viernes, mayo 23, 2008

Las tres manchas rojas de Júpiter

Durante unos 300 años las bandas de la atmósfera de Júpiter han mostrado una característica extraordinaria a las observaciones por telescopio: un gran sistema tormentoso con forma de remolino conocido como La Gran Mancha Roja. En 2006 apareció otro sistema tormentoso rojizo, en realidad se vio su formación a partir de tormentas ovaladas blanquecinas más pequeñas que se unieron y luego desarrollaron la curiosa tonalidad rojiza. Ahora Júpiter tiene una tercera mancha roja, otra vez formada a partir de tormentas blanquecinas más pequeñas:

(clic en la imagen para ampliarla, o verla aún más grande). Las tres manchas se ven en la imagen, realizada a partir de tomas obtenidas el 9 y 10 de mayo por la cámara planetaria y de gran angular 2 del Telescopio Espacial Hubble. Las manchas se extienden por sobre las nubes circundantes y su color rojo puede deberse a un material más profundo subido por las tormentas y expuesto a la luz ultravioleta, pero todavía se desconoce el proceso químico exacto. Para dar una escala, la Gran Mancha Roja tiene casi el doble de diámetro que la Tierra, mientras que las dos manchas más recientes son menores al diámetro de nuestro planeta. La mancha roja más nueva es la que se ubica más a la izquierda de la imagen (oeste), a lo largo de la misma banda de nubes que la Gran Mancha roja y se desplaza hacia esta última. Si continúa con ese movimiento, la nueva mancha se encontrará en agosto con el sistema tormentoso mucho más grande. Es probable que la reciente aparición de manchas rojas en Júpiter se relacione con un cambio climático global, por cuanto el gigantesco planeta gaseoso está aumentando su temperatura cerca del ecuador.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 23 de mayo de 2008. Esta página ofrece todos los días una imagen o fotografía del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito: NASA, ESA, M. Wong, I. de Pater (UC Berkeley), et al. (enlaces en inglés).

Entrada relacionada: Tormentas en colisión.

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