domingo, febrero 05, 2012

El ciclo lunar


La apariencia de la Luna cambia todas las noches. Esta secuencia de imágenes tomadas a intervalos fijos de tiempo muestra cómo se ve la Luna durante una lunación, es decir, un ciclo lunar completo.

Conforme la Luna gira alrededor de la Tierra, la mitad iluminada por el Sol se hace progresivamente más visible, luego la región visible decrece cada vez más, hasta desaparecer.

Como es sabido, la Luna siempre nos muestra la misma cara. Sin embargo, su tamaño aparente cambia ligeramente y es posible percibir una pequeña oscilación, llamada libración, a medida que recorre su órbita elíptica alrededor de la Tierra.

Durante el ciclo lunar la luz del Sol se refleja en la Luna en diferentes ángulos y, en consecuencia, ilumina las características de la superficie lunar de una manera distinta.

Una lunación se completa en alrededor de 29,5 días, es decir, en poco menos de un mes.


Cuando la Luna es joven. Esta esbelta Luna creciente, vista desde el hemisferio norte de la Tierra, tiene la tierna edad de 34 horas y 18 minutos. ¿Cómo puede ser tan joven? En realidad, cuando se calcula la edad de la Luna durante una lunación, es decir, un ciclo completo de fases —desde el novilunio hasta la Luna Nueva siguiente—, la Luna nunca tiene más de 29,5 días. Aún así vale la pena observar una Luna joven o neomenia. El astrónomo Stefan Seip tuvo la suerte de que un avión de pasajeros pasara por delante de la estrecha franja iluminada por la luz del Sol mientras observaba la Luna. Al volar a gran altura, el rastro de condensación del avión a reacción reflejó la luz enrojecida de un Sol que se hundía en el horizonte occidental (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 5 de febrero de 2012. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y copyright: António Cidadão.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear en el equinoccio de marzo pasado, casi 5000 tuits ilustran y amplían las más de 300 entradas publicadas en el blog desde entonces. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación?

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