domingo, octubre 12, 2008

Cuando la Luna era joven

¿Se acuerdan cuando la Luna era joven? Fue hace 12 días. En la fotografía, la esbelta Luna creciente tiene la tierna edad de 34 horas y 18 minutos:

(clic en la imagen para ampliarla, o verla mucho más grande). ¿Cómo es eso posible? En realidad, cuando se calcula la edad de la Luna durante una lunación, es decir, un ciclo completo de fases —desde el novilunio hasta la Luna Nueva siguiente—, la Luna nunca tiene más de 29,5 días. Aún así una Luna joven o neomenia vale la pena de ser observada, incluso para los observadores ocasionales, aunque el creciente sea angosto, relativamente tenue y cercano al horizonte oeste, en los momentos en que el cielo se oscurece luego de la puesta del Sol. Mientras observaba la Luna, el astrónomo Stefan Seip tuvo la suerte de que un avión de pasajeros pasara por delante de la estrecha franja iluminada por la luz del Sol. Al volar a gran altura, el rastro de condensación del avión a reacción refleja la luz enrojecida de un Sol que se hunde en el horizonte occidental.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 13 de mayo de 2005. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito y copyright: Stefan Seip (enlaces en inglés). La fotografía fue tomada el 9 de mayo de 2005 y aunque no lo parezca en la foto de arriba el avión está, en realidad, en un curso ascendente.

Una animación del ciclo completo de fases de la Luna:

Como es sabido, la Luna siempre nos muestra la misma cara. Sin embargo, su tamaño aparente cambia ligeramente y es posible percibir una pequeña oscilación, llamada libración, a medida que recorre su órbita elíptica alrededor de la Tierra. Durante el ciclo lunar la luz del Sol se refleja en la Luna en diferentes ángulos y, en consecuencia, ilumina las características de la superficie lunar de una manera distinta. Una lunación tarda alrededor de 29,5 días en completarse, o sea, algo menos de un mes. Leer la entrada completa.

Entrada relacionada: El rap de las fases lunares.

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