sábado, noviembre 24, 2012

Supernova en el majestuoso universo-isla NGC 1365


La galaxia espiral barrada NGC 1365 es incuestionablemente un espléndido universo-isla de unos 200 mil años-luz de longitud (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 607 píxeles o verla aún más grande).

Situada a no más de 60 millones de años-luz en la química constelación de Fornax, NGC 1365 es uno de los miembros dominantes del cúmulo de galaxias de Fornax, muy estudiado por los astrónomos (ver la imagen al pie). Esta llamativa imagen color revela intensas regiones de formación estelar situadas en las extremidades de la barra y a lo largo de los brazos espirales, así como numerosos detalles de las bandas de polvo que cortan transversalmente el brillante núcleo de la galaxia.

En el centro de la galaxia se encuentra un agujero negro supermasivo. Los astrónomos piensan que la prominente barra central de NGC 1365 desempeña un papel decisivo en la evolución de la galaxia, atrayendo el gas y el polvo en un remolino de formación de estrellas que terminan por abastecer el agujero negro central.

Se indica, además, en NGC 1365 la posición de una brillante supernova descubierta el 27 de octubre de 2012 y catalogada como SN2012fr. La supernova es del Tipo Ia y se debe a la explosión de una estrella enana blanca.

El cúmulo galáctico Fornax. Hasta la década de los '80 se consideraba que las galaxias eran objetos inmutables, que conservaban su forma actual durante la mayor parte de la historia del universo. Sin embargo, en los últimos quince años los astrónomos comenzaron a comprender que muchas galaxias experimentan acontecimientos cataclísmicos que pueden alterar su aspecto de una manera drástica. Las galaxias interactúan entre sí por medio de la gravedad; los pasajes cercanos pueden arrancar materia de una galaxia y otra galaxia puede apropiarse del despojo. Las colisiones totales pueden combinar dos galaxias en una, quizás incluso cambiando el tipo de galaxia. Las fuerzas de marea ejercidas por las galaxias más grandes pueden destrozar por completo las galaxias más pequeñas. Estos distintos tipos de interacciones probablemente fueron más comunes durante etapa primigenia del universo, cuando las galaxias se formaron por primera vez. Pero aún en la época actual es posible encontrar ejemplos espectaculares de la interacción, e incluso destrucción, de galaxias. Fornax contiene una clave visual prominente de que el cúmulo no es totalmente apacible: NGC 1427A, la galaxia recuadrada en verde (a la izquierda de la imagen), es la única galaxia irregular del cúmulo con abundante provisión de gas, su forma es extraña y presenta importantes regiones de formación estelar. Pero debido a su aislamiento, su extraña apariencia y la vigorosa formación estelar sólo puede explicarse recurriendo a una interacción con todo el cúmulo. NGC 1365 se encuentra en la esquina inferior derecha de la imagen (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de noviembre de 2012. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito y copyright: Martin Pugh.

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