martes, noviembre 25, 2014

El monstruo de la laguna roja


¿Qué criatura brillante ronda por las proximidades de esa estructura cósmica de color rojo, conocida como la Nebulosa de la Laguna? Es el planeta Marte (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 689 píxeles o verla aún más grande).

Esta espectacular fotografía color del cielo profundo muestra el Planeta Rojo cuando pasaba por debajo de dos notables nebulosas. Se trata de las entradas M8 y M20 del famoso catálogo del siglo XVIII compilado por el astrónomo Charles Messier.

M20, arriba y a la derecha del centro de la imagen de más arriba, también llamada la Nebulosa Trífida, presenta un fuerte contraste en los colores rojo y azul, además de bandas de polvo oscuro.

Justo debajo y a la izquierda, M8, la Nebulosa de la Laguna (más abajo, en la imagen de la derecha), despliega sus enormes rizos rojizos. Ambas nebulosas se encuentran a unos pocos miles de años-luz de distancia.

Situado temporalmente debajo de M8 y M20, Marte es en comparación un verdadero faro cósmico. Fotografiado el último mes cuando todavía no se había alejado demasiado de la oposición en el cielo terrestre, el Planeta Rojo se encuentra a sólo un par de minutos-luz de la Tierra.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Derek Demeter (Emil Buehler Planetarium).

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace siete equinoccios, unos 30 mil tweets ilustran y amplían las más de 1300 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de dos mil cuatrocientos.

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lunes, noviembre 24, 2014

Volando sobre los lagos de Titán




¿Alguna vez soñaron con volar sobre Titán? Si este es el caso, esta compilación digital de imágenes de radar registradas por la nave espacial Cassini, una nave robótica de la NASA en órbita alrededor de Saturno (en la imagen de la derecha), debería encantarles.

Desde su llegada al sistema de Saturno en julio de 2004, en varias oportunidades la sonda Cassini sobrevoló la luna más nublada del planeta de los anillos.

El vuelo virtual mostrado arriba presenta numerosos lagos en color oscuro y el terreno montañoso en dorado. Las regiones de la superficie poco exploradas aparecen planas, mientras que las regiones bien estudiadas tienen las alturas aumentadas en unas diez veces.

Entre las cuencas sobrevoladas se encuentra Kraken Mare, el lago más grande de Titán, de más de mil kilómetros en su mayor dimensión.

Los lagos de Titán (ver la imagen al pie de la entrada) son significativamente diferentes de sus contrapartes terrestres, sobre todo por el hecho de que se componen de hidrocarburos que en las condiciones de temperatura terrestre se encontrarían en estado gaseoso.

Ahora bien, cómo se han formado y evolucionado los lagos de Titán sigue siendo un tema de investigación muy activo.

Los lagos y mares de Titán. Titán es el único otro mundo, además de la Tierra, en cuya superficie hay lagos y mares de líquidos estables. El mapa en color de arriba, basado en datos registrados por el radar de la sonda Cassini, está centrado en el polo norte de Titán. Muestra las masas de metano y etano en azul y negro, las que, a pesar de las frías temperaturas superficiales de -180 grados centígrados, continúan en estado líquido. El lago de arriba y a la derecha del polo, cuya forma recuerda vagamente a la de un corazón humano, se llama Ligeia Mare. Es la segunda masa líquida conocida de Titán y supera en tamaño al Lago Superior de la Norteamérica terrestre. Justo debajo del polo norte se encuentra Punga Mare. Más abajo y a la derecha de Punga se encuentra otro mar, ampliamente diseminado y sin una forma reconocible. Conocido como Kraken Mare, es el mar más grande de Titán y, a juzgar por su nombre, nadie quiere que despierte. Finalmente, numerosos lagos más pequeños, de hasta 50 km de diámetro, se esparcen por la superficie de la luna vista arriba y a la izquierda del polo (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito del video: Cassini Radar Mapper, JPL, USGS, ESA, NASA.

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domingo, noviembre 23, 2014

Tornado y arco iris en Kansas


La escena de la fotografía sería muy apacible si no fuese por el tornado (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 1129 píxeles, máxima resolución disponible).

En junio de 2004, el cazador de tormentas Eric Nguyen fotografió en Kansas este tornado en formación bajo una luz diferente: la luz de un arco iris.

En la fotografía mostrada arriba, un tornado blanco desciende desde una oscura nube de tormenta. El Sol se asoma por un claro entre las nubes situadas a la izquierda e ilumina las casas en primer plano. Además, la luz solar se refleja en las gotas de lluvia y forma un arco iris (en la imagen de la derecha).

Por una circunstancia fortuita, el tornado parece terminar justo sobre el arco iris. Las rayas verticales que se ven en la imagen se deben al granizo barrido por fuertes vientos huracanados.

Más de 1 000 tornados, el tipo de tormenta más violento que se conoce, se abaten sobre la Tierra cada año, la mayoría en el corredor de los tornados.

Si llegan a ver un tornado mientras están conduciendo, no intenten sobrepasarlo: la prudencia aconseja estacionar el automóvil en un lugar seguro, concurrir a un refugio antitornado o, como último recurso, protegerse debajo de la escalera de un sótano.

Súpernubes. De una ronda de fotografías sobre el medioambiente, se destacan en particular las imágenes del cazador de tormentas Eric Nguyen. Al ver las fotos es posible obtener, por lo menos, una vaga idea tanto de la fuerza de ese remolino salvaje como también de lo hermosas y cautivadoras que esas tormentas pueden llegar a ser. Por supuesto, por sólo mirar no es posible sentir ninguno de los inconvenientes que suelen ocasionar. Es una sensación muy parecida a cuando uno contempla la imagen de la colisión de galaxias espirales o la ilustración de un agujero negro: son objetos magníficos pero mejor tenerlos a una distancia prudente (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Eric Nguyen (Oklahoma U.), www.mesoscale.ws.

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sábado, noviembre 22, 2014

Erupción solar con una nitidez excepcional


La región solar activa AR 2192 fue el grupo de manchas solares más grande registrado en los últimos 24 años (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 748 píxeles o verla aún más grande).

A finales de octubre, antes de que la rotación la alejara de la cara visible del Sol (en la imagen de la derecha), AR 2192 generó seis erupciones gigantescas y muy energéticas de clase X.

El observatorio espacial SDO registró la más intensa, producida el 24 de octubre, mostrada en la impactante vista de más arriba.

La escena es una combinación en color de imágenes registradas en tres diferentes longitudes de onda del ultravioleta extremo: 193 angstroms, representado en azul, 171 angstroms en blanco y 304 angstroms en rojo.

La emisión de los átomos de hierro y de helio altamente ionizados trazan líneas del campo magnético que describen bucles por el plasma caliente de la capa más externa de la cromosfera y la corona del Sol. Por debajo, la fotosfera solar más fría aparece oscura en longitudes de onda del ultravioleta extremo.

La imagen compuesta mostrada más arriba es de una nitidez excepcional. Se procesó con un nuevo algoritmo matemático, conocido como NAFE, que ajusta el ruido y el brillo en la imagen de datos del ultravioleta extremo con el objetivo de resaltar los pequeños detalles.

AR 2192, una mancha solar gigante. Es muy probable que los afortunados que observaron el progreso del eclipse parcial de sol del 23 de octubre de 2014, también hayan notado la presencia del grupo gigante de manchas solares catalogado como AR 2192, representado en la imagen. Se trataba de una región solar activa en rápida expansión y era tan grande como el diámetro del planeta Júpiter. Sólo parece oscura en luz visible porque es más fría que la superficie circundante (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 22 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Solar Dynamics Observatory/AIA, NASA; tratamiento de la imagen: NAFE por Miloslav Druckmuller (Brno University of Technology).

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viernes, noviembre 21, 2014

La Nebulosa del Cangrejo


La Nebulosa del Cangrejo o M1 es la primera entrada del famoso listado de objetos difusos que no son cometas compilado por Charles Messier en el siglo XVIII (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 810 píxeles o verla un poco más grande).

Ahora sabemos que el Cangrejo es un remanente de supernova, una nube de desechos que no cesa de crecer desde la explosión mortal de una estrella masiva. El violento nacimiento del Cangrejo fue observado por astrónomos en el año 1054.

La imagen mostrada arriba, de gran nitidez a pesar de que fue registrada por un telescopio desde la superficie de nuestro planeta, se vale de datos en banda estrecha para trazar la emisión de los átomos ionizados de oxígeno e hidrógreno, representados respectivamente en azul y rojo.

Además, permite la exploración de los intrincados filamentos inmersos en la nube en expansión (ver también las imágenes al pie de la entrada).

El púlsar del Cangrejo (primer plano en la imagen de la derecha) es uno de los objetos más exóticos del bestiario astronómico moderno. Se trata de una estrella de neutrones que rota sobre sí misma treinta veces por segundo y es el punto brillante que se observa cerca del centro de la nebulosa.

Este remanente colapsado del núcleo estelar abastece, como una dínamo cósmica, la emisión del Cangrejo en todo el espectro electromagnético.

La nebulosa del Cangrejo cubre un campo de aproximadamente 12 años-luz y se encuentra a sólo 6.500 años-luz de distancia, en dirección de la constelación del Toro o Taurus.


La expansión de M1. A pesar de que la luz de la gigantesca explosión estelar que le dio origen llegó por primera vez a la Tierra en el 1054 de nuestra era, la Nebulosa del Cangrejo sigue expandiéndose a una velocidad de más de mil kilómetros por segundo. La animación alterna dos imágenes obtenidas con una diferencia de casi 30 años. La imagen más pequeña de M1 corresponde a un registro de 1973 captado por el telescopio de 4 m de Observatorio Nacional de Kitt Peak. La segunda imagen, que muestra el mayor tamaño de la nebulosa, es de 2001 y fue tomada con el telescopio de 0,4 m del Kitt Peak Visitor Center y una cámara digital. Como es usual en astronomía, se usaron las estrellas de fondo para registrar ambas imágenes.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 21 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Martin Pugh.

Nota relacionada: Retrospectiva fotográfica de la Nebulosa del Cangrejo (en tres partes, 20 imágenes y videos).

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jueves, noviembre 20, 2014

LDN 988, una nebulosa oscura en el Cisne


La nebulosa oscura LDN 988 se encuentra en el centro de este panorama cósmico, opacando los ricos campos estelares del norte de Cygnus (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 675 píxeles o verla aún más grande).

La escena, captada con un telescopio y una cámara, cubre dos grados de arco en el cielo, lo que corresponde a 70 años-luz a la distancia estimada de LDN 988, aproximadamente 2 mil años-luz.

Hay estrellas en formación dentro de LDN 988, una más de las numerosas nubes moleculares (en la imagen de la derecha) que forman un vasto sistema dispuesto en el plano de la Vía Láctea y que a veces recibe el nombre de la Nebulosa del Saco de Carbón del Norte.

De hecho, las nebulosas asociadas con estrellas jóvenes abundan en la región, como la estrella V1331 Cygni, mostrada en el recuadro de la imagen de más arriba.

V1331 se encuentra en el extremo de un largo filamento de polvo y la rodea en parte una nebulosa de reflexión. Probablemente se trate de una estrella T Tauri (ver también la siguiente imagen), es decir, una estrella similar al Sol en las primeras etapas de formación.

T Tauri: La formación de una estrella. Las estrellas se forman a partir del colapso gravitacional de enormes nubes interestelares de gas y polvo. La densidad de estas nubes es al principio muy tenue y aumenta a medida que se contrae, dando lugar a la formación de una estrella en su centro. Como resultado, la temperatura del centro se incrementa al mismo tiempo que sube la presión. Poco después —en realidad luego de muchos miles de años—, la temperatura del centro de la protoestrella se eleva tanto que la "estrella bebé" comienza a brillar por sí misma. Este proceso se parece mucho a una barra de metal que “brilla intensamente” en el rojo después de haber sido calentada lo suficiente. En esa etapa, la nube formada por el material original también se ha disipado y se hace transparente. La mayor parte del material ha sido capturado por la estrella y el objeto central finalmente puede observarse con un telescopio. Ha nacido una estrella. Alfred Joy identificó en 1945 las primeras estrellas jóvenes. Este astrónomo clasificó 11 objetos en una nueva clase que denominó "estrellas T-Tauri", por el nombre de la estrella más brillante de ese grupo. Desde entonces, la etiqueta estrella T Tauri siempre se ha asociado con estrellas recién nacidas. Ahora sabemos que estos objetos son muy similares a lo que debió parecer el Sol cuando tenía algunos pocos millones de años. Comparadas con el Sol, una estrella de 5 mil millones años y situada en la mitad de su vida, son mil veces más jóvenes. A la fecha se han descubierto varios miles de estrellas T Tauri (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa. Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 20 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Bob Franke.

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miércoles, noviembre 19, 2014

La brillante galaxia espiral M81


M81 es una hermosa galaxia espiral de gran diseño. No sólo es una de las galaxias más brillantes del cielo terrestre sino que su tamaño rivaliza con el de la Vía Láctea (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 721 píxeles o verla aún más grande).

La majestuosa galaxia espiral se encuentra en dirección de la constelación de la Osa Mayor (Ursa Major en latín).

La magnífica y detallada vista de arriba muestra un núcleo de color amarillo brillante, brazos espirales azulados y vastas nubes de polvo, todo presentado con una escala comparable a la de la Vía Láctea.

Una notable banda de polvo revela un pasado tumultuoso, pues atraviesa literalmente el disco galáctico, a la izquierda del centro galáctico, a diferencia de otras grandes estructuras espirales de M81.

Esta banda de polvo errante podría ser el resultado persistente de un encuentro cercano (ver la imagen al pie de la entrada) entre M81 y M82 (en la imagen de la derecha, más arriba), su galaxia compañera más pequeña.

El examen de las estrellas variables de M81 permitió establecer una de las distancias más fiables para una galaxia externa: 11,8 millones de años-luz.

La guerra galáctica entre M81 y M82. Esta notable imagen presenta el combate gravitacional en el que están trabadas dos galaxias gigantes desde hace por lo menos mil millones de años: la galaxia espiral M81 se encuentra hacia la derecha mientras que la galaxia irregular M82, marcada con nubes de polvo y gas rojo, se observa en otro extremo del campo. Cada uno de los asaltos de esta pelea cósmica se extienden por cien millones de años durante los cuales los rivales se aproximan y con sus puños gravitacionales afectan sensiblemente a su rival. Es muy probable que en la última vuelta la gravedad de M82 generara ondas de densidad que, al ondular los alrededores de M81, provocase la profusión de sus brazos espirales. Pero, a cambio, M81 encendió en M82 violentas regiones de formación estelar y nubes de gas en colisión tan energéticas que la galaxia emite fuertemente en rayos X. En unos pocos miles de millones de años más sólo quedará una única galaxia (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 19 de noviembre de 2014. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Subaru Telescope (NAOJ), Hubble Space Telescope; tratamiento de la imagen y derechos de autor: Roberto Colombari y Robert Gendler.

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