lunes, septiembre 03, 2012

El cúmulo estelar de las Pléyades


Las Pléyades, quizás el cúmulo estelar más conocido del cielo terrestre, puede verse sin binoculares aun desde el centro de las ciudades afectadas por la contaminación lumínica (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 723 píxeles o verla aún más grande).

Conocido también como las Siete Hermanas y M45, las Pléyades constituyen uno de los cúmulos abiertos más cercanos y brillantes. Dicha agrupación estelar cubre un campo de apenas 13 años-luz de diámetro y comprende más de 3 mil estrellas situadas a unos 400 años-luz de distancia.

Las nebulosas de reflexión azules (en la imagen de la derecha) que envuelven a las estrellas más brillantes del cúmulo —entre ellas Merope— son fácilmente visibles en la fotografía mostrada arriba.

También se han hallado tenues enanas marrones de poca masa en las Pléyades.

En cuanto a los acusados picos de difracción (ver la siguiente imagen) están causados por el propio telescopio y según quien opine, pueden deslucir o realzar la estética de la imagen.

Picos de difracción o las estrellas cruciformes. Los picos de difracción son esas puntas extrañas que habitualmente aparecen alrededor de las estrellas brillantes, pero que casi nunca se mencionan. ¿A qué se deben? Ante todo, un telescopio concentra en un área pequeña la luz estelar que incide sobre una grande. Sin embargo, para acceder al área pequeña el observador tiene que introducirse en un telescopio reflector y una buena forma de hacerlo es mediante el uso de varillas de soporte, que se interponen en la visión del telescopio. La naturaleza ondulatoria de la luz hace que ésta se desvíe al pasar cerca de dichas varillas. La luz se aparta de su punto de destino original y termina en otro lado, apareciendo como picos de difracción. Las puntas son molestas porque roban una parte valiosa de la luz de la imagen central y ocultan la luz de otras estrellas más tenues y más interesantes. Los picos de difracción no se mencionan porque el interés de los astrónomos suele enfocarse, por ejemplo, en el punto y el semicírculo vistos hacia el centro de esta imagen y no en las atractivas puntas de la estrella vista en la parte inferior. Aparentemente, el semicírculo es un nuevo sistema estelar que se está formando en la Nebulosa de la Laguna (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 3 de septiembre de 2012. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y copyright: Robert Gendler.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear en el equinoccio de marzo de 2011, unos 9300 tuits ilustran y amplían las más de 400 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación?

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