jueves, abril 29, 2010

La galaxia NGC 4731 del Cúmulo de Virgo


La galaxia espiral barrada NGC 4731 se encuentra a unos 65 millones de años luz de distancia (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 694 píxeles o verla aún más grande). Este bonito universo-isla forma parte del gran Cúmulo de Galaxias de Virgo.

La correcta composición de los colores de este retrato cósmico acentúa la abundancia de cúmulos estelares jóvenes y azulados a lo largo de los amplios brazos espirales de la galaxia. Estos extensos brazos se hallan distorsionados debido a la interacción gravitacional con la galaxia elíptica NGC 4697, otro miembro del Cúmulo de Virgo. Aunque esta última galaxia no está representada en la fotografía —se encuentra más allá de la parte superior de la imagen, hacia la izquierda—, cerca de la parte inferior del retrato de hoy se distingue con gran detalle una galaxia irregular más pequeña, conocida como NGC 4731A, y sus propios cúmulos de estrellas jóvenes y azules.

Naturalmente, las estrellas individuales y coloridas que aparecen con picos de difracción se encuentran mucho más cerca, dentro de la Vía Láctea, nuestra propia galaxia. NGC 4731 cuenta con más de 100 mil años-luz de longitud.

La región de formación estelar en NGC 3603. NGC 3603 se halla a 20 mil años luz de distancia y se encuentra en el brazo Carina de la Vía Láctea. El cúmulo abierto de estrellas del centro de la imagen —uno de los más grandes de nuestra galaxia— alberga miles de estrellas más masivas que el Sol, que probablemente se formaron hace sólo uno o dos millones de años en un único episodio de formación estelar. Se piensa que NGC 3603 es un buen ejemplo de los masivos cúmulos estelares que pueblan las distantes galaxias con episodios de brotes de formación estelar. La radiación energética estelar modela las nubes de gas interestelar resplandeciente y polvo oscuro que rodean el cúmulo. Esta imagen fue obtenida por la cámara ACS del Telescopio Espacial Hubble y cubre un campo de aproximadamente 17 años-luz (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de abril de 2010. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y copyright: Stephen Leshin.

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