martes, agosto 26, 2008

Las estrellas de rayos X de 47 Tuc

Las imágenes en luz visible ponen de manifiesto que la región central del cúmulo globular 47 Tucanae es muy compacto, con estrellas separadas por menos de un décimo de año-luz:

(clic en la imagen para ampliarla). Esta imagen de rayos X en falso color del centro de 47 Tuc, tomada por el Observatorio Chandra, muestra también que el cúmulo está densamente poblado por estrellas de rayos X, muchas de las cuales son estrellas "normales" co-orbitando con estrellas de neutrones extremadamente densas: estrellas con la masa del Sol pero de un diámetro comparable con la isla de Manhattan. Uno de los exóticos sistemas binarios más notables está catalogado como 47 Tuc W, una fuente brillante cerca del centro de esta imagen. El sistema está constituido por una estrella de baja masa y una estrella de neutrones que gira cada 2,35 milisegundos. Los radioastrónomos conocen a tales estrellas de neutrones bajo el nombre de púlsares de milisegundos y se cree que adquieren una rotación tan rápida debido a la materia que cae de la estrella normal en su compañera densa. De hecho, las observaciones de rayos X del sistema 47 Tuc W vinculan a este mecanismo de rotación, cuya existencia ha sido observada en otras estrellas binarias de rayos X, con púlsares de milisegundos en rápida rotación.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 21 de julio de 2005. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito: C. Heinke (Northwestern U.) et al., CXC, NASA (enlaces en inglés).

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