lunes, septiembre 29, 2014

Las extrañas rocas marcianas de Pahrump Hills


¿Cómo se formaron estas rocas marcianas? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 635 píxeles o verla aún más grande.)

Cuanto más se ha acercado el robot explorador Curiosity a Pahrump Hills, el terreno marciano se ha vuelto más interesante y matizado. Y cada tanto ha encontrado algunas rocas con características fuera de lo común.

La imagen de arriba muestra una roca curiosamente redondeada, de unos dos centímetros de diámetro. Aparentemente se trata de una versión más grande de aquellas esférulas, llamadas arándanos (ver la imagen al pie de la entrada), que el rover Opportunity había hallado en 2004. No obstante, todavía se ignora por qué han tomado la forma esférica.

No faltan posibles explicaciones: se aduce que se debe al roce frecuente con una corriente de agua, o que se trata de roca fundida y esparcida en una erupción volcánica o, también, que es el resultado de un mecanismo de concreción.

La imagen del recuadro, registrada unos días más tarde, presenta otra roca de reducidas dimensiones pero cuya forma adopta una estructura extraña.

A medida que Curiosity se acerque y suba por las faldas de Aeolis Mons (en la imagen de la derecha), irá tomando fotografías de las diferentes capas del terreno.

De su estudio se espera obtener una mejor comprensión de la historia geológica de la región. Además se espera obtener algunas claves para determinar si fue posible la vida en el pasado de Marte.

Las esférulas de Marte. ¿Cómo se formaron estas singulares esférulas marcianas? Miles de esférulas grises, apodadas "arándanos" a pesar de que se componen principalmente de hierro y roca, se encuentran en y alrededor de los afloramientos rocosos cercanos al lugar de aterrizaje del vehículo explorador Opportunity en Marte. Para entender su origen, el Opportunity investigó el área llamada "Berry Bowl" —que podría traducirse como el "el frutero"—, una depresión del terreno en el que abundan dichas esférulas. La imagen muestra "el frutero", captada por Opportunity durante el día 48 de su estadía en el Planeta Rojo. El diámetro típico de los "arándanos" es de unos 4 mm. Al analizar la zona erosionada circular situada a la izquierda de las densas concentraciones de esférulas, Opportunity obtuvo evidencia de que las rocas subyacentes tienen una composición muy diferente a la de los "arándanos", ricos en hematita. Esta información viene a apoyar el creciente consenso según el cual estas extrañas esférulas grises se han formado muy lentamente en un charco de agua sucia (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de septiembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech, MSSS.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace siete equinoccios, unos 30 mil tweets ilustran y amplían las más de 1200 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil trescientos.

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domingo, septiembre 28, 2014

Una danza de agujeros negros en 3C 75


¿Qué sucede en el centro de la galaxia activa 3C 75? (Clic en la imagen para ampliarla a 900 x 600 píxeles, máxima resolución disponible.)

Las dos fuentes brillantes en el centro de esta composición de rayos X (en azul) y ondas de radio (en rosa) son agujeros negros supermasivos que giran uno alrededor del otro y hacen de 3C 75 una gigantesca fuente de radio.

Los dos agujeros negros supermasivos están separados por una distancia de 25 mil años-luz y se hallan rodeados por gases elevados a varios millones de grados que emiten rayos X y expulsan chorros de partículas relativistas.

Se encuentran en el núcleo de dos galaxias en vías de fusionarse (en la imagen de la derecha) pertenecientes al cúmulo galáctico Abell 400, a unos 300 millones de años-luz de la Tierra.

La conclusión de los astrónomos es que estos dos agujeros negros supermasivos están ligados gravitatoriamente en un sistema binario. Fundamentan en parte su afirmación en el aspecto de los chorros de partículas, que consistentemente está vuelto hacia atrás, lo que probablemente se deba al movimiento en común de los agujeros negros a través del gas caliente del cúmulo a la enorme velocidad de 1200 km por segundo.

Fusiones cósmicas tan espectaculares serían frecuentes en el entorno sumamente poblado de los cúmulos galácticos del universo lejano. Se estima que las fases finales de las fusiones son intensas fuentes de ondas gravitacionales.

Una imagen en falso color captada en 20 cm por el VLA de la misma fuente de radio 3C 75. En rojo se muestran las regiones de emisión intensa de radio y en azul las regiones de emisión más débiles (clic en la imagen para ampliarla). Más información y créditos (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de septiembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito: rayos X, NASA / CXC / D. Hudson, T. Reiprich et al. (AIfA); Radio: NRAO / VLA / NRL.

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sábado, septiembre 27, 2014

Lanzamiento y amerizaje


Este panorama nocturno es una combinación de cuatro imágenes digitales con el mismo marco tomadas desde una playa del Océano Atlántico, en Cabo Cañaveral, planeta Tierra (clic en la imagen para ampliarla a 1000 x 666 píxeles o verla aún más grande).

Rastros estelares, cortos y ligeramente curvados, puntean el cielo, pues los tiempos de exposición se ajustaron para seguir la trayectoria de un cohete Falcon 9.

El lanzamiento del 21 de septiembre de 2014 envió una cápsula Dragon X, repleta de suministros, hacia la Estación Espacial Internacional.

El rastro del encendido de la primera etapa del cohete, visto por encima de la brillante llamarada del lanzamiento, asciende desde la izquierda.

Luego de la separación, el encendido de la segunda etapa comienza cerca del centro e impulsa el vehículo hacia la órbita baja terrestre (en la imagen de la derecha).

En el horizonte, el resplandor visto cerca del centro registra el reencendido y descenso controlado de la primera etapa del Falcon 9 hacia un amerizaje suave frente a la costa (en el siguiente video):


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de septiembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Mike Killian / AmericaSpace.

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viernes, septiembre 26, 2014

La sonda MAVEN ya está en Marte


La nave espacial MAVEN fue lanzada el 18 de noviembre de 2013 y completó su viaje interplanetario el 21 de septiembre, cuando entró en una amplia órbita elíptica en torno a Marte (clic en la imagen para ampliarla a 1057 x 720 píxeles, máxima resolución disponible).

Según lo previsto, el espectrógrafo de imágenes ultravioletas de la MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN) comenzó a explorar la atmósfera superior del Planeta Rojo. Prueba de ello son las imágenes mostradas arriba, registradas desde una altitud de 36.500 km.

Las tres bandas de longitud de onda ultravioleta muestran en falso color la luz reflejada por el hidrógeno atómico (en azul), el oxígeno atómico (en verde) y la superficie del planeta (en rojo).

Se percibe de inmediato que el hidrógeno atómico de baja masa se extiende miles de kilómetros por el espacio, mientras que la nube compuesta por los átomos de mayor masa del oxígeno permanece más cerca del planeta a causa de la gravedad de Marte.

Por cuanto el hidrógeno y el oxígeno son el resultado de la descomposición del agua y del dióxido de carbono en la atmósfera de Marte, es posible utilizar los datos de MAVEN (en la imagen de la derecha) para determinar la tasa de pérdida de agua según el tiempo.

MAVEN es la primera misión dedicada a la exploración tanto de la tenue atmósfera superior como de la ionosfera marciana, así como las interacciones con el Sol y el viento solar.

Sin embargo, no es la última nave en llegar a Marte, pues la flotilla de sondas terrestres en órbita marciana ha tenido una nueva incorporación, la Mangalyaan o MOM.

Concepción artística de la sonda MAVEN en la órbita de Marte. Crédito: NASA / Goddard / Ryan Zuber.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de septiembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: MAVEN, Laboratory for Atmospheric and Space Physics, Univ. Colorado, NASA.

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jueves, septiembre 25, 2014

NGC 206 y las nubes estelares de Andrómeda


La gran asociación estelar identificada como NGC 206 se acurruca en los brazos polvorientos de nuestra vecina, la Galaxia de Andrómeda (M31), una gran espiral situada a sólo 2,5 millones de años-luz de distancia (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 785 píxeles o verla mucho más grande).

NGC 206 se encuentra cerca de la parte superior central de este maravilloso primer plano de la parte sudoeste del disco de Andrómeda, una notable composición de datos registrados por observatorios terrestres y espaciales.

Las estrellas brillantes y azuladas delatan la juventud del cúmulo, pues las estrellas masivas más jóvenes tienen menos de 10 millones de años.

NGC 206 se extiende por cerca de 4 mil años-luz. Es, por lo tanto, mucho más grande que los cúmulos de estrellas jóvenes situados en el disco de la Vía Láctea (en la imagen de la derecha), conocidos como cúmulos abiertos o galácticos.

En lo que respecta a tamaños, NGC 206 se compara favorablemente con otras enormes regiones de formación estelar como NGC 604 (ver la imagen al pie de la entrada), en la espiral cercana M33, y la Nebulosa de la Tarántula, en la Gran Nube de Magallanes.

La característica emisión rojiza de las nubes de gas hidrógeno ionizado revela la ubicación de las regiones de formación estelar pertenecientes a Andrómeda.

NGC 604, una enorme guardería estelar en rayos X. Ubicada a unos 3 millones de años-luz de distancia en la cercana galaxia espiral M33, la gigantesca región de formación estelar NGC 604 tiene alrededor de 1300 años-luz de ancho, o casi 100 veces el tamaño de la Nebulosa de Orión. De hecho NGC 604 es, entre las regiones de formación estelar del Grupo Local de galaxias, la segunda en tamaño luego de 30 Doradus, también conocida como la Nebulosa de la Tarántula, perteneciente a la Gran Nube de Magallanes. En la imagen, una composición color propia de la era espacial en la que se combinan datos de rayos X (en tonalidades azules) obtenidos por el Observatorio Chandra con datos en luz visible del Hubble, se observa que un gas emisor de rayos X, tenue y caliente, abunda tanto en las burbujas cavernosas como en las cavidades de NGC 604. Llama la atención, además, que una pared formada por un gas relativamente frío divida a NGC 604. En el lado oeste de la nebulosa... (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de septiembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Subaru Telescope (NAOJ), Hubble Space Telescope, Local Group Galaxy Survey (Phil Massey, PI), Mayall 4-meter, Robert Gendler.

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miércoles, septiembre 24, 2014

La Nebulosa de la Laguna en estrellas, polvo y gas


La extensa y majestuosa Nebulosa de la Laguna es la sede de numerosas estrellas jóvenes y gas caliente (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 720 píxeles o verla aún más grande).

Cubre un campo de 100 años-luz a sólo unos 5 mil años-luz de la Tierra, es tan grande y brillante que puede verse a simple vista en dirección de la constelación de Sagitario.

En la imagen es posible distinguir muchas de las estrellas brillantes de NGC 6530, un cúmulo abierto que se formó en la nebulosa hace apenas algunos millones de años.

La nebulosa de mayor tamaño, también conocida como M8 y NGC 6523, recibe el nombre de "Laguna" en virtud de la banda de polvo que se encuentra a la izquierda del centro del cúmulo abierto. El nódulo de gas resplandeciente y polvo situado en el centro de la nebulosa (en la imagen de la derecha) es conocido como la Nebulosa del Reloj de Arena.

La imagen mostrada arriba es una panorámica recientemente procesada de M8.

La formación de estrellas es un proceso activo en la Nebulosa de la Laguna, tal como lo atestiguan los numerosos glóbulos que se encuentran en su interior (en la siguiente imagen).

Primer plano de un glóbulo. En esta imagen del Telescopio Espacial Hubble se muestra un primer plano del arquetipo de los glóbulos de Thackeray. En conjunto, ambas nubes contienen la materia equivalente a 15 veces la masa del Sol, pero se desconoce si realmente podrían colapsar y formar estrellas masivas. Como se indica en el cuerpo de la entrada, es muy probable que no lo hagan, sino que terminen disipándose por su medio ambiente (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de septiembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Remus Chua (Celestial Portraits).

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martes, septiembre 23, 2014

Aurora polar y pilar luminoso volcánico


Aunque lo parezca, no se trata de una puesta de sol. Tampoco la línea roja y delgada que pende sobre el falso atardecer es un pilar o columna solar (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 640 píxeles o verla aún más grande).

El resplandor rojizo que define el horizonte es el efecto de una erupción volcánica (ver la imagen al pie de la entrada). Y la delgada línea roja es el reflejo de la erupción en los cristales de hielo que descienden con movimientos oscilantes por la atmósfera.

Este infrecuente pilar luminoso se fotografió en Islandia a principios de este mes.

La escena mostrada arriba mira hacia el norte desde Jökulsárlón hacia Bárðarbunga, el volcán en erupción, que se eleva en el campo de lava de Holuhraun.

Incluso el cielo más cercano es pintoresco, ya que presenta nubes grises con una importante textura en la baja atmósfera, auroras verdes de trémulos movimientos en la atmósfera superior y, también, estrellas brillantes en la lejanía.

Si bien la última erupción en la zona de Holuhraun se produjo en 1797, la actividad volcánica continúa ininterrumpidamente desde entonces.

¿Por qué en ocasiones se producen relámpagos durante una erupción volcánica? En esta fotografía se muestra una erupción del volcán japonés Sakurajima, ocurrida a principios de enero de 2010. Algunas burbujas de magma incandescentes son arrojadas a la distancia mientras que la roca líquida que brota de las profundidades de la Tierra se esparce por la superficie del planeta. Sin embargo, esta imagen también es notable por los rayos captados cerca de la cumbre del volcán. La razón por la cual se producen relámpagos en las tormentas comunes es un tema bajo investigación; incluso la causa de los relámpagos volcánicos está aún menos clara. Se tiene por seguro que los rayos conectan áreas de polaridades eléctricas opuestas, pero no sabe por qué tales oposiciones de polaridad se producen en los volcanes (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de septiembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Stéphane Vetter (Nuits sacrées).

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