lunes, abril 21, 2008

¿Cuál es la distancia a la Luna?

Otra nueva iteración de la máquina de hacer preguntas, en la que Fraser Cain, de Universe Today, responde la siguiente pregunta: ¿Cuál es la distancia a la Luna? (en inglés):

Doy una respuesta rápida. La distancia promedio desde el centro de la Tierra al centro de la Luna es de 384.403 km.

¡Esperen!

Antes de que alguien escriba ese dato en la tarea escolar, hay que tomar en cuenta que la Luna describe una elipse en su viaje alrededor de la Tierra. Esto significa que estará más cerca y más lejos, lo que depende del lugar de la órbita en el que esté. En su punto más cercano, la Luna está a 363.103 km, y en su punto más alejado, a 405.696 km.

Esta variación puede hacer que el tamaño de la Luna se vea diferente de Luna Llena a Luna Llena. Cuando la Luna está en su punto más cercano se dice que está en el perigeo. Vean la imagen de esta entrada que ilustra la diferencia.

¿Cómo se ha podido medir esta distancia con tanta precisión? Cuando los astronautas de las misiones Apolo visitaron la Luna (en la imagen de arriba), dejaron unos espejos especiales que reflejan la luz hacia la Tierra. En la Tierra, los científicos apuntan con láseres a la Luna y miden el tiempo que toma para hacer el viaje en una escala de picosegundos. Cuatro de estos retro-reflectores lunares todavía funcionan.

De hecho, los experimentos son tan precisos que pueden medir la distancia a la Luna al milímetro. Para más información en este proyecto, pueden consultar la página del experimento Apolo (en inglés).

Ahora que saben cuál es la distancia a la Luna, pueden averiguar cuánto tiempo se demora en llegar a ella.

Entrada relacionada: ¿Cuál es el lado oculto de la Luna?.

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