jueves, mayo 27, 2010

M13: El Gran Cúmulo Globular de Hércules


En 1716, el astrónomo inglés Edmond Halley escribió: "Esto no es más que una pequeña mancha, pero es visible a simple vista cuando el cielo está sereno y la Luna ausente". En la actualidad se reconoce con modestia a M13 como el Gran Cúmulo Globular de Hércules, uno de los más brillantes cúmulos globulares de estrellas del cielo del hemisferio norte terrestre (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 600 píxeles o verla aún más grande).

Este espectacular cúmulo, situado a una distancia de 25 mil años-luz, se resuelve en centenares de miles de estrellas cuando es visto a través de un telescopio. Las estrellas del cúmulo se concentran en una región de 150 años-luz de diámetro, pero en las inmediaciones del núcleo del cúmulo podría haber más de 100 estrellas apiñadas en un cubo de sólo 3 años-luz de lado. En comparación, la estrella más cercana al Sol se encuentra a más de 4 años-luz de distancia.

En la fotografía de hoy, una imagen color de gran profundidad, no sólo se destaca el denso núcleo de M13 sino también los límites exteriores de la brillante agrupación estelar. Las estrellas del núcleo que se encuentran en sus etapas de gigantes rojas y azules se muestran en tonos amarillentos y azulados.

Hay muy pocas estrellas a menos de 10 años-luz de nuestro solitario Sol, situado cerca de un brazo espiral exterior de la galaxia de la Vía Láctea. Sin embargo, si el Sol formara parte de uno de los cúmulos de estrellas de nuestra galaxia, millares de estrellas podrían colmar un espacio similar. ¿Cómo se vería el cielo nocturno con un vecindario tan densamente poblado de estrellas? Roger Hopkins se hizo la misma pregunta cuando tomaba esta fotografía. Ya había fotografiado una bandada de estorninos con una serena puesta de sol como fondo. A continuación modificó la imagen al pintar de blanco las siluetas negras de los pájaros. La imagen final sugiere el incitante espectáculo de un anochecer en los atestados cielos de un mundo situado en las proximidades de un cúmulo estelar (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de mayo de 2010. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y copyright: Marco Burali, Tiziano Capecchi, Marco Mancini (Osservatorio MTM).

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