viernes, setiembre 03, 2010

La Pequeña Nube de Magallanes


El navegante portugués Fernando de Magallanes y su tripulación tuvieron todo el tiempo del mundo para estudiar el cielo austral mientras realizaban la primera navegación alrededor del planeta Tierra. En consecuencia, dos maravillas celestes fácilmente visibles para los observadores del hemisferio austral se conocen como las Nubes de Magallanes (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 794 píxeles o verla aún más grande).

Estas nubes cósmicas se conocen en la actualidad como galaxias irregulares enanas que, además, son satélites de la Vía Láctea, una galaxia espiral mucho más grande. La Pequeña Nube de Magallanes, vista en la imagen de hoy, abarca en realidad unos 15 mil años-luz y contiene varios cientos de millones de estrellas. Situada aproximadamente a 210 mil años-luz de distancia en la constelación del Tucán (Tucana en latín), es, entre las galaxias satélites conocidas, la cuarta más cercana a la Vía Láctea, después de la galaxia enana de Can Mayor, la galaxia enana elíptica de Sagitario (*) y la Gran Nube de Magallanes.

La espléndida vista también muestra en primer plano dos cúmulos globulares de estrellas: NGC 362 (abajo a la derecha) y 47 Tucunae. Este último es un cúmulo espectacular que se halla a no más de 13 mil años-luz de distancia y en nuestra imagen del día se ve a la izquierda de la Pequeña Nube de Magallanes.

El cielo del hemisferio sur desde el Observatorio de Cerro Tololo, en la vecina Chile. En primer plano se encuentra el domo que rodea el Telescopio Blanco, de 4 metros, cuya cúspide marca la ubicación aproximada del Polo Sur Celeste. En el cielo profundo se observan miles de estrellas individuales y la difusa luz de tres galaxias: la Pequeña Nube de Magallanes (arriba a la izquierda), la Nube Grande de Magallanes (abajo a la izquierda) y el disco de la Vía Láctea (a la derecha). A la derecha y casi pegado al domo del Telescopio Blanco, como una señal del final de la Vía Láctea, se distinguen las cuatro estrellas que forman la famosa constelación de la Cruz del Sur. Más arriba se recortan Alfa y Beta del Centauro sobre la banda de luz difusa de la Vía Láctea. Esta imagen digital es una única toma de 20 segundos de exposición y fue registrada con un detector especializado en fotografía astronómica (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 3 de septiembre de 2010. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito y copyright: Bogdan Jarzyna.

(*) Hay otra galaxia enana de Sagitario en el Grupo Local, pero es irregular y se encuentra mucho más lejos, a 4,2 millones de años-luz.

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