domingo, mayo 29, 2016

Valles Marineris, el Gran Cañón de Marte


La presencia de Marte en el cielo terrestre durante los próximos días será notoria, pero no se verá tan bien como en esta imagen (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 960 píxeles o verla aún más grande).

Para obtener una vista tan asombrosa, fue necesario que una sonda visitara el planeta rojo.

Atravesando el centro de la imagen se observa uno de los cañones más largos del Sistema Solar. El gran valle, llamado Valles Marineris, se extiende por más de 3000 kilómetros, tiene un ancho máximo de 600 km y llega hasta 8 km de profundidad. En comparación, el Gran Cañón de la Tierra, en el estado norteamericano de Arizona, tiene 800 km de longitud, 30 km de ancho y 1,8 km de profundidad.

El origen de Valles Marineris sigue siendo desconocido. Sin embargo, una hipótesis muy admitida sostiene que se formó a raíz de una fractura ocurrida hace miles de millones de años, cuando el planeta se enfrió (en la imagen de la derecha).

Los investigadores han identificado numerosos procesos geológicos en el cañón (ver la imagen al pie de la entrada).

El mosaico mostrado más arriba se confeccionó con más de 100 imágenes de Marte tomadas por las sondas Viking en los años 70.

Mañana, Marte y la Tierra pasarán por el punto de sus órbitas más cercano en 11 años y, en consecuencia, el planeta rojo será muy visible hacia el sudeste luego de la puesta de sol.

El Valle Marineris. Esta enorme estructura se encuentra junto a la cordillera Tharsis. El Valles Marineris un gran sistema de cañones que se extienden por 4 mil kilómetros a lo largo del ecuador de Marte. La sonda Mariner 9 fue la primera en fotografiarlo en detalle y de ahí el nombre el cañón: "el valle del Mariner". Como se aprecia en la imagen, un gran número de antiguos canales de ríos, que bajan desde los cañones centrales del norte (en la parte superior de la imagen), da origen a un terreno caótico. Los tres volcanes Tharsis (en color rojo oscuro) se encuentran en el extremo izquierdo (occidente) de la imagen. Hacia el sur, se hallan las tierras altas, un terreno muy antiguo, cubierto por muchos cráteres de impacto (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Viking Project, USGS, NASA.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4400 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

sábado, mayo 28, 2016

El Ojo de Gato en una profunda toma de gran angular


La nebulosa del Ojo de Gato (NGC 6543) es una de las nebulosas planetarias mejor conocidas del cielo terrestre (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 641 píxeles o verla más grande y completa).

En la impresionante vista captada en gran angular y mostrada arriba se observan los contornos familiares de la región central más brillante de la nebulosa.

Pero la imagen compuesta también combina muchos registros de corta y larga exposición con el fin de revelar la aureola extremadamente tenue que rodea la nebulosa. Situado a una distancia estimada en 3 000 años-luz, el débil halo exterior mide más de 5 años-luz de diámetro.

NGC 6543 en la mira del Hubble. Una imponente imagen óptica en falso color obtenida por el Telescopio Espacial Hubble de la nebulosa del Ojo de Gato propiamente dicha. Corresponde al objeto central de la imagen que encabeza la entrada. Así como aquella imagen expone detalles del halo que rodea a NGC 6543, la imagen del Hubble revela detalles de los remolinos situados en la parte más brillante de la nebulosa (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Se sabe desde hace tiempo que las nebulosas planetarias representan la fase final de la vida de una estrella similar al Sol. Sin embargo, sólo más recientemente se descubrieron varias nebulosas planetarias rodeadas por un halo como el mostrado más arriba. El halo de la nebulosa del Ojo de Gato se formó probablemente a partir de la materia expulsada en los episodios activos de la evolución de la estrella.

Mientras que la fase de nebulosa planetaria duraría alrededor de 10 000 años, los astrónomos estiman que la edad de las partes filamentosas exteriores de este halo estaría entre los 50 000 y los 90 000 años.

A la izquierda de la imagen se distingue la galaxia espiral NGC 6552, a unos 50 millones de años-luz más lejos que este ojo cósmico que parece acecharnos.


Un acercamiento progresivo al halo de la nebulosa del Ojo de Gato que termina en el mismísimo centro de NGC 6543.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Josh Smith.

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viernes, mayo 27, 2016

La gran nebulosa de Carina


La gran nebulosa de Carina es una joya del cielo meridional. Conocida también como NGC 3372, cubre un campo de más de 300 años-luz y es una de las regiones de formación estelar más grandes de nuestra galaxia (clic en la imagen para ampliarla a 1331 x 700 píxeles o verla aún más grande).

Al igual que la gran nebulosa de Orión, más pequeña y septentrional, la nebulosa de Carina es fácilmente visible a simple vista, pero a diferencia de aquélla se encuentra a 7 500 años-luz de distancia y, por lo tanto, está 5 veces más alejada.

Este retrato telescópico excepcional revela notables detalles en los filamentos luminosos de gas interestelar y las nubes cósmicas de polvo oscuro presentes en el centro de la región (en la imagen de la derecha). La imagen abarca un campo de aproximadamente 50 años-luz de longitud.

La nebulosa de Carina alberga estrellas jóvenes extremadamente masivas, entre las que se encuentra el cúmulo abierto de estrellas Trumpler 14, visto abajo y a la derecha del centro, y la enigmática variable Eta Carinae, una estrella con más de 100 masas solares. Eta Carinae es la estrella más brillante cercana al centro, justo arriba de la polvorienta nebulosa del Ojo de la Cerradura o Keyhole Nebula (NGC 3324, ver también la imagen al pie de la entrada).

Mientras que es muy posible que la propia Eta Carinae esté en el borde de una explosión de supernova, las imágenes en rayos-X indican que la gran nebulosa de Carina fue en el pasado una verdadera fábrica de supernovas.

Un primer plano de la nebulosa del Ojo de la Cerradura. En esta imagen, que cubre un campo de 40 años-luz, el sur está arriba. En el centro se encuentra la nebulosa del Ojo de la Cerradura, representada en falso color, en la cual el azufre se muestra en tonos azules, el hidrógeno en verde y el oxígeno en rojo. Eta Carinae está arriba y a la derecha del ojo de la cerradura, destacada con picos de difracción. El cúmulo estelar abierto junto a Eta Carinae es Trumpler 14 (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Peter Ward (Barden Ridge Observatory).

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jueves, mayo 26, 2016

IC 5067 en la nebulosa del Pelícano


Los astrónomos han identificado el borde de emisión sobresaliente visto en el centro de este nítido y colorido paisaje celeste como IC 5067 (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 813 píxeles o verla aún más grande).

El borde prominente forma parte de una extensa nebulosa de emisión dotada con una forma tan particular que le valió el apodo de nebulosa del Pelícano. Se extiende por cerca de 10 años-luz, siguiendo las curvas del cuello y la cabeza de un pelícano de proporciones cósmicas.

La imagen en falso color mostrada arriba también representa la luz difusa de las estrechas líneas de emisión de los átomos de la nebulosa en la paleta de colores popularizada por las imágenes de las regiones de formación estelar tomadas por el Telescopio Espacial Hubble.

Las formas oscuras y fantásticas que habitan este campo de 0,5 grados de longitud son, en realidad, nubes de gas y polvo modeladas por los vientos y la radiación energética procedentes de estrellas ardientes y masivas. Además, primeros planos de dichas nubes muestran signos inequívocos de estrellas recién formadas (en la imagen de la derecha).

La nebulosa del Pelícano propiamente dicha, también catalogada como IC 5070, se encuentra a unos 2 000 años-luz de distancia. Para ubicarla (vean la animación enlazada) miren hacia el noreste de Deneb, una estrella muy brillante de la constelación del Cisne (Cygnus en latín).

La nebulosa del Pelícano. Desde nuestro punto de vista, las nubes oscuras (arriba a la izquierda) definen el ojo del pelícano y su característico largo pico, mientras que una área brillante de gas ionizado, que vendría a ser la frente del ave, sugiere la forma sinuosa de la cabeza y el cuello. La imagen, que cubre un área de unos 30 años-luz, está sintetizada en falso color para mejorar la visualización de esta ave cósmica. Para comparar esta imagen con la mostrada al comienzo de la entrada, fíjense que la nube oscura con los chorros gemelos se encuentra en la "nuca" del pelícano (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: datos, Subaru Telescope (NAOJ), R. Colombari; tratamiento de la imagen: Roberto Colombari.

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miércoles, mayo 25, 2016

NGC 5078 y sus amigas


El campo de la nítida vista telescópica de arriba comprende dos galaxias brillantes (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 813 píxeles o verla aún más grande).

La espiral barrada NGC 5101 se encuentra en la parte superior derecha de la imagen, mientras que el sistema NGC 5078, visto casi de perfil, se distingue cerca de la esquina inferior izquierda. La separación entre ambas estructuras es de aproximadamente 0,5 grados de arco, es decir, casi el diámetro del disco de la Luna Llena.

Las dos galaxias se hallan dentro de los límites de la constelación de la Serpiente Marina (Hydra en latín). Se estima que están a unos 90 millones de años-luz de distancia y tienen un tamaño similar al de la Vía Láctea.

De hecho, si las dos galaxias estuviesen a la misma distancia, entonces la separación proyectada sería de apenas unos 800 mil años-luz. Esa distancia ni siquiera es la mitad de la separación entre la Vía Láctea y la galaxia de Andrómeda (en la imagen de la derecha).

NGC 5078 interacciona gravitacionalmente con una galaxia compañera de menor tamaño, catalogada como IC 879, vista justo a la izquierda del brillante núcleo de la galaxia más grande.

También se observan numerosas galaxias del lejano fondo cósmico, dispersas por el campo multicolor. Algunas, incluso, se distinguen a través de la cara frontal de NGC 5101.

No obstante, las estrellas con los aguzados picos de difracción (ver también la siguiente imagen) se hallan en primer plano, bien dentro de la Vía Láctea.

Picos de difracción o las estrellas cruciformes. Los picos de difracción son esas puntas extrañas que habitualmente aparecen alrededor de las estrellas brillantes, pero que casi nunca se mencionan. ¿A qué se deben? Ante todo, un telescopio concentra en un área pequeña la luz estelar que incide sobre una grande. Sin embargo, para acceder al área pequeña el observador tiene que introducirse en un telescopio reflector y una buena forma de hacerlo es mediante el uso de varillas de soporte, que se interponen en la visión del telescopio. La naturaleza ondulatoria de la luz hace que ésta se desvíe al pasar cerca de dichas varillas. La luz se aparta de su punto de destino original y termina en otro lado, apareciendo como picos de difracción. Las puntas son molestas porque roban una parte valiosa de la luz de la imagen central y ocultan la luz de otras estrellas más tenues y más interesantes. Los picos de difracción no se mencionan porque el interés de los astrónomos suele enfocarse, por ejemplo, en el punto y el semicírculo vistos hacia el centro de esta imagen y no en las atractivas puntas de la estrella vista en la parte inferior. Aparentemente, el semicírculo es un nuevo sistema estelar que se está formando en la Nebulosa de la Laguna (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Dietmar Hager, Eric Benson.

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martes, mayo 24, 2016

La Vía Láctea sobre los Picos Españoles


No están viendo un relámpago ni tampoco un rayo caído entre montañas (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 716 píxeles o verla aún más grande).

La banda diagonal no es otra cosa que el sector central de la Vía Láctea, aparentemente atrapado entre unos picos gemelos conocidos como los Picos Españoles, aunque se encuentran en el estado norteamericano de Colorado.

Si bien ambos picos se formaron hace unos 25 millones de años, cada una de las montañas está compuesta por un tipo ligeramente diferente de roca.

La imagen compuesta de arriba, tan serena como vivaz, se creó laboriosamente por medio de la fusión de varias imágenes registradas desde el mismo lugar y durante una misma noche de principios del mes pasado.

En la primera serie de exposiciones se hizo resaltar el cielo de fondo, a fin de que se revelen detalles de las bandas de polvo de la Vía Láctea y de la gran región multicolor que rodea la estrella Rho Ophiuchus (en la siguiente imagen), apenas a la derecha del centro.

Sin embargo, una imagen del cielo se registró con un filtro de "niebla" de modo que las estrellas más brillantes aparecieran un poco más grandes y por consiguiente se destacaran más.

Como si esto fuera poco, los planetas Marte y Saturno forman, por encima de los picos, un triángulo más o menos anaranjado con la brillante estrella Antares. Más tarde esa noche salió la Luna e iluminó, como es natural, los picos nevados de las montañas.

Aquí pueden ver una versión de la imagen de arriba con etiquetas identificatorias.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Martin Pugh; la capa informativa añadida a la imagen es cortesía de Judy Schmidt.

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lunes, mayo 23, 2016

Dentro de un detector de antineutrinos de Daya Bay


¿Por qué hay más materia que antimateria en el universo? Para entender mejor esta paradoja de la física básica, los departamentos de energía de China y EE.UU. procedieron a la creación del experimento sobre neutrinos del reactor de Daya Bay (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 582 píxeles o verla un poco más grande).

Los ocho detectores de Daya Bay, que se encuentran situados bajo un grueso manto rocoso a unos 50 kilómetros al noreste de Hong Kong (China), controlan los antineutrinos emitidos por seis reactores nucleares cercanos.

La fotografía muestra uno de los detectores de fotones y, en particular, brinda detalles de los sensores de fotones que amplifican la tenue luz emitida por los antineutrinos cuando interaccionan con los fluidos que bañan los sensores.

Los resultados iniciales dan cuenta de la presencia de una tasa inesperadamente alta de conversión de un tipo de neutrino en otro, a un ritmo que, de confirmarse, podría implicar la existencia de un tipo de neutrino nunca antes detectado.

El descubrimiento también podría tener repercusiones sobre nuestra comprensión de las reacciones producidas entre las partículas fundamentales durante los primeros segundos del Big Bang.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: DOE, Berkeley Lab; Roy Kaltschmidt, fotógrafo.

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