martes, febrero 05, 2013

Una sombra en Point Lake (Marte)


¿Qué pasaría si vieran una sombra en Marte y ésta no resulta ser humana? Podría ocurrir, entonces, que la sombra perteneciera al robot explorador o rover Curiosity, que actualmente lleva adelante una misión exploratoria en el Planeta Rojo (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 720 píxeles o verla aún más grande).

El rover descendió en el cráter Gale en agosto de 2012 y desde entonces ha buscado señales de cursos antiguos de agua e indicios de que alguna vez hubo vida en Marte.

La orilla de un antiguo cauce de agua marciano. El vehículo explorador Curiosity halló algunos extraños rasgos en la superficie del Planeta Rojo que poseen una fuerte similitud con las orillas de los cauces de agua terrestres. Por ejemplo, esta imagen muestra el pequeño saliente de una roca que muy posiblemente se formó por la erosión del agua que circulaba por debajo. La textura del saliente parece ser un conglomerado sedimentario, es decir, los restos secos de numerosas rocas de menor tamaño que se pegaron entre sí. Debajo del saliente hay muchísimos guijarros, los que posiblemente fueron pulidos por el arrastre de la corriente de agua. Es probable que los guijarros fueron cayendo al cauce a medida que la orilla se erosionaba. En la parte superior derecha de la imagen hay una roca más grande, señalada con un óvalo blanco. Es probable que esta roca también fuera pulida por la erosión debida a la corriente (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

La imagen mostrada arriba es una amplia panorámica registrada por Curiosity en la cual también aparece proyectada la sombra del rover en la dirección opuesta al Sol.

La fotografía se tomó en noviembre pasado en un lugar conocido como Point Lake —quizá por Lago del Punto (de intersección)—, aunque ahora en el lugar no hay más agua.

Curiosity ya ha descubierto indicios de varios cauces secos en Marte y, según el programa de la misión, durante los próximos años el robot explorador deberá escalar Aeolis Mons (Mt. Sharp en la terminología de NASA; ver la siguiente imagen), una montaña situada en el interior del cráter Gale.

Aeolis Mons. Una vista oblicua de Aeolis Mons, generada a partir de la combinación de datos de imagen y elevación registrados por tres sondas desde la órbita marciana. La vista mira en dirección al sudeste. Aeolis Mons es una montaña que se encuentra dentro del cráter Gale, de 154 km de diámetro. La estratificación de la montaña indica que es el remanente de una extensa serie de depósitos formados luego del gran impacto que hace unos tres mil millones de años excavó el cráter Gale. Las capas de sedimentos forman algo parecido a un libro de historia, en cuyos sucesivos capítulos se registran las condiciones ambientales en las cuales cada estrato se depositó. El óvalo indica la zona del descenso de Curiosity y el trazo azul el probable camino de ascenso del vehículo explorador (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 5 de febrero de 2013. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech, MSSS, Mastcam.

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