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 30 de marzo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Mia Stålnacke.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace ocho equinoccios, unos 40 mil tweets ilustran y amplían las más de 4000 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil ochocientos.

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domingo, marzo 29, 2015

La sombra de un robot marciano


¿Qué pasaría si alguien viera su sombra en Marte y ésta no fuera humana? Entonces bien podría tratarse del robot explorador Opportunity, que desde 2004 explora el Planeta Rojo (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 700 píxeles o verla aún más grande).

En el curso de las investigaciones, el rover Opportunity ha hallado pruebas de agua líquida en el pasado marciano, además de enviar imágenes impresionantes a través del Sistema Solar interior.

En la imagen de arriba el robot explorador Opportunity, situado en el interior del cráter Endurance, mira en dirección opuesta al Sol y ve su propia sombra (en la imagen de la derecha).

También se distinguen dos ruedas en la parte inferior izquierda y derecha, y en el fondo, el piso y las paredes de este cráter tan poco común.

El Opportunity continúa con su extensa misión investigadora y actualmente recorre Meridiani Planum con la esperanza de encontrar nuevas pistas sobre la historia antigua de Marte, del Sistema Solar e, incluso, de la humanidad.

Desde las alturas. Una fotografía del Opportunity en el borde sudoese del cráter Santa María, tomada por la cámara HiRISE, instalada a bordo del Orbitador de Reconocimiento de Marte o Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), el 31 de diciembre de 2010 o el Sol 2466 de la misión. Las fotografías del interior del cráter tomadas por el Opportunity harán posible una mejor comprensión de la geometría de la capa de rocas, un dato indispensable para definir la estratigrafía y el proceso de impacto. El Santa María, ubicado en Meridiani Planum, es un cráter de impacto —fíjense en los bloques de material eyectados alrededor del cráter— relativamente joven, de 90 m de diámetro, pero con la antigüedad suficiente para contener dunas de arena en su interior (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de marzo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Mars Exploration Rover Mission, JPL, NASA.

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sábado, marzo 28, 2015

Diamantes y perlas alrededor de la Luna


Cerca del equinoccio del 20 de marzo, el cielo frío y claro sobre Longyearbyen, en el archipiélago noruego de Svalbard, ofreció una vista incomparable: un eclipse total de Sol (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 700 píxeles o verla aún más grande).

Antes y después de la fase de totalidad, que apenas duró tres minutos, la silueta de la Luna Nueva parecía estar adornada con perlas y diamantes, tal como lo demuestra este montaje creado con la técnica time-lapse de las sucesivas fases del fenómeno celeste y geocéntrico.

Los primeros y últimos atisbos del disco solar, en los que el limbo lunar se encuentra rodeado por el resplandor de la corona interior del Sol, sugieren la presencia de un anillo de diamantes (en la imagen de la derecha, más información) en el cielo.

En los límites de la totalidad, los rayos solares se abren paso por los valles del irregular limbo lunar y dan lugar al efecto conocido como perlas de Baily (ver también la imagen al pie de la entrada). El efecto recibe ese nombre por el astrónomo inglés que en 1836 ofreció una explicación satisfactoria del fenómeno.

La detallada composición muestra también numerosas protuberancias solares de color rosado que sobresalen del borde del Sol eclipsado.

En el borde del Sol. La imagen es un mosaico de dos fotografías tomadas en instantes especiales de la secuencia del eclipse total de Sol de 2008: los correspondientes al comienzo de la fase total del eclipse y a su final. Los cazadores de eclipses los conocen como el 2do. y 3er. contacto (1). En la imagen los rayos del Sol resplandecen como brillantes perlas alrededor de la oscura silueta de la Luna, irrumpiendo por los valles situados en el borde del disco lunar (2). También se observan algunas protuberancias solares, estructuras en bucle de plasma caliente suspendidas en campos magnéticos, rebasando el borde del Sol (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de marzo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Wang, Letian.

(1) Se llama contacto a cada una de las cuatro situaciones en las cuales la posición aparente de los bordes del Sol y la Luna se cruzan durante un eclipse. Se los identifica como el primer contacto, el segundo contacto, el tercer contacto y el cuarto contacto.

(2) Supongo que algún corazoncito aristotélico sufrirá, pero tengo que decirlo: el borde de la Luna no es liso ni perfecto. Es irregular, a consecuencia de los numerosos valles, montañas y cráteres que lo definen, como se observa en la imagen:

Crédito de la imagen: Agrupación Astronómica Io. En la misma página pueden ver más fotos de las perlas de Baily y, también, una animación de los cuatros contactos de un eclipse.


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viernes, marzo 27, 2015

NGC 2403 en Camelopardalis


NGC 2403 es un magnífico universo-isla que se encuentra aproximadamente a 10 millones de años-luz de distancia, dentro de los límites de la constelación de la Jirafa (Camelopardalis en latín; clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 682 píxeles o verla aún más grande).

En esta galaxia espiral de unos 50 mil años-luz de diámetro parece haber más regiones HII gigantes de formación estelar de lo que es habitual.

Las regiones HII gigantes de formación estelar se reconocen por el resplandor rojizo del gas de hidrógeno atómico. La energía proviene de cúmulos de estrellas calientes y masivas que explotan como supernovas brillantes al final de sus breves y tumultuosas vidas (en la imagen de la derecha).

NGC 2403 pertenece al grupo de galaxias catalogado como M81 y es muy similar a la galaxia del Triángulo. Se parecen porque M33, como se conoce esta última galaxia, posee también una gran cantidad de regiones de formación estelar aunque, a diferencia de aquélla, se encuentra dentro del grupo local de galaxias (ver la imagen al pie de la entrada).

Las estrellas más brillantes de este retrato multicolor de NGC 2403 se encuentran en primer plano. Los agudos picos de difracción que las adornan indican que son miembros de la Vía Láctea.

Las nubes de hidrógeno de M33. En la distribución de gas hidrógeno resplandeciente, la espléndida galaxia espiral M33 parece tener una cuota muy generosa. En efecto, M33 es un miembro importante del Grupo Local de galaxias. También es conocida como la Galaxia del Triángulo y se encuentra aproximadamente a 3 millones de años-luz de la Tierra. Este retrato telescópico de arriba presenta un sector de 30 mil años-luz del interior de M33 en el que resaltan las regiones HII o nubes de hidrógeno ionizado, reconocibles por sus tonos rosados. Son regiones de formación estelar enormes, de las más grandes que se hayan descubierto. Se hallan esparcidas por los brazos espirales de la galaxia, los que si bien son bastante abiertos terminan por cerrarse sobre el núcleo galáctico. En las regiones HII de M33 se forman estrellas muy masivas pero a la vez de vida muy breve. La intensa radiación ultravioleta de las estrellas masivas y luminosas ioniza el hidrógeno circundante, un proceso que termina por generar el característico resplandor rojizo. Para componer la imagen se utilizaron, por una parte, datos de banda ancha para producir una vista color de la galaxia y, por la otra, datos de banda estrecha registrados con un filtro de hidrógeno alfa que transmite la luz de la línea de emisión más intensa del hidrógeno (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de marzo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Martin Pugh.

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jueves, marzo 26, 2015

Orión en la primavera


A medida que la primavera llega al hemisferio norte de nuestro planeta, la conocida constelación invernal de Orión se pone temprano en la noche y los árboles, llenos de brotes, enmarcan las estrellas del Cazador (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 745 píxeles o verla aún más grande).

El tono amarillento de la gran estrella Betelgeuse, la supergigante fría y roja conocida también como Alfa Orionis, se entremezcla con las ramas de los árboles en la parte superior del colorido paisaje estelar mostrado arriba.

La estrella más brillante de Orión se reúne, en el extremo derecho, con la estrella más brillante de Tauro, es decir, Alfa Tauri. Conocida como Aldebarán y también una estrella gigante más fría que el Sol, reluce con una luz amarillenta en la cabeza de Taurus, el Toro.

En contraste de colores, la supergigante azul Rigel o Beta Orionis es la otra estrella dominante de la constelación y señala, debajo del centro de la imagen, el pie del Cazador.

Como era de esperarse en esta vista norteña, la espada de Orión cuelga de las tres estrellas azules que componen el cinturón del Cazador, hacia el centro de la imagen (en la imagen de arriba a la derecha).

Sin embargo, la estrella central de la espada no es, en realidad, una estrella. Un resplandor rosado y ligeramente borroso sugiere su verdadera naturaleza: se trata de una región de formación estelar cercana y visible a simple vista, conocida como la nebulosa de Orión (también en la siguiente imagen).

La Gran Nebulosa de Orión. Conocida también como M42, es una de las nebulosas más famosas del cielo. La región de formación estelar, en la que se encuentran nubes de gas resplandeciente y estrellas jóvenes calientes, se distingue a la derecha de esta colorida imagen de alta definición. Cerca del centro se halla M43, una nebulosa de menor tamaño, y a la izquierda se destaca NGC 1977, una polvorienta y azulada nebulosa de reflexión, entre otras nebulosas menores. Los astrónomos han estudiado con gran minuciosidad esta guardería estelar y en su interior identificaron lo que parece ser un gran número de sistemas solares en su infancia (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de marzo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Bill Dickinson.

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miércoles, marzo 25, 2015

Una nova a simple vista


Pasó rápidamente de la oscuridad a ser una de las estrellas más brillantes de Sagitario (Sagittarius en latín). Y rápido también se desvanece (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 650 píxeles o verla aún más grande).

La explosión estelar, catalogada como Nova Sagittarii 2015 No. 2, es la nova más brillante visible en la Tierra desde diciembre de 2013.

La imagen de arriba se captó hace cuatro días en Ranikhet, en el lado hindú de la cordillera del Himalaya.

Varias estrellas de Sagitario forman un asterismo conocido como la Tetera y la nova, señalada por una flecha, aparece ahora como un nuevo emblema en el lado de la tetera (en la imagen de la derecha).

Tomando en cuenta las observaciones de anoche, Nova Sag se ha desvanecido, pues pasó de ser más brillante que una magnitud visual 5 al límite de visibilidad a simple vista.

No obstante, durante la próxima semana la nova no será difícil ubicar con binoculares en el cielo oscuro previo al amanecer (en la imagen de la derecha).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de marzo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Ajay Talwar (The World at Night).

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martes, marzo 24, 2015

Potencias de diez




¿Qué tan diferente se ve el Universo a una escala pequeña, mediana y grande? El más famoso cortometraje científico de su generación nos ofrece comparaciones muy llamativas. Potencias de diez, tal es el título de la película, fue realizada originalmente en los años 60 y ahora se encuentra disponible de manera oficial en YouTube, aunque también la pueden reproducir desde esta misma página.

Al presionar la flecha emprenderán un viaje de nueve minutos que comienza en una manta de picnic tendida en la ribera del lago Michigan, en Chicago, y termina en la contemplación del cúmulo galáctico de Virgo (en la imagen de la derecha). Cada diez segundos se multiplica por diez el campo de visión de la película; luego, se invierte el orden y se retrocede en un factor de diez, pero esta vez el cambio se realiza cada dos segundos, hasta llegar al interior de un protón.

La secuencia Potencia de Diez se basa, en realidad, en Cosmic View, un libro escrito por Kees Boeke en 1957, al igual que Cosmic Zoom, una película en gran parte animada, que también se realizó a fines de la década de 1960. La perspectiva continuamente cambiante es tan fascinante y pedagógica que algunas secciones de la película fueron recreadas con técnicas informáticas más modernas, como, por ejemplo, la introducción de la película Contacto o el video digital El Universo conocido, mostrado a continuación:



realizado en 2010 por el Museo Americano de Historia Natural.

Ray y su esposo Charles, los creadores de Potencias de diez, no sólo fueron conocidos por su espíritu visionario, sino también por haber inventado un modelo de silla muy popular.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de marzo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito del video y derechos de autor: Charles y Ray Eames (Eames Office).

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