sábado, enero 07, 2012

NGC 1232, una galaxia espiral de gran diseño


Las galaxias son fascinantes no sólo por lo que es visible sino también por lo que es invisible. La grandiosa galaxia espiral NGC 1232, fotografiada con gran detalle por uno de los nuevos telescopios del proyecto VLT (ver la imagen al pie de la entrada), es un buen ejemplo (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 700 píxeles o verla aún más grande).

Lo visible está dominado por millones de estrellas brillantes y polvo oscuro, atrapados en el remolino gravitacional de los brazos espirales que giran en torno al centro galáctico.

Los cúmulos abiertos, que contienen estrellas azules brillantes, se ven diseminados a lo largo de esos brazos espirales, mientras que densas bandas oscuras de polvo interestelar se observan dispersas entre ellos (en la imagen de la derecha).

Menos visibles, pero todavía detectables, son las miles de millones de tenues estrellas normales y las vastas extensiones de gas interestelar que, sumadas, conforman una masa tan colosal que domina la dinámica del interior de la galaxia.

En cuanto a lo invisible, constituye una cantidad aún mayor de materia en una forma que todavía no conocemos: la omnipresente materia oscura, necesaria para explicar los movimientos de la materia visible en la periferia de la galaxia.

Very Large Telescope. De izquierda a derecha se ven los recintos de Yepun ("ye-poon" o Sirio), Antu ("an-too" o Sol), Kueyen ("qua-yen" o Luna) y Melipal ("me-li-pal" o Cruz del Sur), fotografiados durante el anochecer en el Observatorio de Paranal, en el norte de Chile. Son los cuatro telescopios de 8,2 m del proyecto VLT o "Very Large Telescope" del Observatorio Europeo del Sur. Cada telescopio puede operar de forma independiente pero además la luz de las cuatro unidades puede combinarse para lograr una apertura de 16,4 m, logro que convirtió al proyecto en uno de los telescopios terrestres más grandes. Los nombres de los telescopios provienen de la lengua mapuche (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 7 de enero de 2012. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: FORS, 8.2-meter VLT Antu, ESO.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear en el equinoccio de marzo pasado, 4100 tuits ilustran y amplían las más de 250 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación?

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