viernes, mayo 29, 2015

Saturno y el efecto de oposición


Ultimamente los astrónomos aficionados con telescopio han sido premiados con vistas espectaculares de Saturno, pues el planeta de los anillos llegó a la oposición de este año el 23 de mayo a las 0200 TU (clic en la imagen para ampliarla a 936 x 885 píxeles, máxima resolución disponible).

Desde luego, la oposición de la que estamos hablando se refiere a que el planeta se encuentra en el lado contrario al Sol en el cielo terrestre.

El resultado es que Saturno no sólo se ve durante toda la noche sino que, además, durante la oposición es el momento del año en que está más cerca de la Tierra y es más brillante.

Las imágenes de arriba, de gran nitidez por cierto, se registraron muy cerca del momento exacto en que se produjo la alineación entre el Sol, la Tierra y Saturno.

Muestran el intenso aumento de brillo en los anillos de Saturno, conocido como el efecto de oposición o efecto Seeliger (en la imagen de la derecha).

Vistas desde nuestro planeta, las partículas de hielo que constituyen los anillos aparecen iluminadas directamente, no proyectan sombra y retrodispersan con gran intensidad la luz solar hacia nosotros. Este es el mecanismo que crea el notable aumento de brillo.

Actualmente Saturno está en el cielo no muy lejos de Antares (en la siguiente imagen), la estrella alfa de la constelación del Escorpión o Scorpius:


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Christopher Go.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace ocho equinoccios, unos 45 mil tweets ilustran y amplían las más de 4100 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil novecientos.

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jueves, mayo 28, 2015

NGC 4945, una galaxia espiral cercana


NGC 4945 es la gran galaxia espiral, vista de canto (*), que domina el centro de este retrato cósmico (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 822 píxeles o verla aún más grande).

De hecho, NGC 4945 tiene casi el tamaño de la Vía Láctea, nuestra propia galaxia.

En la nítida y colorida imagen telescópica de arriba destacan el disco polvoriento, numerosos cúmulos de estrellas jóvenes y azules, como también regiones rosadas de formación estelar.

NGC 4945 se encuentra aproximadamente a 13 millones de años-luz de distancia, en dirección de la extensa constelación meridional del Centauro (Centaurus en latín). Por lo tanto, está sólo unas seis veces más lejos que Andrómeda, la galaxia espiral de gran tamaño más cercana a la Vía Láctea.

Si bien la región central de NGC 4945 no es observable con telescopios ópticos, observaciones realizadas en rayos X y en el infrarrojo indican una emisión muy importante de alta energía y la formación de estrellas en el núcleo de la galaxia.

El núcleo oscurecido pero activo de NGC 4945 permite clasificar a este magnífico universo-isla como una galaxia Seyfert (en la imagen de arriba a la derecha). También es muy probable que albergue en su centro un agujero negro súper masivo.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Petri Kehusmaa, Harlingten Atacama Observatory.

(*) Cuando las galaxias espirales se nos muestran de cara podemos apreciar los amplios y hermosos brazos espirales trazados por el brillo de los cúmulos estelares y el resplandor de las regiones de formación estelar. En cambio, cuando las vemos de canto su apariencia es muy diferente pero no por eso menos llamativa, puesto que el bulbo de las regiones centrales y las oscuras bandas de polvo cósmico muestran su silueta recortada contra el fondo de luz estelar procedente del disco galáctico:

(clic en la imagen para ampliarla). En este mosaico de imágenes se muestran nueve galaxias importantes vistas de canto, a saber (de izquierda a derecha): en la fila de arriba se encuentran NGC 2683, NGC 4594 y NGC 4565; en el medio, NGC 891, NGC 4631 y NGC 3628; finalmente, en la última fila vemos a NGC 5746, NGC 5907 y NGC 4217. Sin duda alguna, la más conocida de las galaxias espirales vistas de canto es M104 (NGC 4594), popularmente conocida como Galaxia del Sombrero:

Es importante destacar que la vista de canto de estas galaxias permite a los astrónomos medir la velocidad de rotación galáctica usando el efecto Doppler. Al trazar en un gráfico la velocidad de rotación y la distancia al centro es posible determinar la masa gravitacional de una galaxia. Este procedimiento condujo históricamente a la primera prueba de la existencia de la misteriosa materia oscura. Más información (en inglés).

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miércoles, mayo 27, 2015

En la aproximación final a Plutón




Llega el turno de Plutón. La nave espacial robótica New Horizons de la NASA está ahora más allá (ver la imagen al pie de la entrada) de la órbita de Neptuno y se acerca rápidamente el mundo más famoso del Sistema Solar que todavía no ha sido explorado.

El video time-lapse de arriba, una compilación de 13 imágenes registradas entre el 12 y el 18 de abril, muestra a Plutón y Caronte, la luna más grande del sistema, en órbita alrededor del centro común de masas.

Aunque las imágenes del video todavía son algo borrosas, compiten con las mejores imágenes de Plutón tomadas hasta ahora desde la Tierra (en la imagen de la derecha).

La sonda New Horizons continúa con el plan previsto y sobrevolará el distante planeta enano el próximo 14 de julio.


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito del video: NASA, Johns Hopkins U. Applied Physics Lab., Southwest Research Inst.

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martes, mayo 26, 2015

M94, una galaxia con brotes de formación estelar


¿Por qué es tan brillante el centro de Messier 94? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 845 píxeles o verla aún más grande.)

La galaxia espiral M94 posee un anillo de estrellas recientemente formadas alrededor de su núcleo. Así M94 adquiere no sólo un aspecto insólito sino también un intenso resplandor interior.

La hipótesis más aceptada actualmente sostiene que en M94 hay una estructura ovalada de estrellas, denominada barra (ver la imagen al pie de la entrada), que gira y genera un crecimiento abrupto de formación estelar en el anillo interior:



Observaciones recientes han revelado que el anillo exterior y más tenue no está cerrado y es relativamente complejo.

La galaxia M94, la protagonista de la imagen del día, cubre un campo de aproximadamente 30 000 años-luz.

Se encuentra a 15 millones de años-luz de distancia y es visible con un pequeño telescopio apuntado en dirección de la constelación de los Perros de Caza o los Lebreles (Canes Venatici en latín).

Una nueva mirada sobre M94. La galaxia M94, vista de cara, presenta una parte interna brillante, de unos 30 mil años-luz de diámetro, y otra exterior menos luminosa. Tradicionalmente se interpretó que las prolongadas exposiciones de imágenes de M94 mostraban una región espiral interna rodeada por un amplio y tenue anillo de estrellas. Pero nuevas observaciones en distintas longitudes de onda revelaron la presencia de brazos espirales que hasta ese momento habían pasado inadvertidos. Estos brazos se extienden por la periferia del disco galáctico constituyendo un disco externo involucrado activamente en la formación estelar. La notable imagen del descubrimiento, mostrada al comienzo de la entrada, se procesó de modo tal que quedara resaltada la estructura externa del disco. Así, es posible seguir los brazos espirales exteriores de M94 en longitudes de onda visibles (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Leonardo Orazi.

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lunes, mayo 25, 2015

El árbol galáctico


Primero fueron los árboles. En Salamanca, España, el fotógrafo César Vega Toledano quedó prendado del aspecto singular de un bosque de robles recién podados (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 721 píxeles o verla mucho más grande).

Luego vino la galaxia. Vega Toledano decidió quedarse hasta las dos de la madrugada, pues estimó que en ese momento la Vía Láctea sobrepasaría el nivel de un majestuoso roble.

Desde este punto de vista elegido cuidadosamente, las bandas de polvo de la galaxia parecen ser extensiones naturales de las ramas del árbol.

Finalmente llegó la luz. A continuación, Vega Toledano puso una linterna detrás del roble con el objetivo de que se destaque la silueta del tronco y las ramas.

Por pura coincidencia los otros árboles también proyectaron sus siluetas sobre un horizonte relativamente brillante (en la imagen de la derecha).

La imagen de más arriba se registró a principios de mayo en una única exposición de 30 segundos. Posteriormente fue tratada digitalmente para que la Vía Láctea fuera más visible de lo que realmente era.

En la siguiente imagen pueden ver una versión de la fotografía con etiquetas identificatorias (clic en la imagen para ampliarla):


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: César Vega Toledano; la capa informativa añadida a la imagen es cortesía de Judy Schmidt.

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domingo, mayo 24, 2015

Un transbordador espacial sobre las nubes


¿Qué cosa se eleva sobre las nubes? Nada menos que un transbordador espacial (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 782 píxeles o verla bastante más grande).

Algunas veces, si alguien miraba por la ventanilla de un avión en el lugar y momento adecuados, podía asistir a un espectáculo excepcional: el lanzamiento de un transbordador espacial.

Poco después del último lanzamiento del Endeavour en mayo de 2011, varias imágenes del despegue del transbordador y su columna de humo se difundieron amplia y rápidamente por Internet.

La fotografía mostrada arriba se tomó desde un avión de entrenamiento que volaba por encima de las nubes y no está protegida por derechos de autor. Es posible compararla con otras imágenes de la estela del transbordador tomadas por debajo de las nubes (en la imagen de la derecha).

Las gases calientes que salen de los motores forman una llama amarillenta seguida de una larga columna de humo, la que al proyectar su sombra (ver la imagen al pie de la entrada) sobre la capa de nubes indica la dirección en la que se encuentra el Sol.

El programa de los transbordadores espaciales de EE.UU. se dio por concluido en 2011. El Endeavour descansa actualmente en el California Science Center, donde es exhibido al público.

La razón de una sombra. Por una feliz coincidencia la sombra de la estela del Atlantis apunta hacia la Luna. Ocurrió durante la misión STS-98 del año 2001, cuando el Sol, la Tierra, la Luna y el Atlantis se alinearon para la ocasión. Primero, para que la estela del Atlantis proyecte una sombra tan larga, el lanzamiento debió realizarse durante la salida del Sol o durante la puesta. Segundo, durante la puesta de Sol la sombra es la más larga posible y se extiende hasta el horizonte. Tercero y último, durante la Luna Llena, el Sol y la Luna se encuentran en puntos opuestos del cielo: poco después de la puesta de Sol nuestra estrella se encuentra apenas por debajo del horizonte y, en la otra dirección, nuestro satélite natural apenas sobresale del horizonte. En consecuencia, cuando el 7 de febrero de 2001 el Atlantis partió hacia el espacio a las 6:13 PM EDT, justo después de la puesta del Sol, la sombra que proyectó apuntaba hacia el horizonte opuesto al Sol, donde resultó que se encontraba la Luna Llena (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA.

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sábado, mayo 23, 2015

NGC 7822 en Cefeo


Tanto pilares de gas, polvo como estrellas jóvenes y ardientes ocupan por completo el centro de NGC 7822 (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 753 píxeles o verla aún más grande).

La resplandeciente región de formación estelar se encuentra aproximadamente a 3 000 años-luz de distancia, en el borde de una enorme nube molecular en dirección de la constelación septentrional de Cefeo.

En el panorama multicolor de arriba se destacan los bordes brillantes y las fantásticas formas oscuras del interior de la nebulosa.

La imagen es una composición de datos procedentes de filtros de banda estrecha (en la imagen de la derecha), en la que la emisión de los átomos de oxígeno, hidrógeno y azufre se representa, respectivamente, en tonos azules, verdes y rojos.

Las estrellas calientes son las que proporcionan la radiación energética que genera la emisión atómica (ver la imagen al pie de la entrada), mientras que sus potentes vientos y radiación también modelan y erosionan la forma de los pilares más densos.

A partir del colapso gravitacional aún podrían estar formándose estrellas en el interior de los pilares, pero conforme los pilares se erosionan, cualquier estrella en formación se quedará en última instancia sin su reserva de materia estelar.

La imagen cubre un campo de aproximadamente 40 años-luz a la distancia estimada de NGC 7822.

El hidrógeno y el polvo de la Nebulosa Roseta. Este primer plano de la Nebulosa Roseta muestra de una manera espectacular que la formación estelar es un proceso muy activo en la región, donde estrellas jóvenes y calientes emiten vientos y radiación para modelar oscuros filamentos. La radiación ultravioleta procedente de las estrellas jóvenes también despoja de electrones a los átomos del hidrógeno circundante. A medida que los electrones y los átomos se recombinan, emiten luz de menor energía y longitud de onda más larga en un patrón característico muy bien conocido de líneas espectrales brillantes. La línea de emisión más potente de este patrón se halla, en longitudes de onda visibles, en el sector rojo del espectro y se la denomina "hidrógeno-alfa" o, más brevemente, H-alfa (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de mayo de 2015. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Manuel Fernández Suárez.

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