domingo, enero 30, 2005

Escritura y sutilezas informáticas

Steven Johnson publicó este artículo (acceso con registro gratuito, grrr) y esta nota en su blog (ambos en inglés), en los cuales describe con varios ejemplos la manera en que utiliza la informática para escribir sus ensayos. Steven Johnson guarda citas, trozos de texto y sus propios artículos en una base de datos no estructurada creada con DevonThink, y la aplicación le sugiere conexiones, muchas veces útiles, entre los distintos textos.

En lo fundamental, DevonThink es una herramienta para buscar ideas similares, objetivo que intenta alcanzar relacionando distintos textos por la frecuencia de las palabras y las frases que emplean. Estas relaciones permiten vincular no sólo textos con ideas en común evidentes sino también cuando la relación es sutil. Por un lado, se hacen posibles las búsquedas difusas, porque el concepto se expresa indistintamente con términos similares (busco por computadora y encuentro idealmente todos los textos que incluyan la palabra informática, ordenador, equipo y sus variaciones de género y número, además de computadora), o porque no sé cómo definir con exactitud la cadena de texto a buscar (busco un artículo del que sólo tengo un recuerdo muy vago). Por el otro lado, las búsquedas pueden ser recursivas —a falta de un término más apropiado—, es decir, busco una cadena A determinada, que presenta algunos textos relacionados; a uno de estos resultados, digamos B, le busco los textos relacionados, en los que se encuentra C, un artículo que quizá guardé hace tres años y del que casi no recuerdo nada, que resulta estar muy conectado con A o que me sugiere una relación en la que no había pensado hasta ese momento.

Según lo que cuenta Steven Johnson, el modo en que funciona DevonThink permite lograr una buena interacción entre hombre y computadora, donde cada cual entrega lo mejor de sí mismo. Mientras la computadora cuenta y compara elementos cuantificables (frecuencias de palabras y de frases), el hombre juzga el resultado producido por la computadora. Invertir estos papeles sería desastroso, pues las computadoras no piensan ni los hombres pueden contar mucho sin equivocarse.

Pero no todos son aplausos. Hace unos meses probé DevonThink, la aplicación me pareció muy buena al principio, pero luego me di cuenta que no se adaptaba a mi forma de trabajar. Fundamentalmente por que mi costumbre es guardar las citas, los trozos de texto y los artículos en el idioma en que estén escritos —mayormente en castellano y en inglés—, y esta manera de trabajar anula las principales características de DevonThink, las búsquedas difusas (si busco por computadora, entre los resultados no aparece computer) y la frecuencia de palabras y frases (dependientes del idioma).

Seguiré buscando la aplicación ideal.

DevonThink es una aplicación que sólo funciona en Mac OS X. En el blog de Steven Johnson se sugieren programas supuestamente similares para otros sistemas operativos.

Vía Boing Boing (en inglés).

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jueves, enero 27, 2005

Las aventuras del Barón de Munchausen ilustradas

munchausenEn esta página, de acceso público y gratuito, se publica Los viajes y sorprendentes aventuras del Barón de Munchausen, ilustradas con treinta y siete curiosas viñetas diseñadas por el propio Barón y cinco ilustraciones de G. Cruikshank. Según señala el autor de la página, el texto fue digitalizado de una edición no datada pero que se cree alrededor de 1920, aunque la introducción fue escrita en el siglo XIX.

En la introducción se aclara que si bien la edición original de Las aventuras del Barón de Munchausen había sido escrita por Rudolf Erich Raspe en 1785, el autor habría copiado relatos de otras fuentes. Es probable que ese hecho —junto al fracaso de ventas— haya animado a los editores a agregar en ediciones posteriores algunas aventuras más. La edición digitalizada agrega una segunda parte o Sequel, dividida en veinte capítulos. Las viñetas incluídas son bastante divertidas y siguen el tono extravagante y disparatado del relato aunque, para mi gusto, el conjunto resulte bastante anticuado. Sin embargo, como dibujos de época son más que aceptables.

El texto está en inglés y la página tarda un poco en bajar (2MB con las ilustraciones).

Vía DrikoLand (en inglés).

Actualización: George Cruikshank es uno de los principales ilustradores de Charles Dickens. Las ilustraciones de Gustave Doré de Las Aventuras del Barón de Munchausen son las más reconocidas, ¿alguien sabe dónde verlas online?

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Arreglando mensajes mal formateados en un instante

A veces me llegan mensajes que fueron reenviados tantas veces que se me hace difícil leer un texto tan mal formateado. En estos casos, no vale la pena perder el tiempo reformateando el texto a mano, además de ser una tarea ingrata.

El truco es seleccionar el texto del mensaje, y elegir en el menú Mail el servicio Resumir o Summarize. Luego se desplaza el Tamaño del resumen hasta el 100%. El texto original del mensaje deberá ser ahora mucho más fácil de leer. Si todavía quedan algunos problemas de formato, se eliminan desplazando el Tamaño del resumen hacia la izquierda.

Supongo que el truco también funcionará en otros clientes de correo del Mac OS X. Agradezco cualquier información al respecto.

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martes, enero 25, 2005

El video perdido de 1984

Recién vieron algunas imágenes del Macintosh, ahora quiero mostrarles al Macintosh en persona. Esto decía Steve Jobs hace veintiún años, en el momento cumbre de la presentación del Macintosh, la computadora emblemática de Apple (24 de enero de 1984).

jobs_1984

Como un regalo de cumpleaños, la compañía alemana de medios Textlab subió a su blog el video de esa mítica presentación, un material que se tenía por perdido y que ahora se puede ver en la Red por primera vez.

La copia fue grabada de la emisión de un programa de televisión por Scott Knaster, quien guardó la cinta (una NTSC Betamax III longplay) durante todos estos años. La gente de TextLab trabajó junto con Scott para convertir la cinta de NTSC al formato PAL, para posteriormente procesarla y digitalizarla. El material completo dura unas dos horas y en los próximos días se publicarán más clips.

El video (QuickTime, 20,9 MB) se puede bajar desde el blog de TextLab con el BitTorrent.

mac_1984

En este clip en particular se muestra cuando Jobs saca al Macintosh de un bolso, cuando lo pone en marcha y le carga el sistema operativo con un simple diskette —aunque mucha gente no lo pueda creer, puedo dar fe que así era entonces—, varias pantallas de MacPaint, MacWrite, Excel, mostrando un menú desplegable —toda una novedad para la época, Windows todavía no existía—, junto a la Calculadora, un programa de ajedrez —que no recuerdo, ¿sería MacChess?—, una pantalla del compilador de Pascal —el lenguaje más usado en los '80 para programar el Mac—, todo con música de fondo de Carrozas de Fuego; finalmente, se escucha leer al Macintosh un texto en pantalla.

Imperdible.

Vía Kottke (en inglés).

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sábado, enero 22, 2005

Lecturas de vacaciones

Por si alguien necesita sugerencias para leer en vacaciones o, también, los fines de semana, aquí van estos enlaces a mucha buena literatura y, de paso, practicar inglés (no iba a ser tan fácil):Hay para leer hasta quemarse las pestañas o que ardan los ojos. Que los disfruten.

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jueves, enero 20, 2005

Orwell, lenguaje y gobierno totalitario

george_orwell
Vaya uno a saber porqué —quizás el acontecimiento del día tuvo algo que ver—, pero a veces estas cosas simplemente suceden. Hoy me encontré nuevamente con un ensayo de George Orwell, La política y el lenguaje inglés, escrito en un casi contemporáneo 1946.

La tesis principal del ensayo es la asociación entre la corrupción del lenguaje y el surgimiento de un gobierno totalitario. Transcribo unos párrafos:
En nuestra época, el lenguaje y los escritos políticos son ante todo una defensa de lo indefendible. [...] el lenguaje político está plagado de eufemismos, peticiones de principio y vaguedades oscuras. Se bombardean poblados indefensos desde el aire, sus habitantes son arrastrados al campo por la fuerza, se abalea al ganado, se arrasan las chozas con balas incendiarias: y a esto se le llama "pacificación". Se despoja a millones de campesinos de sus tierras y se los lanza a los caminos sin nada más de lo que puedan cargar a sus espaldas: y a esto se le llama "traslado de población" o "rectificación de las fronteras". Se encarcela sin juicio a la gente durante años, o se le dispara en la nuca o se la manda a morir de escorbuto en los campamentos madereros del Ártico: y a esto se le llama "eliminación de elementos no dignos de confianza". Dicha fraseología es necesaria cuando se quiere nombrar las cosas sin evocar sus imágenes mentales.
Un poco más adelante afirma:
El gran enemigo del lenguaje claro es la falta de sinceridad. Cuando hay una brecha entre los objetivos reales y los declarados, se emplean casi instintivamente palabras largas y modismos desgastados, como un pulpo que expulsa tinta para ocultarse. En nuestra época no es posible "mantenerse alejado de la política". Todos los problemas son problemas políticos, y la política es una masa de mentiras, evasiones, locura, odio y esquizofrenia. Cuando la atmósfera general es perjudicial, el lenguaje debe padecer.
Siguiendo esta tesis, no sorprende que el Gran Hermano, el gobierno totalitario de 1984 —la obra más conocida de Orwell— intente imponer un nuevo lenguaje, la neolengua, una versión empobrecida del lenguaje natural, con el que pretende controlar de una manera muy precisa el significado de las palabras e incluso el pensamiento de los gobernados y censurar toda expresión de disconformismo.

Volviendo a La política y el lenguaje inglés, Orwell cree que se puede revertir el proceso de corrupción del lenguaje y, por consiguiente, del pensamiento, y evitar así el surgimiento de un gobierno totalitario. Su propuesta para romper el círculo destructivo en el que está inmerso el lenguaje y el pensamiento consiste en la mejora conciente y trabajosa de nuestro uso del lenguaje. Tarea no violenta en apariencia y que probablemente decepcionará a los activistas, pero que sin duda exige un esfuerzo titánico.

La política y el lenguaje inglés (leer la versión inglesa), (leer la versión castellana).

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martes, enero 18, 2005

Qué hacer ante un ataque nuclear

folleto_bomba_atomEn esta página web hay un folleto que le informa a la población los procedimientos recomendados para el caso de un ataque nuclear a la ciudad, preparado por el Departamento de Defensa Civil de Denver, Colorado, EE.UU. Las páginas del folleto están digitalizadas como imágenes y habrá que consultarlas online, por cuanto no se incluye un enlace para descargar el archivo.

El folleto, de treinta y dos páginas, se publicó originalmente durante la Guerra Fría, en 1951, y si bien el Intendente de Denver —su mensaje está incluído en la página dos—, no creía que la ciudad fuera a ser atacada, tampoco lo descartaba:
No esperamos que Denver sea bombardeada. Pero nadie puede asegurarnos que no habrá guerra, ni que si la hay, Denver no será bombardeada. El único camino seguro es estar preparados.
Entre otros, los puntos más importantes desarrollados en el folleto son: Cuáles son las señales de alerta de un ataque aéreo, qué ocurriría si la ciudad es alcanzada por una bomba atómica, qué son las súper bombas, qué hay que hacer antes, durante y después de un bombardeo, qué es la radioactividad, qué es la guerra biológica, algunas claves para estar seguro, qué puede hacer el ciudadano responsable ahora y qué es el plan de defensa civil para la ciudad. Como es notorio, es un curso corto pero completo de supervivencia.

Como era de esperar, el folleto está en un inglés muy sencillo, y si bien incluye numerosas ilustraciones, la lectura del texto es esencial para comprender adecuadamente la información suministrada. Como lo señalaba en Un manual de computadoras antiguas, una lectura atenta del folleto permite crear un marco de referencia que posibilitará un mejor entendimiento de la literatura de aquella época.

Actualización: En el mismo sitio hay un archivo en .PDF relacionado con este tema para bajar (4,7 MB). Se llama Fallout Protection, What to know and do about nuclear attacks (o Protegerse de la radioactividad. Qué hay que saber y hacer en caso de un ataque nuclear) y fue publicado en 1961 por el Departamento de Defensa de EE.UU., en inglés y con numerosas ilustraciones.

Vía Cynical-C Blog.

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lunes, enero 17, 2005

Mezclando humor y filosofía

descartes_muniecoSi por una de esas extrañas razones alguna vez deseaste que tu filósofo preferido tuviera un cuerpo físico acorde con su capacidad intelectual, con el que pudiera enfrentarse a otros temibles agonistas en interminables duelos discursivos, esta línea de muñecos con superpoderes filosóficos te sacará de apuros.

Creados por Ian Vandewalker, un graduado del Departamento de Filosofía de la Universidad de Indiana, EE.UU., hay modelos para todas las teorías y sistemas, como el peligroso Descartes (ver figura), el arrogante Aristóteles, el infame Nietzsche, los implacables medievales (Agustín, Anselmo y Tomás) y los antagonistas filósofos analíticos (Frege, Wittgenstein, Russell y Quine), entre otros.

Y a quien crea que la filosofía es pura seriedad y solemnidad, donde no hay margen para el buen humor, le sugiero una visita a esta página.

Notas: La página de Ian Vandewalker (en inglés) suele estar inaccesible por exceso de tráfico, así que a veces habrá que tener paciencia. Y no busquen en vano, no hay sofistas con superpoderes.

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sábado, enero 15, 2005

Los sonidos de Titán

No es el seductor canto de Las sirenas de Titán —un interesante libro de Kurt Vonnegut—, sino dos muestras de audio que ayer transmitió la sonda Huygens en su descenso por la atmósfera de Titán, la luna mayor de Saturno.

La primera de las grabaciones es una reconstrucción de los sonidos captados por los micrófonos de la Huygens. En el laboratorio se combinaron varias de esas muestras con la finalidad de obtener una reproducción realista de lo que un hipotético tripulante de la Huygens podría haber oído durante un minuto del descenso.

La segunda de las muestras de audio es el resultado de convertir en sonidos audibles los ecos de radar que la Huygens recibió durante los kilómetros finales del descenso en Titán. A medida que la sonda se aproxima a la superficie se incrementan llamativamente el tono y la intensidad.

Más detalles (en inglés).

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viernes, enero 14, 2005

Marathon por siempre (y ahora gratis)

marathonA partir de esta semana Bungie Software dispuso liberar la descarga de Marathon, un famoso juego de los años '90, al que creo que todos los usuarios de Mac alguna vez jugamos —en realidad eran auténticas maratones, valga el juego de palabras.

La trilogía de Marathon, compuesta por Marathon (4,7 MB), Marathon 2 (25,8 MB) y Marathon Infinity (35,5 MB) es un juego de acción en primera persona con un interesante y bien pensado argumento, ambientado en un universo de ciencia ficción dominado por sistemas informáticos con inteligencia artificial pero no muy cuerdos.

Marathon 2 y Marathon Infinity son totalmente compatibles con Aleph One, una versión del motor del juego compatible con Mac OS X, que mejora el funcionamiento en red y que utiliza la tecnología OpenGL si está disponible. Sólo se necesita reemplazar el archivo principal de Marathon 2 o Marathon Infinity por el nuevo motor. Aleph One también tiene versiones compatibles con otros sistemas operativos, como Windows, Linux y BeOS. Ver detalles.

También se puede descargar gratis los editores del juego Anvil (v1.0.3, 480 KB) y Forge (v1.0.3, 1,3 MB), además de unos cuantos extras, como manuales y tutoriales.

Si escribo poco en estos días, ya saben el por qué.

Enlace.

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miércoles, enero 12, 2005

Cinco mil rompecabezas de Sam Loyd, online y gratis.

cyclopedia_tapa
Ed Pegg, el administrador de Math Puzzle, publicó online y gratuitamente la Cyclopedia of Puzzles (o Enciclopedia de rompecabezas), de Sam Loyd, considerado el mejor diseñador e inventor de rompecabezas norteamericano. Uno de sus inventos más conocidos es el Juego del 15, al que muchos de los usuarios de la primera época del Mac jugamos, pues se distribuía con el sistema operativo. El libro —actualmente de dominio público— fue compilado por su hijo a la muerte de aquél y publicado en 1914, y consta de cinco mil rompecabezas, ilusiones y adivinanzas, de los cuales unos mil están ilustrados. Además, para que nadie se desespere, se incluye la solución de la mayoría de los problemas (al final del libro).

El libro (en inglés) se puede consultar página por página o también se puede descargar completo: es un archivo .ZIP de casi 40 MB, que bajó y se abrió sin problemas en mi Mac OS X, a pesar de que Ed Pegg señala que una de las páginas, la 138, estaría corrupta.

Que lo disfruten.

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lunes, enero 10, 2005

Imágenes de la Segunda Guerra Mundial

Alrededor de 800 imágenes de la Segunda Guerra Mundial ordenadas por fecha. La colección —publicada por la Universidad de San Diego, EE.UU., y dirigida especialmente a historiadores— comprende diversos materiales gráficos como fotos de dirigentes políticos, de personal militar —oficiales, soldados, marineros, enfermeras—, de pertrechos militares —barcos, aviones, vehículos blindados y de transporte—, de las distintas acciones militares a lo largo del conflicto, así como también numerosos mapas, dibujos, insignias y afiches publicitarios, entre otros documentos.

marine
1944/02 - De regreso al buque de asalto, luego de dos días de infernales combates en la playa de Eniwetok, en las Islas Marshall. La cara del marine está sucia de polvo de coral, pero la luz de la batalla todavía permanece en sus ojos.

Todas las imágenes están en blanco y negro, a pesar de que el material original fuese a todo color. Los comentarios junto a los enlaces, que obran a modo de epígrafes de las fotos, están en inglés.

paracaidistas
1944/09 - Olas de paracaidistas lanzados sobre Holanda.

Vía Cynical-C Blog.

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viernes, enero 07, 2005

Cuando el servicio adwords de Google funciona mal

Leo en Ben's Thought Crimes:
Al buscar en Google por tsunami orphans ("huérfanos del tsunami" o "maremoto") se muestra un aviso de eBay un tanto turbio. Sé que ellos pagan por búsquedas con comodín pero alguien debió haber agregado "tsunami" a la lista de términos excluidos.
orphan_ebayEl sentido del aviso de eBay es francamente horrible. Traducido, dice:

Se vende huérfanos
Huérfanos a bajo precio
Gran selección


orphan_googleCuando me enteré del asunto e hice la búsqueda en Google, el aviso de eBay ya había sido parcialmente cambiado. Sin embargo todavía se podía leer el aviso de kelkoo.co.uk —una empresa controlada por Yahoo, competencia de eBay— de similares y patéticas características. Seguramente estos avisos van a ser eliminados en cuestión de horas, así que incluyo a la derecha una captura de pantalla.

Como lo mencioné en Google en un tropiezo religioso —otra gaffe, aunque no tan cruel—, esta clase de errores muestra que automatizar servicios semánticos es muy difícil, que es casi imposible que no se cometan errores, y todo esto al margen de las buenas intenciones de la empresa y de la calidad de sus programadores, que no es mi objetivo poner en duda.




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martes, enero 04, 2005

Un Huevo de Pascua en el Mac OS X

Una noticia del departamento de las cosas extrañas pero verdaderas. Aunque a primera vista cueste creerlo, el Mac OS X incluye una cronología completa de la saga de J.R.R. Tolkien, El Señor de los Anillos, uno de los libros geek por excelencia.

Para ver el Huevo de Pascua se activa Terminal, en la carpeta Aplicaciones/Utilidades, se abre una sesión y se teclea (o copiar y pegar la línea siguiente):

cat /usr/share/calendar/calendar.history | grep "LOTR"

seguido de un retorno de carro. En la ventana aparecerá la lista completa de todas las fechas importantes en la saga de El Señor de los Anillos (LOTR por sus siglas en inglés Lord of the Rings). Como no se incluye el año, las aventuras de Frodo y Bilbo se confunden un poco, pero eso seguramente no será un gran inconveniente para los seguidores de la saga. Lo que sí puede ser un inconveniente —aunque espero que no arruine la fiesta— es que el texto está en inglés y ordenado por mes y día, según la costumbre norteamericana.

Nota: Se denomina Huevo de Pascua o Easter Egg a una característica no documentada y escondida de un programa informático, frecuentemente humorística, como un mensaje, un gráfico, un efecto de sonido o un cambio inusual en el comportamiento del programa.

Vía Mac OS X Hints (en inglés).

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Generador online de gráficos ASCII

Genera un gráfico ASCII a partir de una palabra o texto, en más de ciento treinta estilos tipográficos. Algunos estilos son difíciles de leer, otros son divertidos, la mayoría son legibles. Los gráficos generados se usan principalmente como firmas de mensajes de correo electrónico.

el_sofista_ascii

A menos que quieran un estilo determinado, les sugiero seleccionar la cuarta opción, _all fonts with your text_, que con un solo clic convierte el texto a todos los estilos disponibles.

ASCII Generator (en inglés).

Vía Cynical-C Blog.

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domingo, enero 02, 2005

La gran ola

hokusai_gran_ola

Grabado de Katsushika Hokusai (1831), de la serie Treinta y seis vistas del Monte Fuyí. Del poder sugestivo de una pintura a un mar incontenible.

Imagen ampliada. Gracias, Gustavo.

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sábado, enero 01, 2005

El antes y el después del tsunami en imágenes

Elocuentes imágenes satelitales de la costa norte de Banda Aceh, al noroeste de la isla de Sumatra, Indonesia, donde se puede comparar a simple vista el antes (23 de junio de 2004) y el después (28 de diciembre de 2004) del reciente tsunami o maremoto que asoló el sudeste asiático.

antes_tsunami

despues_tsunami

Imágenes bajadas de DigitalGlobe. Hay imágenes comparativas de otras zonas del desastre para descargar en la misma página. En particular, el tamaño de las imágenes descargadas es cuatro veces mayor al mostrado aquí.

Actualización: La Universidad de Singapur publicó otra colección de imágenes satelitales en las que se puede comparar el antes y el después de las áreas afectadas. La resolución de las imágenes es de veinte, diez o un metro.

Vía Boing Boing (en inglés).

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