viernes, agosto 01, 2014

Río y montañas del planeta Tierra


Este fascinante panorama nocturno recorre el Grand Teton National Park, situado en el estado norteamericano de Wyoming, en dirección del oeste (clic en la imagen para ampliarla a 1000 x 600 píxeles o verla aún más grande).

El Río Snake serpentea en primer plano, mientras que por encima de los escarpados picos de las Montañas Teton el cielo estrellado se entrelaza con una luminiscencia nocturna en la que insólitamente dominan los tonos rojos sobre los verdes.

Sin embargo, esa noche la luminiscencia nocturna apenas era visible a simple vista. El color del resplandor atmosférico y su estructura ondulada sólo se hizo aparente en el registro de una cámara digital.

Pero esto no es todo. Esta fotografía digital contemporánea coincide en lugar y perspectiva con una toma muy conocida de 1942. Se trata de Las Montañas Teton y el Río Snake (The Tetons and The Snake River, en la imagen de la derecha), fotografiada por Ansel Adams, un reconocido fotógrafo del Oeste Americano.

La imagen de Adams es una de las 115 fotografías grabadas en los Discos de Oro de las sondas Voyager. Dichos discos de oro, a la manera de mensajes en una botella arrojados al espacio por la humanidad (en la siguiente imagen), viajan a bordo de las Voyager 1 y Voyager 2. Las sondas se lanzaron en 1977, sobrevolaron varios planetas y ahora se dirigen hacia el espacio interestelar.

Mensaje en una botella. Lanzadas hace más de 35 años por la NASA, las naves espaciales Voyager 1 y 2 se encuentran ahora a casi 20 mil millones de kilómetros del Sol. Las Voyager, que todavía son operativas, se siguen y reciben instrucciones a través de la "Deep Space Network" o Red del Espacio Profundo. Estas naves excepcionales han viajado más allá de los planetas exteriores y son el tercer y cuarto objeto construidos por el hombre en salir del Sistema Solar, siguiendo los pasos de las Pioneer 10 y 11. Adosado al casco de cada Voyager hay un disco de cobre de 30 centímetros cubierto por una fina película de oro que incluye imágenes y sonidos representativos de las diversas culturas humanas y de la vida sobre la Tierra: un mensaje en una botella lanzada al océano cósmico. El material grabado, conocido como "Murmullos de la Tierra", fue seleccionado por una comisión presidida por el fallecido Carl Sagan (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 1° de agosto de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Babak Tafreshi (TWAN).

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jueves, julio 31, 2014

Las venas del cielo


Este excepcional espectáculo de nubes noctilucientes, en el que la luz menguante del Sol se transfunde por un cielo semioscuro, se fotografió a principios de julio de 2014 en la isla sueca de Gotland (clic en la imagen para ampliarla a 850 x 528 píxeles; la imagen mostrada al comienzo de la entrada es un recorte de esta panorámica).

Las nubes noctilucientes —literalmente "nubes que brillan de noche", también llamadas "noctilucentes"— son nubes de cristales de hielo que reflejan la luz del Sol desde una altitud cercana a los 80 km —es decir, cerca del borde del espacio—, aunque el astro, visto desde la superficie del planeta, se haya deslizado desde hace tiempo por debajo del horizonte, tal como se indica en el siguiente gráfico (clic en la imagen para ampliarla):


Dichas nubes se observan habitualmente desde las altas latitudes durante los meses de verano y durante este julio no han defraudado las expectativas, ya que sus diáfanas apariciones han sido muy frecuentes.

Se da por entendido que las nubes noctilucientes, conocidas también como nubes polares mesosféricas, se forman cuando el vapor de agua impulsado hacia la fría atmósfera superior se condensa en las diminutas partículas de polvo procedentes del humo de meteoros —restos que dejan los meteoros al desintegrarse en la atmósfera— o de la ceniza volcánica.

La misión AIM de la NASA publica proyecciones diarias de las nubes noctilucientes tal como se observan desde el espacio (clic en la imagen para ampliarla):


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 31 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: P-M Hedén (Clear Skies, TWAN).

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miércoles, julio 30, 2014

M31, la Galaxia de Andrómeda


Andrómeda es la más grande de las galaxias cercanas a la nuestra, la Vía Láctea (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 636 píxeles o verla mucho más grande).

Los astrónomos piensan que nuestra galaxia tiene un aspecto muy similar al de Andrómeda y, tomadas en conjunto, dominan el Grupo Local de galaxias.

La luz difusa de Andrómeda se debe a la luz acumulada de los cientos de miles de millones de estrellas que la componen. Las numerosas estrellas individuales que rodean la imagen de Andrómeda (en la imagen de la derecha) son en realidad estrellas de nuestra galaxia que se encuentran en primer plano.

Andrómeda es llamada a menudo M31, ya que es el objeto trigésimo primero de la lista de Messier, un catálogo de los objetos difusos del cielo.

M31 está tan alejada que su luz tarda unos dos millones de años en llegar hasta nosotros. Aunque Andrómeda es visible a simple vista (*), la imagen mostrada arriba se tomó con una cámara estándar acoplada a un telescopio pequeño.

Numerosas cuestiones con respecto a M31 permanecen sin respuesta, como, por ejemplo, el origen del extraño centro con dos núcleos:

La imagen superior derecha, registrada por el Telescopio Espacial Hubble, muestra resuelto —es decir, se distingue la separación— del núcleo doble de la galaxia de Andrómeda (clic en la imagen para ampliarla).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 30 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Jacob Bers (Bersonic).

(*) Para mayor referencia, M110 es la galaxia que se observa en la parte inferior derecha de la imagen, mientras que M32 es la galaxia que se distingue apenas por encima de Andrómeda, pero en la parte izquierda de la imagen. Al igual que la Vía Láctea y Andrómeda, M110 y M32 también forman parte del Grupo Local de Galaxias.

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martes, julio 29, 2014

Un portal al cielo en Nueva Zelanda


Para algunos, la foto muestra un portal al universo distante. Para otros podrá tratarse del ojo de un gigante (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 755 píxeles o verla aún más grande).

Considerado con amplitud de miras, las dos interpretaciones son correctas.

La fotografía de arriba es una panorámica del cielo con el conocido efecto ojo de pez, pero con una proyección de lo más insólita (ver la imagen al pie de la entrada).

La vista se tomó desde un mirador neocelandés conocido como Te Mata Peak, que en idioma maorí significa "gigante dormido". El panorama, realmente magnífico, muestra la banda de la Vía Láctea casi en el centro mismo del cielo. Las dos nubes de Magallanes están un poco más a la derecha (en esta imagen).

El tono rojizo se debe a la luminiscencia atmosférica, un fenómeno que tomó por sorpresa al fotógrafo, puesto que la cámara lo captó mucho mejor que la visión natural.

La fotografía se registró hace dos semanas, mientras la hermana del fotógrafo y un conocido, vistos a la izquierda, observaban por el portal.

Un círculo alrededor de la Luna. Si su cuñada los llamara por teléfono a la 1 de la mañana para decirles que hay un círculo alrededor de la Luna, ¿cómo reaccionarían? Cuando al fotógrafo Laurent Laveder le pasó eso mismo de madrugada, tomó su equipo y ¡salió lo más rápido que pudo de la casa! Su recompensa fue la visión de un brillante halo lunar resplandeciendo en el cielo sobre Quimper, en Francia. El bonito halo, de 22 grados de radio, se produce por la refracción de la luz de la Luna en cristales hexagonales de hielo formados en nubes altas y delgadas. Laveder tomó una serie de imágenes digitales con las que creó no sólo esta composición fotográfica con un efecto esférico u ojo de pez, sino también una notable panorámica de realidad virtual a 360 grados (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Petr Horálek.

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lunes, julio 28, 2014

La Nebulosa de la Cabeza de Caballo desde el azul al infrarrojo


La Nebulosa de la Cabeza de Caballo es una de las nebulosas más fáciles de reconocer del firmamento. Forma parte de una extensa nube molecular oscura en la constelación de Orión (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 960 píxeles o verla un poco más grande).

Conocida también como Barnard 33, su forma insólita se reveló por primera vez en una placa fotográfica tomada a finales del siglo XIX.

El resplandor de color rojo se debe al hidrógeno —cuya mayor parte se encuentra detrás de la nebulosa— ionizado por Sigma Orionis, una estrella brillante y cercana.

La opacidad de la Cabeza de Caballo está causada sobre todo por el polvo espeso, aunque la parte baja del cuello de la Cabeza de Caballo proyecta una sombra hacia la izquierda (en la imagen de la derecha).

Un intenso campo magnético conduce las corrientes de gas que se alejan de la nebulosa.

Los puntos brillantes vistos en la base de la nebulosa corresponden a estrellas jóvenes en pleno proceso de formación.

La luz demora alrededor de 1500 años para llegar desde la Nebulosa de la Cabeza de Caballo hasta nosotros.

La imagen de más arriba es una combinación digital de registros en luz azul, verde, roja e hidrógeno-alfa, captados desde Argentina, a los que se añadió una toma en el infrarrojo del Telescopio Espacial Hubble.

El campo profundo de Orión. La imagen revela extensas nebulosidades asociadas con el complejo de la gigante nube molecular de Orión, de varios cientos de años-luz de diámetro. La espléndida región de emisión conocida como la Nebulosa de Orión o M42, se observa en la esquina superior derecha de la imagen. Inmediatamente a su izquierda se encuentra NGC 1977, un prominente cúmulo de nebulosas de reflexión azuladas en las que algunos reconocen la silueta de un hombre corriendo, por lo cual suelen llamarla "The Running Man Nebula". La Nebulosa de la Cabeza de Caballo aparece como una nube oscura, una pequeña silueta que se recorta sobre un gran fondo rojizo. Alnitak, la estrella oriental del cinturón de Orión, es la estrella brillante sobre la Cabeza de Caballo. Inmediatamente a la izquierda de Alnitak se encuentra la Nebulosa de la Llama, con nubes de emisión brillantes y espectaculares bandas de polvo oscuro. Trazas más tenues de hidrógeno gaseoso resplandeciente son fácilmente visibles a lo largo de todas las regiones de este campo profundo de Orión (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: en luz óptica, Aldo Mottino y Carlos Colazo, OAC, Córdoba, Argentina; en luz infrarroja: Hubble Legacy Archive.

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domingo, julio 27, 2014

En los dominios de Rho Ophiuchi


Las nubes que rodean el sistema estelar Rho Ophiuchi componen una de las regiones de formación estelar más cercanas a la Tierra (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 814 píxeles o verla aún más grande).

Rho Ophiuchi propiamente dicho, situado a sólo 400 años-luz de distancia, es un sistema estelar binario visible en el centro de la región multicolor cercana al borde derecho de la imagen. En dicha región también se reconoce la presencia de una nebulosa de emisión por su característico color rojo y numerosas bandas de polvo de color marrón claro y oscuro.

Cerca del borde superior derecho del sistema de nubes moleculares de Rho Ophiuchi se encuentra la estrella amarilla Antares, mientras que M4, un distante cúmulo globular de estrellas, se encuentra por azar superpuesto entre Antares y la nebulosa de emisión rojiza —esto es, M4 no está ligado gravitacionalmente con los otros objetos mencionados, es sólo una coincidencia visual—.

Hacia la parte inferior de la imagen se halla IC 4592, la Nebulosa de la Cabeza de Caballo Azul (en la siguiente imagen). El resplandor azulado que rodea el ojo del Caballo y a otras estrellas incluidas en la imagen, forma parte de una nebulosa de reflexión compuesta por polvo muy fino.

Con un poco de imaginación, el contorno del grupo sugiere una cabeza de caballo vista de perfil aunque, comparada con la famosa Nebulosa de la Cabeza de Caballo en Orión, cubre una región mucho mayor que ésta. La estrella cerca del "ojo" del Caballo y del centro de esta imagen de 5 grados de longitud está inmersa en la nebulosa de reflexión azulada conocida como IC 4592, a más de 400 años-luz de la Tierra. A esta distancia, el campo cubierto por la imagen se acerca a los 40 años-luz. La mirada del caballo parece detenerse sobre Beta Scorpii, también conocida como Graffias ("la pinza del cangrejo" en griego), la estrella brillante situada abajo a la izquierda. Hacia arriba y a la derecha, otra llamativa nebulosa de reflexión azulada, IC 4601, parece murmurar a la "oreja" del Caballo. El color azulado, característico de las nebulosas de reflexión, se debe a la tendencia del polvo interestelar a dispersar con mayor fuerza la parte azul de la luz de las estrellas (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

A la izquierda de la imagen de hoy se encuentra una nebulosa de reflexión catalogada como Sharpless 1, caracterizada por la presencia de un contorno marcadamente geométrico. En Sharpless 1 la luz de la nebulosa de reflexión circundante se debe a la estrella brillante situada cerca del vórtice de polvo.

Aunque la mayor parte de estas formaciones son visibles con un pequeño telescopio dirigido en dirección de las constelaciones Ofiuco (Ophiuchus en latín), el Escorpión y Sagitario, sólo con una cámara fotográfica y una exposición prolongada se revelarán los finos detalles de los remolinos de polvo, tal como se aprecia en la imagen de hoy.

Los espectaculares colores de las nubes de Rho Ophiuchi ponen de manifiesto los procesos que ocurren en esa región del cosmos. Las regiones azules brillan sobre todo por la luz reflejada. La luz azul procedente de la estrella Rho Ophiuchi y estrellas vecinas reflejan de una forma eficiente esta parte de la nebulosa que la luz roja. Las regiones rojas y amarillas brillan primariamente a causa de la emisión del gas atómico y molecular de la nebulosa. La luz de las estrellas azules cercanas —más energéticas que la brillante estrella Antares— arranca electrones del gas, que entonces brilla cuando los electrones se recombinan con el gas. Las regiones oscuras se deben a los granos de polvo —originados en la atmósfera de las estrellas jóvenes— que bloquean con mucha eficacia la luz emitida detrás de sí (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Rogelio Bernal Andreo.

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sábado, julio 26, 2014

NGC 253, un universo-isla muy polvoriento


NGC 253 es una de las galaxias espirales no sólo más brillantes sino también una de las más polvorientas (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 658 píxeles o verla aún más grande).

A veces es llamada la Galaxia del Dólar (o de la Moneda) de Plata, debido a cómo se ve en los telescopios pequeños, o simplemente Galaxia del Escultor (Sculptor en latín), por cuanto se halla dentro de los límites de la constelación meridional del mismo nombre.

NGC 253 se encuentra a no más de 10 años-luz de distancia y fue observada por primera vez en 1783 por la matemática y astrónoma Caroline Herschel.

La longitud de la Galaxia del Dólar ronda los 70 mil años-luz, un dato que la constituye en el miembro más grande del Grupo de Galaxias del Escultor, que es la acumulación galáctica más cercana del Grupo Local de Galaxias.

Además de las bandas espirales de polvo, en la detallada imagen color de más arriba es posible notar la presencia de estelas de polvo que parecen elevarse del disco galáctico (en la imagen de la derecha), entrelazadas con cúmulos de estrellas jóvenes y regiones de formación estelar.

Una cantidad muy grande de polvo acompaña a la intensa formación estelar, por lo cual también se designa a NGC 253 como una starburst galaxy, o sea, una galaxia con un aumento repentino en la formación de estrellas.

La Galaxia del Escultor es también una poderosa fuente de rayos X y gamma de gran energía (en la siguiente imagen), probablemente debido a la presencia de agujeros negros masivos en las proximidades del centro galáctico.

NGC 253 en rayos X. La ampliación de la región central de NGC 253, obtenida por el Observatorio de rayos X Chandra, revela detalles no visibles en radiación óptica, señalados en el recuadro. En la imagen en falso color las nubes de gas resplandecen en rayos X cerca del núcleo y por lo menos cuatro fuentes de rayos X muy poderosas se encuentran dentro de un radio de 3 mil años-luz del centro de la galaxia. Es muy probable que estas fuentes extremas de rayos X se estén acercando al centro de NGC 253: como resultado se formará un supermasivo agujero negro central y sus núcleos se transformarán en cuasares (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de julio de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: László Francsics.

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