jueves, octubre 23, 2008

Nebulosas de reflexión en Orión

Los astrónomos a menudo pasan por alto a la serie 1970 de los objetos del catálogo NGC. En particular, este hermoso agrupamiento de nebulosas de reflexión en Orión —NGC 1977, NGC 1975 y NGC 1973— suele pasar desapercibido en razón de la mucho más luminosa y cercana región de formación de estrellas, más conocida como la Nebulosa de Orión:

(clic en la imagen para ampliarla, o verla mucho más grande). Las mencionadas nebulosas de reflexión se esparcen a lo largo de la espada de Orión, al norte exacto del brillante complejo de la Nebulosa de Orión. Están asociadas también con la nube molecular gigante de Orión, aproximadamente a 1500 años-luz de distancia, pero se diferencian en que en ellas es dominante el color azul característico del polvo interestelar cuando refleja la luz de estrellas jóvenes y calientes. La imagen en colores de gran resolución fue tomada por un telescopio situado en Nueva Gales del Sur, Australia, y en consecuencia, como el norte se encuentra al pie, los bordes de la más conocida Nebulosa de Orión se encuentran en la dirección opuesta (*). NGC 1977 se extiende de un lado al otro del campo, exactamente sobre el centro de la imagen. Nubes de polvo oscuro la separan de NGC 1973 —abajo a la izquierda— y NGC 1975 —abajo a la derecha—. Numerosos observadores situados en el hemisferio septentrional aseguran reconocer la silueta de un hombre corriendo en esta nube de polvo cósmico —y por eso le han puesto a NGC 1977 el apodo de The Running Man Nebula— pero, por supuesto, ellos miran la imagen al revés.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 20 de diciembre de 2007. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito y copyright: Martin Pugh (enlaces en inglés).

A la derecha, una imagen completa de las nebulosidades de Orión (clic en la imagen para ampliarla, o verla mucho más grande): La Gran Nebulosa de Orión —también conocida como M42— se encuentra al pie de la imagen. Las brillantes regiones centrales de dicha nebulosa de emisión se registraron sobre película con una exposición de 30 segundos. Sobre M42 se destaca un cúmulo de prominentes nebulosas de reflexión azuladas y nebulosas de emisión rojizas y más tenues —región catalogada como NGC 1982 o M43—, registradas con una exposición adicional de hasta 40 minutos. En la parte superior izquierda de la imagen, la Cabeza de Caballo aparece como una nebulosa oscura, una pequeña silueta que se recorta sobre un gran fondo rojizo. Alnitak, la estrella oriental del Cinturón de Orión, es la estrella brillante sobre la Cabeza de Caballo. Inmediatamente a la izquierda de Alnitak se encuentra la Nebulosa de la Llama, con nubes de emisión brillantes y espectaculares bandas de polvo oscuro. Las exposiciones, tomadas con ayuda de un telescopio, se efectuaron en septiembre de 2001 desde un lugar en los Alpes del Sur, Francia, a una altura de 2800 m: ¡un poco más cerca de las estrellas! Vía APOD (en inglés).


(*) Pero fuera del cuadro. Pueden ver la Gran Nebulosa de Orión en la imagen inmediatamente superior o en esta entrada (esta imagen está girada 90 grados en sentido horario).

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