domingo, abril 06, 2008

¿Cuál es la estrella más grande del universo?

Mi hija de seis años es una máquina de hacer preguntas (*). Hace un par de días regresábamos a casa en el auto y ella me torturaba con preguntas sobre la naturaleza del universo. Una de sus preguntas más ocurrentes fue ¿Cuál es la estrella más grande del universo? Tenía una respuesta sencilla, el universo es un lugar muy grande y no hay modo de que podamos saber cuál es la estrella más grande. Esa respuesta no la convenció y refinó la pregunta: ¿cuál es la estrella más grande que conocemos?

Por supuesto, yo estaba en el auto y sin acceso a la Red. Pero una vez en casa investigué un poco y pensé en compartir la respuesta con ustedes.

En vez de ir directamente a la respuesta, tomemos al Sol para formarnos un sentido de la escala. Nuestra conocida estrella mide unos impresionantes 1,4 millones de km de ancho. Ese es un número tan enorme que es difícil obtener un sentido de la escala. El Sol contiene el 99,9% de toda la materia del Sistema Solar. De hecho, podrían caber un millón de Tierras dentro del Sol.

Los astrónomos usan los términos radio solar y masa solar para comparar las estrellas grandes y las más pequeñas, y nosotros haremos lo mismo. Un radio solar mide 690 mil km y una masa solar pesa 2 x 1030 kilogramos. Esto es 2,000,000,000,000,000,000,000,000,000,000 kg.

Una famosa y enorme estrella de nuestra galaxia es la monstruosa Eta Carinae (en la imagen, arriba), ubicada aproximadamente a 7.500 años luz de distancia y con un peso de 100 masas solares. Es 4 millones de veces más brillante que el Sol. La mayoría de las estrellas emiten un viento solar, perdiendo masa con el tiempo. Pero Eta Carinae es tan grande que expulsa 500 veces la masa de la Tierra cada año. Con tanta pérdida de masa es muy difícil que los astrónomos puedan establecer con precisión donde finaliza la estrella y donde comienza el viento solar.

Por lo tanto la mejor respuesta a la que llegaron los astrónomos es que el radio de Eta Carinae es 400 veces el tamaño del Sol. Y hasta donde se puede estimar el tamaño de una estrella, ese resultado es muy preciso.

Y una nota al margen interesante: Eta Carinae debería explotar muy pronto y será una de las supernovas más espectaculares que los humanos podremos llegar alguna vez a ver.

Pero eso no es nada. La estrella más grande conocida es VY Canis Majoris, una estrella roja hipergigante en la constelación Canis Major, distante a unos 5 mil años luz de la Tierra. La profesora Roberta Humphreys, de la Universidad de Minnesota, hace poco calculó su tamaño máximo en más de 2.100 veces el tamaño del Sol. Puesta en el Sistema Solar, su superficie se extendería más allá de la órbita de Saturno. ¡La luz tarda más de ocho horas en cruzar su circunferencia!

Algunos astrónomos no están de acuerdo y creen que VY Canis Majoris podría ser menor, apenas 600 veces el tamaño del Sol, con lo que podría extenderse más alla de la órbita de Marte.

Esta es la estrella más grande que conocemos pero es probable que la Vía Láctea contenga docenas de estrellas aún más grandes, que no podemos ver porque están oscurecidas por el gas y el polvo.

Pero veamos si podemos responder la pregunta original, ¿cuál es la estrella más grande del universo? Obviamente, en realidad nos es imposible encontrarla: el universo es un lugar muy grande y no hay modo que podamos mirar en todos los rincones.

Pero según los teóricos, ¿qué tan grandes pueden ser las estrellas?

Me puse en contacto con Roberta Humphreys, la investigadora que calculó el tamaño de VY Canis Majoris, y le planteé la pregunta. Me respondió que las estrellas más grandes serían las más frías. De forma que aunque Eta Carinae es la estrella más luminosa que conocemos, es extremadamente caliente —25.000 Kelvin— y por lo tanto tiene solo 400 radios solares.

Las estrellas más grandes serían las supergigantes frías. Por ejemplo, VY Canis Majoris tiene sólo 3.500 Kelvin. Una estrella realmente grande serían aún más fría. A 3 mil Kelvin una supergigante fría tendría 2.600 veces el tamaño del Sol.

Esa sería, según cree Humphreys, la estrella más grande posible.

Para finalizar, aquí tienen una muy buena animación que muestra el tamaño de varios objetos en el espacio: comienza con nuestro minúsculo planeta y finaliza con VV Cephei A. Supongo que no estaban al tanto de las novedades sobre VY Canis Majoris y por eso no la incluyeron en la animación.


¿Quieren saber más sobre el nacimiento y la muerte de las estrellas? Hicimos un podcast en dos partes en Astronomy Cast: parte 1 De dónde provienen las estrellas, parte 2 Cómo mueren las estrellas.

Fuente: Fraser Cain para Universe Today (enlaces en inglés).

(*) Conozco la experiencia: mi hija, aunque es un poco más grande, hace lo mismo.

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14 Sofismas:

El jue. abr. 10, 03:18:00 p. m. 2008, Anonymous Anónimo escribió...

Este blog ha sido eliminado por un administrador de blog.

 
El dom. abr. 13, 04:44:00 p. m. 2008, Blogger virlise escribió...

nunca me puse a averiguar sobre la estrella mas grande.
ahora tengo una idea de ello.

 
El mar. abr. 22, 08:54:00 a. m. 2008, Blogger Christian escribió...

Los niños hacen las preguntas más interesantes.

 
El mar. abr. 22, 05:16:00 p. m. 2008, Blogger el sofista escribió...

Hacen preguntas muy interesantes, claro que sí, pero no siempre: ¿nunca te pasó de hacer un viaje largo con un chico y que éste te pregunte veinte veces cuánto falta para llegar?

Y a veces también hacen preguntas desconcertantes. Pero lo importante es que te hagan preguntas, señal de que se sienten a gusto.

 
El sáb. abr. 26, 01:06:00 p. m. 2008, Blogger Christian escribió...

Una vez viajé con un niño hiperactivo en un viaje de más de 300 km, así que ya te imaginarás.

Cierto, el que los niños hagan preguntas es señal de que están a gusto y de que los mayores no los regañan por hacerlas.

 
El vie. oct. 23, 01:42:00 a. m. 2009, Anonymous Anónimo escribió...

?Es posible lograr viajar atrabes del tiempo? pasado o futuro

 
El vie. oct. 23, 09:00:00 p. m. 2009, Blogger el sofista escribió...

Me parece muy dudoso. Viajar en el tiempo, tal como lo imaginó H.G. Wells o, más contemporáneamente, la película "Regreso al futuro", es una idea que supone un universo de tipo newtoneano, en el que el tiempo y el espacio son dimensiones independientes: a cada instante T le corresponde una única situación espacial T', lo que a su vez supone un universo de tipo determinista —esto también permite que el viajero pueda regresar al punto de partida—. Así se hace posible un salto instantáneo entre puntos temporales que poseen, correlativamente situaciones espaciales claramente determinadas. Pero si bien con el salto el tiempo cambia matemáticamente y el espacio físicamente, el viajero mismo no cambia en absoluto, tiene su propio tiempo, algo así como un tiempo personal desvinculado del tiempo del universo. Caso contrario, si el viajero saltara dos semanas hacia el futuro y su tiempo propio cambiara correlativa aunque instantáneamente con el lapso de tiempo del viaje, simplemente moriría de inanición; si saltara cien años, simplemente se moriría. Ahora que lo pienso, aquí se da una paradoja interesante: si la máquina del tiempo tuviera prefijado el regreso automático luego del viaje de 100 años al futuro, entonces el viajero, que habría muerto irremediablemente en el viaje hacia el futuro, volvería a la vida al regresa al pasado.

De modo que el tiempo personal es una condición imprescindible para esta clase de universo, pero ¿cómo explicar en términos físicos que existen entidades minúsculas _en_ el universo que no cumplen, por decisión autónoma, las mismas leyes del universo?

Por otro lado, en un universo relativista el viaje en el tiempo sería posible desde el punto de vista teórico pero por ahora —y este ahora puede durar muchos, muchos años— está fuera de nuestro alcance.

En conclusión: por ahora el único viaje en el tiempo que podemos hacer es hacia el futuro, a una velocidad fija y preestablecida: la de un segundo por segundo.

 
El sáb. oct. 24, 02:27:00 a. m. 2009, Anonymous Anónimo escribió...

si un ser humano, no puede realizar un viaje atrabes del tiempo, ?podria ser pocible mandar una señal de radio o imagen?

 
El lun. oct. 26, 10:16:00 p. m. 2009, Blogger el sofista escribió...

No está dentro de nuestras posibilidades actuales y como no hemos recibido señales del futuro —toda radiación que nos llega se originó en un tiempo pasado—, podría concluirse que de hecho no es posible hacerlo.

 
El mié. oct. 28, 12:31:00 p. m. 2009, Anonymous Anónimo escribió...

Bueno de hecho, cuando se habla de años luz, es la velocidad que recorre la luz en un año,,ahora, si se está observando una transformacion de nova a supernova etc. y se dice que está a la distancia de 5 mil años luz, eso quiere decir que ya ocurrio hace 5 mil años...Jcano

 
El mié. oct. 28, 04:42:00 p. m. 2009, Blogger el sofista escribió...

Jcano: De acuerdo, pero la pregunta no apuntaba a ese fenómeno, que curiosamente, está hoy tratado en el APOD —por hoy me refiero a la fecha del comentario—:

http://elsofista.blogspot.com/2009/10/astronomos-observan-el-cumulo-galactico.html

Un saludo

 
El lun. mar. 19, 08:51:00 p. m. 2012, Anonymous Anónimo escribió...

seria sencillo realizar un viaje al futro o pasado,yendo fura de muxas galaxias y regresar si regresar rapidp puede ser ke vallas al futuro pero aun npc determina x el eapacio tiempo nadie lo ha echo aun

 
El lun. nov. 12, 08:40:00 p. m. 2012, Anonymous Anónimo escribió...

Estas totalmente quivocado.

La mas grande de todas es NML Cygni.
Buscala y vera que es mucho mas grande.

 
El lun. nov. 12, 10:41:00 p. m. 2012, Blogger el sofista escribió...

Anónimo:

No seas tan troll. Si hubieses leído con atención la entrada de arriba te habrías percatado que se trataba de indicar cuál era la estrella más grande de las conocidas. Según los datos disponibles en 2008, VY Canis Majoris era la estrella más grande conocida. Ahí no hay ningún error.

No obstante, cuatro años más tarde, en 2012, se determinó que tal título le corresponde NML Cygni, una gigante roja más de 1500 veces más grande que el Sol.

Si la entrada se hubiese escrito hoy, NML Cygni sería la respuesta correcta... y sólo lo sería hasta que nuevas investigaciones descubran estrellas aún más grandes. Es muy posible que esta historia no tenga final.

 

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