sábado, enero 12, 2013

Diez mil millones de Tierras


¿Qué tan comunes son los planetas del tamaño de la Tierra en nuestra galaxia? Son muy comunes, según las extrapolaciones realizadas sobre los recientes datos del telescopio espacial Kepler (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 671 píxeles o verla aún más grande).

Los modelos informáticos en vigencia muestran que al menos el diez por ciento de las estrellas albergan un planeta del tamaño de la Tierra, un resultado que proyectado a la escala de la galaxia da, como mínimo, la impresionante cifra de más de diez mil millones de Tierras.

Por supuesto, esta conclusión debe matizarse por el hecho de que las estadísticas mencionadas sólo se refieren a planetas situados más cerca de su estrella que Mercurio del Sol. De modo que estos planetas calientes no serían recomendables para los seres humanos ni la vida en general (en la imagen de la derecha).

El histograma mostrado arriba muestra la fracción estimada de estrellas que cuenta con planetas cercanos, desglosados por el tamaño. El número de estrellas del tipo solar acompañadas por satélites terrestres es, probablemente, mucho menor.

No obstante, el equipo de la misión Kepler acaba de anunciar el descubrimiento de cuatro planetas pertenecientes a dicha categoría.

Todos los tipos de planetas del Kepler. La ilustración representa la diversidad de planetas detectados por el telescopio espacial Kepler. Un análisis reciente determinó que la frecuencia de los planetas de todos los tamaños posibles, es decir, desde la Tierra (planetas rocosos) hasta Júpiter (gigantes gaseosos). Las principales conclusiones son, primero, que una de cada seis estrellas alberga un planeta del tamaño de la Tierra en una órbita de 85 días o menos y, segundo, que casi todas las estrellas del tipo solar tienen un sistema planetario (clic en la imagen para ampliarla). Crédito de la ilustración: C. Pulliam y D. Aguilar (CfA). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 12 de enero de 2013. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la ilustración: NASA / Ames / JPL-Caltech.

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