jueves, julio 22, 2010

El meteoro de 1860


Frederic Church (1826-1900), un pintor paisajista estadounidense de la Escuela del Río Hudson, pintaba lo que veía en la naturaleza (clic en la imagen para ampliarla a 768 x 436 píxeles). El 20 de julio de 1860, Church vio un espectacular meteoro: una sucesión de bolas de fuego cruzó el cielo nocturno de Catskill, algo muy raro de ver que hoy describiríamos como una serie de meteoros rasantes. Desde la ciudad de New York, el poeta Walt Whitman (1819-1892) describió el fenómeno como "... una extraña y gigantesca procesión de meteoros, deslumbrante y nítida, disparada sobre nuestras cabezas" en su poema El año de los meteoros (1859-60).

Sin embargo, la fuente de inspiración de las palabras de Whitman cayó en el olvido. La referencia astronómica de su poema se volvió un misterio, un tema de debate académico hasta que los físicos Donald Olson y Russell Doescher, de la Universidad del Estado de Texas, la profesora de inglés Marilynn Olson y la estudiante Ava Pope, dieron con informes que documentaban la fecha y la hora de la espectacular procesión de meteoros. El avance decisivo en la investigación fue establecer la conexión con el cuadro de Church, relativamente poco conocido.

A modo de una conjunción celeste, el trabajo del equipo astronómico forense acaba de publicarse, en el 150 aniversario del acontecimiento cósmico que inspiró al poeta y al pintor.

Un bólido visible en pleno día. El 10 de agosto de 1972 un meteoro procedente del espacio y con un brillo fuera de lo común rebotaba contra la atmósfera terrestre, tal como una piedra plana puede rebotar contra la superficie de un estanque. Este impresionante fenómeno duró varios segundos y fue visible en pleno día desde el estado norteamericano de Utah hasta la provincia canadiense de Alberta. En la fotografía, el bólido pasa como un rayo sobre los Montes Teton (clic en la imagen para ampliarla). Para mayor información, pueden consultar la entrada completa, en la que se incluye una filmación que de casualidad captó el pasaje del meteoro.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 22 de julio de 2010. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito: Frederic Church; cortesía de Judith Filenbaum Hernstadt (fotografía de Gerald L. Carr).

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