lunes, enero 07, 2013

AE Aurigae y la Nebulosa de la Estrella Ardiente


Aunque la estrella AE Aurigae sea llamada la Estrella Ardiente, la nebulosa circundante IC 405 sea conocida como la Nebulosa de la Estrella Ardiente y la región parezca estar llena de humo rojo, en realidad allí no hay fuego (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 761 píxeles o verla aún más grande).

El fuego, definido comúnmente como la adquisición rápida de oxígeno molecular, se produce solamente cuando hay suficiente oxígeno, una condición que no se da en un ambiente de mucha energía y pobre en oxígeno como el de las estrellas.

La materia que se asemeja al humo es en su mayor parte una nube de hidrógeno interestelar (en la imagen de la derecha), pero contiene filamentos oscuros, similares al humo, constituido por granos de polvo en los que abunda el carbono.

La estrella brillante AE Aurigae, visible cerca del centro de la nebulosa, es tan caliente que es de color azul, y emite una luz tan energética que expulsa electrones del gas circundante. Un átomo suele emitir luz roja cuando recupera un electrón, y este proceso explica el color característico de la nebulosa de emisión desplegada alrededor de la estrella.

La Nebulosa de la Estrella Ardiente, la protagonista de nuestra imagen del día, se encuentra a aproximadamente 1500 años-luz de distancia, cubre un campo de unos 5 años-luz y es visible con un pequeño telescopio apuntado hacia la Constelación del Cochero (Auriga en latín).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 7 de enero de 2013. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y copyright: Martin Pugh.

Un primer plano de la región de AE Aurigae:

(clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 1025 píxeles), esta vez por el telescopio KPNO de 90 cm, en colores falsos pero representativos. AE Aurigae, la estrella más brillante de la imagen, es conocida como una estrella fugitiva —una estrella masiva que se desplaza rápidamente por el espacio interestelar—, por cuanto parece haber sido expulsada de la región de la Nebulosa de Orión hace unos 2,7 millones de años. Más información (en inglés).

En esta otra imagen de IC 405 (clic en la imagen para ampliarla a 1125 x 761 píxeles), la región de color púrpura es una mezcla de luz roja y azul emitida por AE Aurigae —nuevamente la estrella más brillante y azul, a la derecha del centro de la imagen— pero reflejada para nuestra perspectiva por el polvo que la rodea. Las dos regiones se designan, respectivamente, como nebulosa de emisión y nebulosa de reflexión. Más información (en inglés).

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